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La sequía en Australia augura una temporada difícil para los pequeños productores

Si bien es probable que el sector en general no se vea afectado, los pequeños productores en la costa este pueden ser los más afectados por la sequía.

Río Murray
Septiembre 7, 2018
Por Daniel Dawson
Río Murray

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Nueva Gales del Sur (NSW) y otras partes de la costa este de Australia continúan siendo devastadas por una sequía que no muestra signos de disminuir.

Si bien las cosas se ven sombrías en este momento, un buen evento de lluvia podría marcar una enorme diferencia en el cultivo 2019.- Greg Seymour, Australian Olive Association

Si bien la prolongada sequía ha causado estragos en los ganaderos y los productores de granos, algunos de los pequeños productores de olivos y productores de aceite del estado son cautelosos de que sus cultivos y ganancias también puedan verse dañados.

Según la Oficina Australiana de Meteorología, NSW ha experimentado su invierno más seco desde 2002 y el año más seco desde 1965.

Las condiciones cálidas y secas condujeron a menores rendimientos de aceite de oliva en el estado durante la temporada de cosecha anterior. Alrededor del 20 por ciento de los olivareros de Australia se encuentran en Nueva Gales del Sur. Otro 40 por ciento se encuentra en Queensland, Victoria y Tasmania, todos los cuales han sufrido la sequía.

"Las condiciones cálidas y secas prolongadas en la floración en 2017, y particularmente durante el período de maduración en 2018, contribuyeron significativamente a los bajos rendimientos para la temporada 2018", Greg Seymour, CEO de la Asociación Australiana del Olivo, Dijo Olive Oil Times.

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Sin embargo, los olivos del estado no florecerán hasta octubre. Si llueve o no de vez en cuando cambiará por completo la fortuna de los olivareros.

"Es demasiado pronto para saber [si el rendimiento o la calidad del aceite del próximo año se verán afectados por la sequía]", dijo Seymour. "Una evaluación posterior a la floración nos dará una indicación mucho más clara de lo que podemos esperar".

La Australian Olive Association se lanzará a una serie de días de campo en noviembre, lo que les dará una buena idea de cómo se verá el rendimiento de esta temporada de cosecha.

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"Si bien las cosas se ven sombrías en este momento, un buen evento de lluvia podría hacer una gran diferencia en el cultivo 2019", agregó Seymour.

Los últimos pronósticos de la Oficina de Meteorología predicen que la sequía continuará hasta bien entrada el verano. Andrew Watkins, uno de los meteorólogos de la Oficina, advirtió a los agricultores que se preparen para una primavera más cálida y seca de lo habitual. También dijo que se pronostica que las condiciones de sequía se intensificarán en todo el país.

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"[Estamos] mirando el promedio de lluvia por debajo del promedio, desafortunadamente, para las áreas de sequía y las condiciones más cálidas que el promedio a través de esas áreas también", dijo Watkins a periodistas en una reciente conferencia de prensa.

Él espera que NSW sea uno de los estados más afectados por la sequía, que puede agravarse durante los meses de verano si se forma El Niño. Según los meteorólogos, hay aproximadamente un 50 por ciento de posibilidades de que suceda.

"Esto básicamente significará que a medida que lleguemos al verano, habrá menos posibilidades de tener esas lluvias de recuperación que necesitamos", dijo Watkins. "Podríamos tener que esperar hasta el otoño de 2019 para comenzar a ver algunas lluvias de recuperación en las zonas de sequía".

Sin embargo, NSW recibió algo de lluvia en agosto, lo que fue un alivio agradable para los productores locales de olivos.

"Espero que sea suficiente para llevarnos a través", Jayne Bentivoglio, CEO de Prensa de aceitunas Rylstone, Dijo Olive Oil Times. “Estamos luchando con el agua en todas partes. Actualmente estamos en modo de riego por sequía, así que estamos comprando agua y trayéndola desde otro lugar ”.

Bentivoglio cultiva 8,000 olivos en una granja ubicada a 3.5 horas al noroeste de Sydney. Ella solo riega aproximadamente la mitad de sus árboles debido a lo caro que es comprar agua. Bentivoglio dijo que es más probable que la sequía afecte la cantidad de aceitunas que tendrá que cosechar el próximo otoño, no la calidad del aceite resultante.

"Puede que no siempre obtenga un cultivo, pero cuando lo hago, la calidad siempre es de un estándar galardonado", dijo.

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Para determinar si la calidad del aceite se verá afectada o no, Bentivoglio deberá esperar hasta febrero. Esto es cuando se desarrolla la carne debajo de la piel de las aceitunas. Si febrero es muy seco, el crecimiento de la carne será inadecuado y el aceite resultante será de menor calidad.

Si bien aún no hay informes sobre los efectos de la sequía en los olivares australianos, la forma en que se verán afectados los agricultores depende en gran medida de cómo riegan sus árboles.

"Esperaría que las arboledas que dependen de la captación local de superficie para el agua de riego se vean afectadas, ya que es poco probable que tengan represas completas al comienzo de la temporada de crecimiento a menos que ocurran algunos eventos de lluvia importantes en el futuro cercano", dijo Leandro Ravetti director técnico de Aceitunas modernas, Dijo Olive Oil Times.

"Aquellos productores que dependen del agua de perforación o del agua de sistemas de riego más grandes, como la cuenca Murray-Darling, no se verán afectados por la sequía ya que el suministro de agua es bastante seguro", agregó.

La cuenca Murray-Darling se extiende a lo largo de NSW y Victoria, y también se encuentra parcialmente en el sur de Australia y Queensland.

Mientras que algunos pequeños productores de olivos en Victoria y Australia del Sur dijeron Olive Oil Times que no esperan experimentar un gran impacto de la sequía, a otros les preocupa que sus costos de producción aumenten considerablemente con los precios del agua.

A diferencia de otros países productores de aceitunas donde el gobierno ha intervenido para brindar asistencia en tiempos de sequía, el gobierno australiano no lo ha hecho. En cambio, ha centrado su atención y recursos en los ganaderos.

"Es bastante difícil obtener dinero del gobierno, especialmente para los pequeños productores", dijo Bentivoglio. "No hay ayuda gubernamental para los productores de olivos".

A pesar de los impactos de la sequía, Seymour cree que no habrá una caída en la productividad para el sector global del aceite de oliva australiano. El país está entrando en un año y los grandes productores de aceite de oliva en Australia occidental han escapado en gran medida de los efectos de la sequía.

"Si BBO y Australia occidental tienen un buen año en 2019, que parece una buena posibilidad, entonces el impacto en el sector del aceite de oliva australiano en términos de volumen no será tan significativo", agregó Seymour, refiriéndose a Aceitunas de curva de límite, el mayor productor de aceite de oliva en Australia.

Sin embargo, los pequeños productores en el este, especialmente en Nueva Gales del Sur, serán los más afectados por la sequía, tanto en los bosques como en sus ganancias.

"El impacto lo sentirán los pequeños productores individuales en lugar de la industria", dijo Seymour.