En el corazón de la laberíntica Kasbah de esta bulliciosa ciudad portuaria del norte de África, hay una mezquita reverenciada llamada Al-Zaytuna. Es un lugar de peso histórico y famoso como la Gran Mezquita porque muchos filósofos, juristas y poetas islámicos caminaron, oraron y aprendieron aquí.

En nuestra Biblia, el Corán, dice que el aceite de oliva curará las cosas 99. Pero no dice que curará todo 100. ¿Por qué? Porque el aceite de oliva no puede curar la muerte. No te puede devolver la vida.- Un taxista en Túnez

Más revelador, en árabe, zaytuna significa olivo - y así, al igual que esta famosa mezquita llamada "el olivo" se encuentra en el centro de la historia y la vida de Túnez, el olivo tiene sus raíces en el centro de esta nación de 11 millones de personas.

Las aceitunas, y en particular el aceite de oliva, son un tesoro único y, curiosamente, desconocido de Túnez.

An Olive Oil Times El reportero fue a Túnez para comprender mejor el aceite de oliva de esta nación y aprender sobre sus esfuerzos para aumentar sus exportaciones, que fue el tema central de la segunda edición del Festival de Oliva de Sfax, un evento internacional que tuvo lugar a fines de enero.

"Lo usamos para cocinar, para ensaladas, para todo", dijo Adel Ben Ali, un vendedor amigable y de sonrisa cálida en Marché Central, un gran mercado cubierto en Túnez donde se venden productos frescos de todos los colores y sabores con gran gusto. y bengala.
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Túnez es una tierra de olivos, un lugar donde el olivo a lo largo de los milenios se ha infundido con la cultura, la economía, la cocina, los hábitos, los ritmos y las estaciones de la nación. Algunos tunecinos incluso ungen a los recién nacidos con aceite de oliva.

De hecho, Túnez es uno de los mayores productores de aceite de oliva del mundo, un hecho poco conocido para la mayoría de las personas que no son cognoscenti de aceite de oliva. A través de su paisaje, se encuentran las aceitunas. Hay aproximadamente 1.8 millones de hectáreas de olivares con 82 millones de árboles, o aproximadamente el 30 por ciento de las tierras cultivadas de este país del norte de África.

Fotos de Cain Burdeau para Olive Oil Times

En la imaginación común, la fabricación de aceite de oliva puede parecer casi exclusiva de Italia y Grecia, donde el aceite de oliva se vierte en todo tipo de alimentos con un abandono saludable. Cuando la gente piensa en una dieta mediterránea y en el olivo saludable en el centro de las comidas, piensan, con razón, en Roma y la antigua Atenas.

Y, sin embargo, en estas nociones de aceite de oliva, la historia de Túnez y su antiguo cultivo del olivo queda fuera de la imagen. De hecho, la historia del cultivo del olivo en Túnez es antigua.

En la entrada de un edificio de varios pisos en un distrito comercial de Túnez que alberga la Office National de l'Huile, una agencia estatal dedicada al aceite de oliva, hay una pintura de la cosecha de aceitunas del tamaño de una pared. Es un retrato vívido de familias de agricultores en un huerto de olivos al comienzo de una nueva cosecha.

"Esta es una recolección tradicional de aceitunas", dijo Chokri Bayoudh, presidente de la agencia, durante una entrevista con Olive Oil Times. "Es una pintura de alguien que amaba el aceite de oliva".

Es una escena completa: una mujer en primer plano usa una trilladora para separar las hojas de olivo, las ramitas y la tierra. Cerca de allí, el té se está preparando en un fuego ardiente junto a un hombre que lleva un sombrero tunecino tradicional, el color rojo oscuro como la boina. chechiaMientras su esposa, con la cabeza cubierta por un simple pañuelo en la cabeza, clasifica entre las aceitunas recién cosechadas.

También hay mucho más en juego.

Las personas suben a las escaleras en el fondo, recogen aceitunas y un niño, ¿tal vez el pintor? - Aparece encantada en el centro de la obra de arte. Este niño no está levantando un dedo, contento como debe reflexionar sobre el momento de la gran cosecha, la continuación de una tradición.

Bayoudh se puso de pie y admiró la pintura.

"Y ahora, puedes ver esto en todas las regiones de Túnez", dijo, hablando inglés. "Trabajamos así, con niños, con mujeres, con esposas, con toda la familia".

Un hombre que llevaba una bandeja de vasos de té tintineando pasó caminando mientras hablaba. Afuera, el tráfico de Túnez sonó y empujó hacia adelante. Bullicioso. Sonó un teléfono con urgencia.

El olivo florece aquí, a pesar de la aridez de Túnez y los suelos desérticos.

Establecer una historia exacta de cómo y cuándo llegó el olivo a Túnez es casi imposible de determinar, según Tiziano Caruso, un experto en olivos de la Universidad de Palermo en Sicilia.

"Es muy difícil decir cuándo llegó el olivo".

No obstante, los fenicios ciertamente desempeñaron un papel importante en el cultivo del olivo y luego fueron propagados por los cartagineses, quienes plantaron olivas donde y cuando podían, especialmente en tiempos de paz, según las autoridades tunecinas.

En la península de Cap Bon, se encuentra el olivo más antiguo conocido de Túnez. Se remonta a alrededor de 2,500 años atrás. El gran árbol antiguo fue plantado durante el reinado cartaginés y los amantes de la aceituna hasta hoy hacen peregrinaciones para comer su fruta.

Luego vinieron los romanos.

Bajo el dominio romano, el cultivo del olivo se expandió junto con el riego y los métodos de extracción del aceite de oliva. El olivo respondió: la aridez y el sol de Túnez eran los adecuados para el cultivo del olivo.

Durante siglos, los romanos vieron cómo florecía y se enriquecían, construyendo impresionantes estructuras en Túnez: grandes palacios, villas, el enorme anfiteatro de El Jem, ciudades, acueductos.

El cultivo del olivo cesó en gran parte después de las conquistas árabes durante la Edad Media.

"Los olivares desaparecieron progresivamente hasta la colonización francesa en 1881", dijo Raouf Ellouze, un productor de aceite de oliva tunecino y líder de Synagri, un sindicato de agricultores. Dijo que los nómadas árabes cortan las plantaciones de olivos para dar paso a las tierras de pastoreo.

El cultivo del olivo floreció nuevamente bajo el dominio francés, especialmente después de una serie de descubrimientos de Paul Bourde, un administrador colonial y periodista que también fue compañero de clase del poeta francés Arthur Rimbaud.

En 1889, Bourde, como director de agricultura del protectorado, viajó a través de Túnez e hizo una serie de hallazgos notables. Argumentó que las piedras grandes en las estepas semiáridas en el centro de Túnez quedaron de los antiguos molinos de oliva romanos. De hecho, argumentó que el cultivo del olivo era posible en los vastos espacios vacíos de Túnez.

Hoy, Túnez es uno de los principales productores de petróleo del mundo. Los olivares se extienden por millas y millas donde hace un siglo reinaba una estepa semiárida. Los tunecinos están orgullosos de su aceite de oliva.

"Nuestro aceite de oliva es el mejor del mundo", dijo un taxista tunecino mientras maniobraba con facilidad a través del agitado tráfico de Túnez, un flujo de autos que se empujaban unos contra otros.

El taxista seguía hablando. Estaba en su elemento: hablaba del aceite de oliva. Posee un pequeño pedazo de tierra en las afueras de la ciudad con tres olivos y su familia recoge sus frutos juntos, una escena que recuerda a la pintura en la Oficina Nacional de l'Huile.

“En nuestra Biblia, el Corán, dice que el aceite de oliva curará las cosas 99. Pero no dice que curará todo 100. ¿Por qué? ”, Reflexionó, modificando un poco su cita.

Las calles pasaron volando, al igual que los automóviles, autobuses, motos, rotondas, tráfico de parachoques a parachoques. Una mujer, con la cabeza envuelta en una bufanda musulmana tradicional, pasó por delante. Una chica desabrochada en otro carro estaba parada en el asiento trasero, observando el tráfico.

"Porque el aceite de oliva no puede curar la muerte", dijo con una sonrisa. "No te puede devolver la vida".



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