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El rostro cambiante del aceite de oliva del Alentejo

La presa de Alqueva puede haber lanzado un salvavidas a algunos de los productores tradicionales de Alentejo, pero casi 20 años después, también ha traído nuevos desafíos que pueden resultar insuperables.

Foto cortesía de Nsandre.
Febrero 11, 2019
Por Daniel Dawson
Foto cortesía de Nsandre.

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Desde su finalización hace casi dos décadas, la presa de Alqueva ha cambiado la faz de la escena agrícola de Alentejo.

La región del sur de Portugal, que se extiende desde el Océano Atlántico hasta la frontera española y comprende casi una cuarta parte de la masa continental del país, ha sido durante mucho tiempo el hogar de los productores tradicionales de aceite de oliva de Portugal.

Es nuestra herencia. Si el gobierno portugués no hace nada, desaparecerá, estoy seguro.- Ana Carrilho, directora de CEPAAL

Aquí, en un paisaje definido por colinas onduladas, matorrales modestos y pequeñas arboledas de árboles nativos, la industria local del aceite de oliva ha alcanzado un punto de inflexión.

"Desde que se construyó la presa de Alqueva el sector del aceite de oliva en Portugal ha tomado una nueva dimensión ", dijo Manuel Norte Santo, gerente de ventas de la Sociedad Industrial y de Comercio del Aceite de Oliva (SICA, como se lo conoce por sus iniciales portuguesas) Olive Oil Times.

"No seguimos la evolución de España, Italia y Grecia, porque no teníamos capacidad de producción y nuestro aceite de oliva era más caro porque provenía de olivares tradicionales ”, agregó.

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Antes de la construcción de la presa, Alentejo era propenso tanto a la sequía como a los incendios forestales. Pocas granjas a gran escala estaban operando en la región y la mayor parte de la producción de aceite de oliva provenía de granjas familiares, que solo cultivan variedades locales, como Galega, Cordovil y Carrasquenha.

"Antes de que se construyera la presa de Alqueva, la producción de aceite de oliva se realizaba en cooperativas y había tres o cuatro cooperativas que embotellaban el aceite de oliva ", Ana Carrilho, gerente de aceite de oliva en esporão Azeites y director del Centro de Estudio y Promoción de Aceites de Oliva Alentejo (CEPAAL), dijo Olive Oil Times.

Ella ha estado produciendo aceite de oliva en la región desde 1997 y ha visto exactamente cómo la presa de Alqueva ha transformado Alentejo.





"Estos aceites de oliva luego se vendieron en algunos supermercados o en la tienda del molino ”, agregó. "La marca no era importante para ellos y no eran muy productivos. Todos los años producían diferentes cantidades porque no había riego, por lo que el efecto del fenómeno interanual y fuera del año era muy frecuente ”.

Todo esto comenzó a cambiar de 2000 a 2003, cuando se construyó la presa de Alqueva y se inundaron 240,000 acres, un área del tamaño de San Diego. Para 2020, el embalse se ampliará en 180,000 acres adicionales.

"Ahora, con la presa de Alqueva, Alentejo se ha convertido en la región de aceite de oliva más importante del país ”, dijo Norte Santo. "Permitió plantar muchos olivares más intensivos y superintensivos que antes y los hizo súper efectivos porque el agua ahora es muy barata ”.

Alentejo ahora alberga el 85 por ciento de los olivares de Portugal y es responsable del 77 por ciento de toda la producción de aceite de oliva del país. Parte del impulso detrás del ascenso meteórico de la región se produjo en 2011, cuando se lanzó una iniciativa del gobierno portugués para impulsar el crecimiento económico después de la crisis financiera de 2008.

Curtis Cord con ana carrilho

Como incentivo para la inversión en la región agrícola recientemente viable, el gobierno otorgó préstamos baratos a inversores dispuestos a gastar € 500,000 ($ 695,000) y crear empleos. Inicialmente, esto atrajo a algunas de las gigantes empresas españolas, muchas de las cuales fueron atraídas por tierras baratas, capital fácil y abundante agua.

"Uno de los problemas con esta inversión para los productores portugueses y los inversores portugueses fue que muchas grandes empresas españolas recurrieron a Alentejo y comenzaron a plantar sus propios campos de aceitunas y construir sus propias instalaciones allí ”, dijo Norte Santo.

"Los inversores españoles representan la mitad de la producción de Alentejo ”, agregó. "Ellos fueron los principales beneficiarios de esta inversión portuguesa y, en el proceso, estas grandes empresas españolas han creado una competencia desleal para los pequeños productores portugueses ".

Estas compañías producen aceite de oliva a granel hecho principalmente de Arbequina y Hojiblanca, así como mezclas de variedades múltiples que se producen con otros aceites importados.

Esta producción a gran escala ha perjudicado a los productores tradicionales de aceite de oliva al reducir sus precios de venta, mientras que el gobierno no ha proporcionado ninguna ayuda financiera, por lo que sus costos de producción se han mantenido igual.

"Por supuesto, no pueden producir al mismo precio que los grandes productores porque son olivares muy intensivos y altamente productivos ”, dijo Carrilho. "Los productores mayores a veces tienen menos de 250 árboles por acre en comparación con los bosques intensivos que tienen casi 1,000 árboles por acre ”.

Esto ha llevado a muchos agricultores tradicionales a abandonar sus tierras o venderlas a estos productores súper intensivos.

"Imagínese, ¿cómo pueden ganar dinero si no venden al precio más alto ", dijo Carrilho. "El aceite de oliva sigue siendo un producto básico y no tienen una forma de vender estas botellas de aceite de oliva, por lo que tienen que vender al mejor precio y el mejor precio no es suficiente para ellos ".

Presa de alqueva

Por su parte, Esporão Azeites compra solo variedades locales de aceitunas de los agricultores locales.

"Tenemos contratos con pequeños productores comprar sus aceitunas para hacer nuestro propio aceite de oliva ", dijo Carrilho. "Por supuesto que tenemos que pagar más, pero así es como hacemos las cosas. Queremos preservar nuestras propias variedades y queremos que nuestros aceites de oliva sean diferentes y muestren lo que podemos hacer en Alentejo ".

Esporão Azeites embotella más de un millón de litros de aceite de oliva cada año e invierte mucho en su marca para garantizar que sus aceites se destaquen en los estantes. Esto ha ayudado a convertir a la empresa en el principal vendedor de aceites de oliva premium de Portugal, pero están lejos de ser la norma.

Parte del problema para los productores tradicionales es que los consumidores portugueses están observando principalmente los precios del aceite de oliva.

"La gente todavía se enfoca en el precio y las marcas más grandes ”, dijo Carrilho. "Por ejemplo, el Sovena marcas, están en todas las estanterías de los supermercados con un precio muy competitivo. Los estantes están llenos de sus dos marcas y casi no hay espacio para el aceite tradicional, y cuando lo hay, la diferenciación de precios es enorme, a veces el doble o más ”.

A pesar de los desafíos para los productores tradicionales que han sido traídos a la región por la presa, sin ella la calidad del aceite de oliva portugués tampoco hubiera aumentado.

"Al final del día, fue algo muy bueno porque las personas son más competitivas y la calidad ha aumentado ahora como resultado ”, dijo Carrilho. "La producción de aceite de oliva se realizaba de la manera tradicional antes y, después de que llegó la presa, la gente se interesó más en plantar de una manera diferente y plantar más, así como construir nuevos molinos más modernos que han molido aceite con mejor calidad ".

Sin embargo, Carrilho y muchos otros productores locales están preocupados de que, a pesar del aumento en su calidad general, pronto serán superados por los productores superintensivos. A menos que el gobierno portugués actúe pronto, dijo, aún más de estas granjas locales serán expulsadas.

"Bueno, es nuestra herencia ", dijo. "Si el gobierno portugués no hace nada, desaparecerá, estoy seguro ".





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