La investigación encuentra que un tipo remoto de método de imagen puede escanear huertos y localizar olivos infectados con una bacteria peligrosa antes de que aparezcan los síntomas. El escaneo, que se coloca en un avión no tripulado o plano, tiene cámaras especiales que identifican cambios sutiles en el color de la hoja que no son detectables a simple vista. Podría ser una ayuda importante para detener la propagación de infecciones y salvar árboles icónicos en el sur de Europa.

Los efectos de la infección bacteriana pueden detectarse de forma remota antes de que aparezcan los síntomas visibles, lo que permite un mapeo rápido y preciso de los olivos infectados con Xylella en los huertos de destino.- Peter North, autor principal

Xylella fastidiosa (Xf) es una bacteria peligrosa que puede causar enfermedades en más de las plantas 350. El patógeno ha infectado olmos, robles, sicomoros, almendros y cítricos, pero los olivos son particularmente susceptibles. Los signos en los olivos infectados incluyen hojas chamuscadas, junto con ramas y ramitas marchitas.

Si bien Xf ha plagado a las Américas durante los últimos años, se ha extendido a Asia y los países europeos que bordean el Mar Mediterráneo. Es responsable de la destrucción de muchos olivares en la región de Apulia, Italia.

El patógeno no tiene cura. La selección de árboles infectados es la única forma de detener la propagación a árboles sanos. El problema es que una vez que los árboles se infectan, pueden no mostrar síntomas hasta por un año, tiempo durante el cual los insectos comunes que se alimentan de la savia pueden estar transmitiendo la infección. Por lo tanto, la detección temprana es de vital importancia para su erradicación.

En el estudio, Pablo Zarco-Tejada de la Comisión Europea trabajó con expertos de la Universidad de Swansea y otras instituciones europeas. Pusieron las cámaras a bordo de un pequeño avión para tomar imágenes de los huertos y luego probaron los olivos para detectar la infección con Xf.

"Nuestro estudio descubrió que los efectos de la infección bacteriana se pueden detectar de forma remota antes de que aparezcan los síntomas visibles, lo que permite un mapeo rápido y preciso de los olivos infectados con Xylella en los huertos", dijo el coautor Peter North.

“Se prevé que la propagación de enfermedades de las plantas se convierta en un problema creciente con el cambio climático, incluso en el Reino Unido. La cooperación internacional es esencial para la detección temprana, para controlar los daños y prevenir la propagación. "Este estudio demuestra la posibilidad de detección de síntomas en una etapa temprana y puede adaptarse a aviones no tripulados y aeronaves para uso generalizado", dijo la coautora Rocío Hernández-Clemente.

Como la exploración aérea identificó olivos infectados con una precisión superior al 80 por ciento, promete ser una ayuda valiosa para ayudar a otras plantas afectadas por Xf. Debido a que el patógeno es visto como una profunda amenaza para las plantas en todo el mundo, el descubrimiento de esta novedosa técnica es una buena noticia para los cultivadores de olivos y otros segmentos de la industria agrícola. Hay planes en marcha para probar el escaneo en los almendros en España y los viñedos en Mallorca pronto.

El estudio fue publicado en la revista Nature Plants.




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