En una pequeña isla de 35-acre en Groveland, Florida, Keith Keogh planea cultivar olivas donde los cítricos dominaron el paisaje.

No podemos apoyar un estado lleno de asfalto y concreto, necesitamos preservar algunas de estas hermosas colinas de arena de azúcar que se encuentran aquí.- Keith Keogh, Olave

"Comenzaremos cultivando aceitunas de mesa al principio", dijo Keogh, un ex chef corporativo de Disney y Red Lobster, Olive Oil Times. "Entonces tendrás unos que no son de la calidad y el aspecto de las aceitunas de mesa que irán al aceite de oliva y haremos una presión individual sobre esas aceitunas".

Dependiendo de la calidad de esas aceitunas, el aceite de oliva se pondrá en frascos o se usará en cosméticos. "No queremos poner nuestro sello en nada que no sea de muy alta calidad", dijo Keogh.

Cultivar aceitunas en Florida no es nuevo. Los españoles introdujeron por primera vez olivos al estado en los 1700 y, según el Florida Farm Bureau, ahora hay más de 400 acres de olivos en el estado del sol, que van desde cultivadores comerciales con más de 20 acres hasta aficionados a los jardines.

El esfuerzo de Keogh sirve como modelo para descubrir cómo se desarrollarán los olivos en el futuro agrícola de la Florida. Antes de que pueda plantar sus olivos en la isla Hunt, Keogh está limpiando los árboles cítricos viejos y moribundos, muchos de los cuales han sido devastados por una enfermedad conocida como enverdecimiento de los cítricos.

El enverdecimiento de los cítricos es una enfermedad transmitida por insectos que ha estado interrumpiendo la industria en Florida desde que surgió a mediados de 2000.

Según el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, la producción de cítricos ha disminuido en más del 75 por ciento en Florida durante las últimas dos décadas; una fuerte disminución para el estado que es casi sinónimo de jugo de naranja.

"Hay una necesidad de tener otro cultivo", dijo Keogh. "Cuando realmente miras el norte de África y otras partes del Mediterráneo donde se cultivan las aceitunas, es un suelo de tipo lyme arenoso y alto y el suelo de la isla me recuerda eso".

Keogh no está solo en creer que las aceitunas tienen el potencial de crecer bien en Florida. Varios investigadores dentro del sistema de la Universidad de Florida han pasado la última media década investigando esta pregunta y experimentando también.

"Hasta ahora, las aceitunas han estado relativamente libres de plagas y parecen ser un cultivo sostenible para esta región", Peter Andersen, de la Universidad de Florida, North Florida Research and Education Center, Dijo.

La propiedad de Keogh en la isla Hunt.

En 2006, la universidad plantó cinco tipos diferentes de varietales de oliva: Arbequina, Arbosana, Koroneiki, Manzanillo y Mission.

"Se notó una cosecha muy pequeña para Arbequina y Koreneiki durante 2015", dijo Andersen. “El primer rendimiento sustancial ocurrió para Arbequina durante 2016, con 38 por ciento de un cultivo completo. Koroneiki y Arbosana tuvieron una cosecha muy pequeña, con 12 por ciento y tres por ciento de una cosecha completa, respectivamente, y Manzanillo y Mission no produjeron ninguna cosecha ”.

Investigaciones similares realizadas en la Universidad de Florida en Gainesville apoyaron en gran medida los hallazgos de Andersen. UNA 2015 report describió los suelos arenosos de Florida como un lugar adecuado para el cultivo de olivos.

"Las aceitunas pueden establecerse en muchas áreas de Florida en suelos bien drenados", dice el informe.

En su isla de arena arenosa, Keogh planea crecer principalmente Arbequina olives. También experimentará con Manzanilla y Misión, pero en cantidades mucho más pequeñas.

Florida no es el clima ideal para el cultivo de aceitunas. La temperatura rara vez se enfría lo suficiente durante el tiempo suficiente para permitir que los árboles se vuelvan latentes, lo que les permite producir frutos. Sin embargo, Keogh dijo que para problemas como este, los productores de olivos tendrán que ser innovadores.

"Se trata de simplemente averiguar lo que se necesita para obtener la mejor calidad", dijo. “No serán una copia o imitación de lo que ya está allí porque este es un lugar diferente y un clima diferente, una composición del suelo diferente. ”

Para apoyar su argumento, señala la incipiente industria vitivinícola de Florida, que ha ideado su propia e innovadora forma de hacer que sus enredaderas se vuelvan latentes.

"Cuando observas algunas de estas bodegas que cultivan grandes uvas, tienen que tener el período de congelación de 60 a 80 para que se vuelvan latentes y no tengas eso en Florida", dijo. "Tienen diferentes formas, como inyectar CO2 líquido en el suelo y crear latencia de esa manera, lo que hace que esas grandes uvas salgan".

Sin embargo, conseguir que las aceitunas crezcan es solo la mitad de la batalla. Hacerlos económicamente viables tanto para los agricultores como para el estado será mucho más difícil. En ninguna parte se ilustra mejor esto que en el Departamento de Agricultura de Florida website, que está dominada por los cítricos.

Cada año, informes minuciosamente detallados muestran cuántas naranjas, toronjas y mandarinas se cultivan, cosechan y venden. Incluso hay tablas que muestran cantidades exactas de exportaciones a más de una docena de países diferentes desde al menos cinco puertos floridianos en la última década.

El sitio web no contiene ni vincula a ninguna estadística sobre el cultivo o producción de olivos.

Vista aérea de la isla Hunt.

"En este momento todavía estamos en la etapa de investigación en Florida", Michael García, presidente de la Florida Olive Council, le dijo al Orlando Sentinel. "Puedes cultivar aceitunas aquí, pero no lo suficiente como para ser una gran industria".

García no respondió a varias solicitudes de comentarios sobre este artículo, pero dijo a la publicación comercial de la industria: My Farm Life, que el Florida Olive Council está experimentando tanto con métodos de cultivo tradicionales como con cultivos superintensivos. Dijo que los resultados preliminares son hasta ahora prometedores, pero llevará más tiempo ver qué método funcionará mejor en el futuro.

"Podemos hacer aceite de oliva", dijo García. "Es solo una cuestión de entender si se tratarán de pequeñas fincas con aceitunas de alta calidad o de gran densidad".

Los productores de aceite de oliva en el sur y centro de Florida generalmente producen unos pocos cientos de galones de aceite cada año, que se vende principalmente a los consumidores. García le dijo al Palm Beach Post que los productores del estado tendrían que esperar y ver qué tan rápido este modesto total podría convertirse en algo más grande.

"Tenemos que ver si funciona", dijo. “No sabemos año tras año si puede hacer que las aceitunas florezcan y que produzcan frutos en cantidades suficientes para poder ganar dinero con ellas. Si haces aceite de oliva, puedes venderlo, no hay problema. La pregunta es, ¿puedes hacer lo suficiente para obtener un beneficio en ello?

Keogh se hace eco de esta preocupación. Dijo que muchos agricultores en el condado de Lake han renunciado a la agricultura y han vendido sus tierras para el desarrollo. Una alternativa que no les gustó necesariamente, pero consideraron como la más viable económicamente.

"La viabilidad económica es, por supuesto, otra cuestión", dijo. "Muchos de estos propietarios de naranjales han perdido muchos de sus huertos por enfermedad y están descubriendo que tal vez vender el terreno para viviendas o apartamentos sea más económico para ellos".

"Pero te lo digo", agregó. "No podemos apoyar un estado lleno de asfalto y concreto, necesitamos preservar algunas de estas hermosas colinas de arena de azúcar que se encuentran aquí".

Richard Williams corre Florida Olive Systems, que proporciona recortes y asesora a numerosos productores de aceitunas en todo el estado, incluido Keogh. Williams dijo que los cultivadores de olivos y los grupos comerciales deberían aplicar parte de la innovación que utilizan para cultivar aceitunas en la búsqueda de nuevos productos para los cuales usar aceitunas.

“Las condiciones de crecimiento geográfico únicas de la Florida y su impacto en los árboles en general phenolic compound La producción está validando mi hipótesis inicial ", dijo. Olive Oil Times.

"En ese sentido, es posible que en última instancia no podamos producir la cantidad necesaria de fruta por acre para ser un producto comercial viable. extra virgin "ubicación de aceite de oliva, pero desde un aspecto medicinal potencial y lo que finalmente se puede extraer de varias partes del árbol, podríamos ser un lugar de crecimiento muy fuerte".




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