Viñedos Durant. Foto por alanweinerphotography.com

Un nuevo proyecto lanzado por la Oregon State University (OSU) tiene como objetivo ayudar a difundir la olivicultura en todo el vecino del norte de California.

Lo que está haciendo OSU es poner algún método científico detrás de la investigación. Cuando eso suceda, todos nos beneficiaremos y creo que la gente comenzará a sentirse atraída por el árbol como una opción comercialmente viable.- Paul Durant, maestro molinero en Durant Olive Mill.

Los objetivos primordiales de la Olea project será determinar las técnicas de propagación más eficaces para las aceitunas en Oregón; identificar qué cultivares crecen mejor en el clima único de Oregón; evaluar las mejores prácticas de trasplante y macetas para lograr un rápido establecimiento de huertos; y poner toda esta información a disposición del público para ayudar a reforzar la industria en ciernes.

Sentado entre los grados de latitud 45 y 46, Oregon se ubica un poco más al norte de otras regiones olivícolas más tradicionales. Sin embargo, los productores y funcionarios que trabajan en el proyecto Olea creen que el cultivo comercial de olivos puede tener éxito aquí.

Ver más: U.S. Olive Oil News

Si bien actualmente no se mantienen estadísticas oficiales de producción, algo que Olea busca cambiar, Paul Durant, el maestro molinero en Durant Olive Mills, estima que Oregon produjo alrededor de 5,000 litros de aceite de oliva el año pasado. Durant tiene un ideal general sobre esta figura, ya que es el único laminador comercial en el estado.

La producción ha crecido lentamente desde que los oregonianos comenzaron a cultivar olivas comercialmente sobre 15 hace años. Si bien el sector no ha experimentado el mismo tipo de crecimiento constante que California ha logrado en ese tiempo, el número de acres de olivos se ha arrastrado hasta aproximadamente 100, todos los cuales se encuentran en los valles al oeste de la Cordillera de las Cascadas.

"Creo que hemos experimentado un tipo de crecimiento incremental", dijo Durant. Olive Oil Times. "La gente ha entrado y luego han salido. Entonces otras personas han entrado ".

La naturaleza incremental de este crecimiento, y el éxito general de los productores de olivos, tiene mucho que ver con los patrones climáticos, según Javier Fernández-Salvador, profesor asistente en OSU e investigador principal del proyecto Olea.

"Lo que hemos encontrado aquí en Oregon es que nuestro rendimiento y producción dependen mucho de las condiciones de la temporada anterior", dijo Fernández-Salvador. Olive Oil Times. “Si observamos la cosecha 2018, tuvimos un invierno muy suave y luego tuvimos una menor precipitación, una primavera y un verano más secos, lo que es bueno para la polinización. Muchos de nuestros productores reportaron rendimientos mucho más altos que antes ".

Los pocos años anteriores han traído inviernos más suaves, lo que ha permitido que algunos olivares que se plantaron recientemente pasen por un par de ciclos de producción.

"En Oregón, no se trata de tener un verano caluroso y seco", dijo Fernández-Salvador. "Es demasiado frío en el invierno".

Cuando los primeros olivares comenzaron a aparecer en Oregon 15 hace años, muchos productores simplemente importaron olivos de California, con la esperanza de replicar el éxito que los cultivadores de olivos estaban experimentando más al sur.

"Desafortunadamente, ese sistema no funciona en Oregón", dijo Fernández-Salvador. "Primero que nada debido a nuestra topografía y segundo debido a nuestras limitaciones climáticas".

Los eventos de congelación graves en 2008, 2010 y 2013 eliminaron muchos huertos y llevaron a los que se quedaron a repensar sus estrategias.

En muchos sentidos, la evolución del sector del aceite de oliva en Oregon se asemeja a lo que sucedió con la uva Pinot Noir hace un cuarto de siglo.

"Oregon no era una región vinícola hace 25 hace años y algunos cultivadores comenzaron a traer cultivares y probaron y luego descubrieron que Pinot Noir prosperaba aquí", dijo Fernández-Salvador.

Oregón ahora es bastante famoso por sus uvas Pinot Noir, que son lo suficientemente tolerantes al frío para soportar los inviernos helados. Sin embargo, para tener éxito en el cultivo de la uva Pinot Noir, los productores primero fracasaron con muchas otras variedades.

Bogdan Caceu, el director ejecutivo de Olive Growers of Oregon y un productor de olivos de La Creole Orchards, dijo a una publicación agrícola local que cree que el aceite de oliva puede repetir la historia de Pinot Noir.

Para tener éxito, Caceu dijo que los cultivadores deben encontrar un cultivar de oliva que sea más tolerante al frío que los cultivados en California, se caracteriza por una floración temprana y tiene cualidades sensoriales excepcionales.

"Si marcamos todas esas casillas, ese es el Pinot Noir de las aceitunas", dijo.

Fernández-Salvador, sin embargo, cree en un enfoque más matizado que simplemente encontrar el cultivar correcto.

"Desafortunadamente para Oregon, los cultivares por sí mismos no son una bala de plata para poder producir comercialmente aquí debido a la fisiología del cultivo", dijo.

"A diferencia de las uvas, que son muy tolerantes al frío, solo necesitas encontrar algo que prospere con nuestra temporada de maduración y producción más corta, pero con las aceitunas el problema no es la temporada de maduración", agregó. “El principal problema es sobrevivir al daño del invierno y establecer un huerto lo suficientemente rápido para que sea comercialmente viable.

Sin embargo, algunos cultivadores han encontrado éxito con varias variedades que fueron importadas de regiones más frías. Fernández-Salvador dijo que las variedades del norte de Italia y del sur de Francia han demostrado ser bastante prometedoras. OSU actualmente está realizando estudios de campo para determinar qué cultivares tienen las mejores posibilidades de éxito en Oregon.

Durant, por otro lado, dijo que ha visto el mayor éxito con sus tres principales variedades italianas.

"Soy un gran fan de Leccino, Frantoio y Picual", dijo. "Probablemente son mis tres primeros y han estado produciendo una buena cantidad de fruta, que obviamente es la clave también. Una cosa es sobrevivir, pero también puedes obtener una buena cantidad de fruta de ellos ".

Olive oil production En Oregon es frecuentemente una carrera contra el reloj. Los olivos tienden a florecer de mediados a fines de junio y lo más temprano que puede tener lugar la cosecha es en noviembre, y los productores de olivos permanecen siempre atentos a la perspectiva de la primera nevada del año.

Sin embargo, la vigilancia y los esfuerzos de los productores de Oregon a menudo dan resultados en términos de calidad. Durant dijo que los aceites de oliva de Oregón tienden a tener un sabor único y un alto contenido de polifenoles. Fernández-Salvador dijo que las pruebas de varios aceites de oliva hechas en el UC Davis Olive Center han confirmado esto.

"No sé si es la maduración prolongada, florecemos muy tarde en comparación con otros climas, pero el aceite es extraordinariamente distintivo", dijo Durant.

El producto final de alta calidad, combinado con la fuerte demanda de productos de producción local en Oregon, significa que el cultivo de olivos y la producción de aceite pueden ser bastante rentables.

"Los productores están buscando producir en el mercado local productos de alto valor", dijo Fernández-Salvador. "Algunos incluso venden botellas de mililitros 250 por $ 40".

Y más personas están mostrando interés en unirse al sector también. Fernández-Salvador dijo que el estado actualmente cuenta con productores de 10 a 12 y 15 a 20 de menor escala.

"Es una industria pequeña, pero la semana pasada tuvimos una reunión de productores [en la universidad] y tuvimos alrededor de 50 para 60", dijo.

Durant dijo que el proyecto Olea debería ayudar al sector a crecer más rápido que su tasa incremental anterior y espera una industria de aceite de oliva de Oregon más grande y mejor.

"Creo que debería crecer más rápido. Esa es mi creencia ", dijo. “Lo que está haciendo OSU es poner algún método científico detrás de la investigación. "Cuando eso suceda, todos nos beneficiaremos y creo que la gente comenzará a sentirse atraída por el árbol como una opción comercialmente viable".




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