Avner Talmon

QATZRIN, Israel - Apenas a 25 km de la frontera de Israel con Siria, un país cuyo nombre evoca el sufrimiento y el derramamiento de sangre, el empresario Avner Talmon maneja su Polaris Ranger 4 × 4 por un camino de tierra que domina los Altos del Golán.

A pesar de la guerra civil que se libra al otro lado de esta frontera fuertemente fortificada, la vista desde nuestro punto de vista 700 metros sobre el nivel del mar no podría ser más pacífica; acerca de las cosas más peligrosas en nuestra vecindad inmediata son giros de horquilla, serpientes ocasionales y un sol implacable.

Aquí, en 60, hectáreas de tierras difíciles cuya historia se remonta a mucho antes del nacimiento de Jesús, la compañía de Talmon, Olea Essence Ltd., cosecha el fruto de los olivos 23,000 en organic olive oil y una variedad de cosméticos naturales que van desde el lavado facial hasta la crema para pies. Alrededor de la mitad de esa tierra es de Talmon; el resto pertenece a granjeros drusos judíos y de habla árabe cercanos.

"Debido a que somos de Israel, tenemos muchos conocimientos sobre las aceitunas que provienen de miles de años de tradición", dice. "Las aceitunas están en nuestra sangre, en nuestro ADN".

Cómo Talmon, 62, llegó a ser un experto en la fabricación de productos de belleza a partir de aceite de oliva es una historia en sí misma: un relato que este reportero escuchó a principios de este mes durante un almuerzo de pita y hummus en el centro de visitantes de Olea Essence, ubicado a tres horas. Conduzca al noreste de Tel Aviv, la capital comercial y cultural de Israel.

"Llegamos al Golan 19 hace años desde Tel Aviv", dijo Talmon, un arqueólogo en formación. “En ese momento, mis hijos eran 16, 14 y 10. Quería devolverles a mis hijos su infancia. A mi hija le gustaba montar a caballo. Finalmente, ella terminó como la campeona de equitación de Israel ".

Un día, la familia condujo hasta Moshav Ramot, cuyo nombre hebreo no tiene nada que ver con el hecho de que este rancho de caballos solitarios es bastante remoto, y mientras los demás viajaban a caballo, Talmon vio una casa abandonada que contempla un paisaje montañoso impresionante. Por un capricho, lo compró y luego sorprendió a su esposa con la noticia.

"La casa venía con 20 acres de tierra que no tenían nada, así que decidí plantar mis propias aceitunas", recordó. "Me sentí atraído por eso".

Para ser sincero, Israel, un líder mundial en diamantes, software de computadora, armamento y dispositivos médicos, representa apenas un punto débil en el mercado mundial de aceite de oliva. Su producción anual de toneladas métricas 5,000 palidece en comparación con los 1.38 millones de toneladas producidas por España, las toneladas 470,000 producidas por Italia o las toneladas 320,000 producidas por Grecia en 2015-16, según figures recién lanzado por el Consejo Oleícola Internacional.

Sin embargo, solo una pequeña fracción de esa producción está sin filtrar.

"Se venden anualmente entre dos y tres millones de toneladas de aceite de oliva en todo el mundo", dijo. "Si 100,000 toneladas de eso no se filtra, entonces mi nombre no es Avner".
Talmon insiste en que los consumidores estadounidenses y europeos han sido engañados para que compren solo aceite de oliva que sea transparente.

“Mira lo que tienes en los Estados Unidos. La EPA está matando a las aceitunas, porque están protegiendo legítimamente el agua, que es escasa en California. No dejan que la industria del aceite de oliva contamine el suelo. Pero la contaminación no es veneno; La mayoría de los antioxidantes de la oliva están en los sólidos, que se filtran hacia abajo en la capa freática y no se disuelven ".

Pero Talmon llegó a sus conclusiones casi literalmente por accidente.

“Cuando traes kilos de aceitunas 100 al molino, agregas kilos de agua 20 y extraes kilos de aceite de oliva 20. Así que los kilos 100 quedan como residuos contaminados ”, dijo. "Descubrí todo esto casualmente al caer en un montón de eso. La manguera explotó y me cubrió con este barro. Tenía miedo, porque sabía que no era algo bueno. Luego mis muchachos me lavaron, y vi mi piel. Fue mucho mejor que antes ".

El empresario contrató de inmediato a un químico para investigar las propiedades específicas del aceite de oliva y cómo podrían comercializar su descubrimiento. Finalmente, escribió una patente para convertir ese residuo en vinagre fermentándolo.

"Soy el único en el mundo que tiene esa tecnología", insistió.

La sede de la empresa de Talmon se encuentra en Qatzrin, una ciudad de 4,000 que sirve como capital administrativa del Golán. Se encuentra al otro lado de la calle de un centro comercial de Strip y por la antigua Qatzrin y los restos de cuatro prensas de olivo.

Además de esta ubicación, Olea Essence tiene otros tres puntos de venta en el norte: Ein Gev, Ginossar y Yardenit, todos destinos populares para turistas judíos y cristianos evangélicos. Las tiendas obtienen un 100,000 de visitantes al año, principalmente estadounidenses y europeos que llegan en autobús, ven un five-minute videoHaga un recorrido por las instalaciones, disfrute del almuerzo y vea una demostración de cómo usar los cosméticos a base de aceite de oliva de la compañía, que están a la venta en la tienda de regalos.

También hay una tienda en Qumran, a orillas del Mar Muerto, así como la tienda insignia de Talmon en 17 Ben Yehuda Street en Tel Aviv.

Tienda de regalos Olea Essence en Qatzrin.
(Foto por Larry Luxner)

“El próximo será en el West Village de Nueva York, y luego en Tokio. Estoy negociando diferentes franquicias ”, dijo sin dar más detalles.

A pesar de la proximidad de Israel a Europa, la UE no es un mercado atractivo para Olea Essence, por razones políticas y económicas. La UE cobra un impuesto de 1.20 € por cada kilo de aceite de oliva importado de Israel; Esto, dice Talmon, está destinado a proteger a los olivareros españoles, italianos, griegos y portugueses.

"La mayoría de los productos israelíes no pagan impuestos de la UE, pero el aceite de oliva es uno de los pocos productos que los europeos están protegiendo", dijo. "Los europeos también tienen todo tipo de regulaciones que están destinadas a mantenerte alejado. "Es todo un gran mercado supercapitalista, que mantiene alejada la competencia, pero eventualmente eso les impide sobresalir".

La otra razón es política. En noviembre 2015, Bruselas promulgó un nuevo conjunto de guidelines Exigir que todas las exportaciones vinculadas a la UE, incluidos vino, dátiles, aves y aceite de oliva, se originen en Cisjordania, Jerusalén Este y los Altos del Golán para llevar las palabras "Asentamiento israelí" además de la etiqueta "Hecho en Israel".

En estos días, los dos tercios de los Altos del Golán que Israel capturó de Siria durante la Guerra de los Seis Días de 1967 y se anexaron oficialmente en 1981 tienen poca semejanza con el país que una vez lo gobernó. Acerca de 40,000, los judíos y drusos de habla árabe habitan en el enclave de 580 millas cuadradas conocido por su producción agrícola, bodegas, atracciones turísticas y parques naturales.

Sin embargo, Siria nunca ha renunciado a su reclamo sobre el Golán, y ningún otro país, excepto Israel, ha reconocido la soberanía del estado judío. Es por eso que la directiva de la UE requiere un etiquetado separado para los productos, como el aceite de oliva, que se produce allí, a pesar de que la Casa Blanca y muchos miembros del Congreso se han opuesto enérgicamente a tales regulaciones con el argumento de que son discriminatorias y contraproducentes.

Avner Talmon (Foto por Larry Luxner)

"Esa es otra razón para ir a los Estados Unidos", dijo. "Por cada persona que no quiere comprarle al Golán, hay cuatro que lo hacen".

Dejando de lado la política, no hay disputa la presencia histórica judía aquí. Al menos las sinagogas 30 de los períodos romano y bizantino se han excavado en todo el Golán. Sin embargo, la política de Medio Oriente, en lugar de decisiones comerciales sensatas, con frecuencia dicta qué es lo mejor para los vecinos árabes de Israel.

"Jordania tiene una crisis de agua, así que hace siete años, por mi propia iniciativa, llamé a su puerta con una solución gratuita", dijo Talmon sobre su reunión con las autoridades jordanas con la esperanza de aumentar la producción nacional de aceite de oliva. "Estaban interesados, pero dejaron de hablarme en el momento en que supieron que yo estaba en el Golán".

Olea Essence vende productos distintos de 120 y emplea a personas de 25. En 2010, la compañía fue la ganadora israelí de la competencia CleanTech Open en San Francisco.

"Soy sostenible, soy orgánico y no necesito certificación", se jactó Talmon. "Soy más orgánico que todos los que tienen certificados".

En la actualidad, los mercados más prometedores de Olea son los Estados Unidos y el sudeste asiático, específicamente Japón, Corea del Sur, Hong Kong, Singapur y Filipinas. Su mayor cliente es Whole Foods Market, que actualmente lleva la línea de productos orgánicos para el hogar Eco Olea.

"Nuestros limpiadores domésticos son los únicos en el mundo que son completamente naturales", dijo. “Somos los únicos en los estantes de Whole Foods que son verdes. La Comisión de Seguridad de Productos para el Consumidor dijo que no necesito presentar una solicitud a la FDA ni a nadie en los Estados Unidos. Nada requiere ninguna inspección. El Grupo de Trabajo Ambiental nos califica de triple A ".

Los precios de los productos Olea Essence van desde $ 8.00 para un tubo de 50 ml de exfoliante y lavado de oliva hasta $ 90 para crema para los ojos y suero facial. La compañía también tiene tres marcas específicas de aceite de oliva: Beit Saida Green ($ 19.00 para una lata de 900-ml); Kursi Black Seal ($ 22.00) y Tabha Gold Seal ($ 28.50).

Talmon posee 50 por ciento de Olea Essence; la otra mitad es propiedad de Haama Group, la compañía textil más grande de Israel, y del industrial israelí Danny Hoffman.

"Los propietarios se enamoraron de nuestro negocio e invirtieron algo de dinero", dijo Talmon, quien ha invertido $ 4 millones en Olea desde el principio, pero se negó a discutir los ingresos. "Es rentable ahora. Estamos invirtiendo todo en la empresa ".


Larry Luxner es un periodista y fotógrafo radicado en Tel Aviv. Viajó a los Altos del Golán para esta historia a principios de octubre.


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