Mientras los socios de River Run planificaban el futuro negocio de su compañía de Florida en 2014, se encontraron buscando nuevas vías para explorar. "Tenemos maíz, tenemos vacas, probemos algo diferente", recordó Mike Casey, socio gerente de River Run Olive Oil. La floreciente industria del aceite de oliva de California despertó su interés y se preguntó si sería posible producir aceitunas en el sudeste de los Estados Unidos. Le pidieron a Casey y a su esposa Connie que investigaran.

Estamos dando pequeños pasos. Tenemos que llegar a la aceituna primero.- Mike Casey, aceite de oliva River Run

La investigación de la pareja Casey los llevó a un viaje por todo el país para explorar operaciones en Georgia, California, Texas y Arizona. Basado en su propia investigación independiente, entendieron que la latitud del centro de la Florida estaba fortuitamente situada para el cultivo del olivo. Después de aprender bajo la guía de los productores, se propusieron determinar más detalles sobre las condiciones en sus propias áreas.

Casey consultó con varias estaciones meteorológicas alrededor del lugar para sus arboledas propuestas. Encontró que el área típicamente experimenta horas de frío 500 - 700 por año donde la temperatura se encuentra en aproximadamente 50 ° F (10 ° C) con relativa consistencia. Este período permitiría una ventana para descansar los árboles. "Las estrellas se estaban alineando", dijo Mike Casey.

Aún así, Connie se preguntó: "Si tienes éxito y cultivas los árboles, ¿qué demonios vas a hacer con todo el aceite?" Nació River Run Olive Oil. Con la ayuda de Connie y la educación que obtuvieron de los consumidores, productores y chefs, la nueva compañía puso en marcha un plan para comenzar sus propias plantaciones.

Casey enfatizó continuamente la naciente industria del aceite de oliva del sudeste, afirmando que solo ha existido durante aproximadamente 6 - 7 años. Para un cultivo que se ha cultivado durante milenios, esto no es más que un problema en el tiempo. "Hay muchos grados variables de conocimiento", dijo, explicando qué fuentes fueron más importantes para embarcarse en el ambicioso proyecto.

Atribuyó una gran gratitud a los productores de Georgia y Jennifer Gillett-Kaufman de la Universidad de Florida (UF), y Louise Ferguson, una graduada de la UF que se desempeñó como editora del Manual de Producción de Oliva. Casey también citó a Bruce Golino del vivero de olivos de Santa Cruz, Jim Etters de Seka Hills Olive Oil Co., Adam Englehardt de la American Olive Oil Producers Association y el equipo de Corto Olive Oil. Dijo que con el conocimiento proporcionado por estos colegas competentes, se sintió cómodo al decidir "arrojar precaución al viento" hasta cierto punto, en lugar de dejar que la tierra disponible se quede ociosa, sin usar.

Casey también enfatizó la naturaleza de prueba y error de los esfuerzos requeridos para construir esta nueva industria. El transporte de nuevos árboles demostró ser un adversario inicialmente inquietante, ya que la propagación solo tiene lugar en Occidente. Originalmente, el equipo optó por árboles más pequeños para ahorrar en costos de transporte, pero como explica Casey, "cuanto más pequeño es el árbol, mayor es la tasa de mortalidad". Los nuevos árboles sufrieron a causa del largo viaje a Florida. La gente de California intentó explicarlo, pero fuimos ingenuos e ignorantes ”. Algunas lecciones se aprenden mejor a través de la experiencia.

Al plantar los árboles, Casey recordó que "entraron en la tierra llana, tierra estéril", tomando una página de sus colegas en California. Sin embargo, pronto se enteraron de que las condiciones en Florida varían de las de la costa oeste, donde las precipitaciones miden 14 pulgadas por año a 40 de Florida. La humedad de California generalmente oscila entre 20 y 30 por ciento, mientras que la de Florida puede variar entre 80 y 90 por ciento. Si bien la humedad y la humedad pueden hacer crecer un árbol rápidamente, también plantearon un obstáculo, ya que Casey pronto luchó contra una "proliferación de malezas", comentando, "las malezas crecen más rápido que los árboles".

Transmitió la curva de aprendizaje sobre el dominio de las variables de siembra, humedad y herbicida. Al perfeccionar su método, notó que hicieron algunos daños por herbicidas en árboles jóvenes y tempranos. Esta experiencia le enseñó al equipo que plantar en el césped, en lugar de la tierra virgen, ayudaría a combatir esta "fuerte presión de malezas", y que "una vez que [ellos] establecieron el césped y el césped, las malezas fueron mínimas". ”El césped también distrae a los insectos de festejar en los olivos. Incluso con estas medidas, las áreas ideales para plantar cambiaron con las condiciones climáticas. Un año después de plantar sus primeros árboles, el huracán Irma tomó el estado por asalto, lo que provocó el aumento de las capas freáticas. Esto planteó preocupaciones adicionales a tener en cuenta o.

Las nuevas arboledas incorporan muchas de las últimas tecnologías para ayudar a lidiar con las innumerables variables presentes en la ejecución exitosa de una operación de oliva. Hay una estación meteorológica en cada una de las arboledas de River Run que mide el viento, la humedad y la evaporación, y manipula un sistema de riego computarizado según las condiciones. Hay una sonda de suelo por cada cuarenta acres de árboles.

Según las proyecciones de California, Casey estima que cada árbol debería producir 15 - 40 libras de aceitunas por año, un amplio rango que explica la incertidumbre relativa. Las arboledas se plantaron predominantemente en la moda de súper alta densidad (SHD), aunque incorporan un modelo europeo para árboles más grandes y viejos en la entrada de la granja. Esto permite a los investigadores de UF la oportunidad de comparar los dos modelos, y los residentes de las áreas circundantes para participar potencialmente en un programa de selección propia en el futuro. Casey señala que la robustez de los olivos significa que están bien construidos para tal experimentación.

"Cuando haces la elección de alta densidad, haces que la elección sea mecánica", señaló Casey. Los huertos están plantados con una variedad de variedades, incluida Arbequina (lo que Casey llama, "el caballo de batalla de la industria del olivo") , Arbosana y Koroneiki, alternando en filas para maximizar su potencial de polinización. Esto también planteó un desafío ya que Casey y su equipo encontraron que algunos polinizadores no prosperaron en temperaturas más frías. Experimentaron daños al recuperarse de los inviernos fríos, aunque Casey afirma que si los productores "se mantienen alejados por un tiempo [ellos] tendrán algo de recuperación".

Eventualmente, al adaptar el conocimiento que adquirieron de sus contrapartes de California a sus distintas condiciones de Florida, los bosques de River Run pudieron reducir su daño anual de 25 por ciento a 12: "El tiempo no estaba de nuestro lado para el trasplante".

También atribuye un gran éxito a los investigadores de la UF que han estado en el bosque, tomando innumerables muestras cada dos domingos por el bien de la investigación. "Somos muy afortunados de tener este tipo de relación".

Las preocupaciones de Casey residen principalmente en organizar su primera cosecha prevista para el próximo año. Cuando llegue el momento, señaló que no habrá problemas para encontrar instalaciones en el área para moler aceite de oliva de alta calidad. Afirma que la región del sudeste está "sobrefabricada" y que hay "más molinos que aceitunas". Muchos están cerca, desde Ocala y Live Oak hasta Valdosta. También organizan planes cooperativos exitosos y tienen relaciones preexistentes con la empresa. Dado el hecho de que han invertido tanto dinero en sus operaciones de plantación y crecimiento, actualmente no tiene ninguna intención de construir un molino propietario en la propiedad de River Run.

Casey es un agricultor probado y verdadero, cuyo enfoque radica en producir el mejor producto en lugar de los canales minoristas y de comercialización más abajo en la cadena. "Estamos dando pequeños pasos", explicó. Antes de considerar estos próximos pasos, primero deben hacer crecer los árboles. En cuanto al lugar de River Run en el mercado más grande, Casey declaró humildemente: "Somos tan pequeños, estoy seguro de que Publix vende más aceite en un día del que podemos producir en un año".

Algún día planean penetrar en el mercado de especialidades, con su potencial de crecimiento en las áreas metropolitanas de Florida, pero, como señaló Casey, "primero tenemos que llegar a la aceituna". Su compromiso de construir una base firme para el resto de la industria del sudeste para crecer puede resultar ser un impacto que Casey aún no se ha dado cuenta.




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