Giuseppe Cineare recolecta aceitunas en su huerto cerca de Oria. (Foto: Caín Burdeau)

CASALINI, Puglia - En lo profundo de las colinas verdes de Puglia con olivos no hay señales de problemas. Los árboles tienen un aspecto saludable y están colgados de hebras de aceitunas: perlas verdes y negras.

Este es el Valle d'Itria, un lugar rústico de caminos de tierra, paredes de piedra serpenteantes y estructuras en forma de cono llamadas Trulli.

Italia se convertirá en un desierto si hacen lo que quieren que hagamos.- Agricultor en Oria, Italia.

Pero no todo está bien. Los científicos anunciaron recientemente el descubrimiento de la enfermedad de Xylella fastidiosa, el mismo patógeno mortal que estrangula a miles de olivos más al sur en las tierras bajas más planas de Salento, donde los olivares se extienden hasta donde alcanza la vista.

Este rincón tranquilo de Puglia es ahora el extremo norte de la marcha mortal de Xylella fastidiosa, una enfermedad que amenaza no solo a esta tierra rica en olivos, sino a toda la región mediterránea y al resto de Europa. La Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria informa que Xylella ha sido encontrada en Corsica, las islas baleares y sur de francia.
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Puglia, sin embargo, es punto cero.

Y la siguiente parada de esto. deadly march Podría muy bien ser la Piana degli Ulivi Millenari a pocos kilómetros de Casalini. Si es así, la enfermedad amenazaría una llanura costera al norte de Ostuni llena de magníficos olivos antiguos.

Muchos cultivadores de aceitunas entrevistados por Olive Oil Times no creía que los científicos y las agencias gubernamentales advirtieran que la enfermedad debe ser detenida, y mucho menos con medidas drásticas que incluyen desenterrar y destruir los árboles infectados y los que están cerca.

Se coloca un cartel en el árbol solicitando protección para olivos monumentales viejos. Los olivos del área han sido atacados por Xylella fastidiosa, un patógeno de plantas que los científicos dicen que está matando a miles de árboles y extendiéndose hacia el norte (Foto: Cain Burdeau).

Uno de esos cultivadores es Cosimo Epifani.

En una mañana reciente de octubre, el niño de 38 estaba recolectando aceitunas con su familia. Su padre estaba de rodillas recogiendo aceitunas caídas.

En algún lugar de los bosques cercanos, los científicos habían identificado siete árboles infectados con Xylella, según un sitio web regional que rastrea las infecciones.

Epifani negó con la cabeza. No lo compró: para él, la crisis de Xylella es una fabricación para enriquecer a científicos y otros, y una consecuencia del mal manejo de los olivares en Salento, donde los árboles con hojas muertas (hojas abrasadas) se notaron por primera vez en 2010. La enfermedad ha invadido hectáreas 23,000 en Puglia, según un recent study.

"No creo que vaya a suceder aquí", dijo Epifani. "Es solo un esquema para hacer dinero".
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Sentada en un carro, su madre, María Solfatto, estuvo de acuerdo. Ella minimizó la gravedad de la enfermedad y cree que Xylella ha estado en Puglia durante mucho tiempo, al menos desde los 1950, cuando la región registró una nevada sin precedentes.

Los supuestos productores en Salento, donde los huertos son grandes operaciones comerciales, tuvieron la culpa.

"Es porque no han cuidado sus árboles", dijo Epifani mientras empacaba su equipo de recolección de aceitunas y ponía cajas llenas de aceitunas en un remolque. Era tiempo de pranzo, almuerzo.

"Lo encontraron (a Xylella) porque lo buscaron", dijo Epifani. "Eso es lo que pasó, eso es justo ahí".

Cosimo Epifani trabajando con su familia en su huerto de olivos cerca de Casalini en el Valle de Itria, Puglia (Caín Burdeau)

A pesar de las súplicas de los periódicos, los científicos y los funcionarios gubernamentales, es común escuchar argumentos similares, e incluso teorías más infames, emitidas por agricultores y activistas ambientales.

Hay quienes alegan la enfermedad. was introduced por corporaciones agrícolas multinacionales en una parcela para obligar a los agricultores a comprar pesticidas y herbicidas, así como variedades de oliva resistentes a las enfermedades. Hay quienes alegan que los desarrolladores estuvieron detrás de la propagación de Xylella en un complot para transformar partes de Puglia en campos de golf y complejos turísticos. Hay quienes dicen que Xylella siempre ha existido aquí.

Los científicos dicen que Xylella llegó a Puglia con la importación de plantas de Costa Rica, donde la enfermedad es endémica.

Los científicos advierten que este escepticismo y negación están contribuyendo a la propagación de la enfermedad. La Comisión Europea ha instado a Italia a hacer más para detener la enfermedad, que según los investigadores es transmitida por spittlebugs. No existe una cura conocida.

"Quienes dudan de que Xylella cause la enfermedad del olivo están en negación", dijo Alexander H. Purcell III, un experto en Xylella en la Universidad de California en Berkeley. “No hacer nada permite que la bacteria y la enfermedad que causa se propaguen rápidamente. Esto acelera la propagación de la enfermedad a sus vecinos y al medio ambiente ".

Sin embargo, los recelos de los productores de olivos no son solo fantasías infundadas. En un extraño giro, se hacen eco de las acusaciones hechas por las autoridades italianas.

En 2015, los magistrados de Lecce anunciaron una criminal investigation en si Xylella se introdujo a propósito. Los magistrados han dicho que la labranza, la poda y otras medidas han demostrado ser efectivas. También han argumentado que el uso intensivo de herbicidas debilitó los árboles. Su investigación continúa.

Al borde de Salento, se enfoca la tragedia del brote de Xylella.

A solo 20 kilómetros al sur de las verdes colinas del Valle de Itria, los bosques cercanos a la ciudad de Oria están bajo ataque. En el espacio de dos años, las arboledas se han convertido en una especie de zona de guerra, una escena de un libro ilustrado sobre plagas. No es de extrañar por qué algunos llaman a Xylella el ébola del olivo.

Olivo cerca de Oria, en el área de Salento en Puglia, que se ha talado debido a un brote de Xylella fastidiosa. (Foto por Cain Burdeau)

A lo largo de la carretera, los olivos se cubren de hojas marrones y quebradizas. Un poco más lejos, incluso más arboledas muestran los signos reveladores: hojas y ramas moribundas.

"Todos estamos en problemas aquí", dijo Giuseppe Cineare, un productor de 55 que recolectaba aceitunas con una clapeta automática. Dijo que la enfermedad no se había encontrado en su arboleda, pero que había estado en huertos cercanos. "Si continúa, todos estamos destruidos aquí en la agricultura".

Sacudió la cabeza y lamentó que no había un plan claro.

"Hay quienes están tratando, hay quienes no lo hacen, hay quienes están haciendo un tratamiento biológico y eso no funciona", dijo.

Por su parte, estimó que sus árboles no habían sido infectados porque usa productos químicos para matar a los insectos. "Yo trato los árboles", dijo.

No muy lejos, los árboles habían sido cortados en tocones y se habían desenterrado completamente.

En una arboleda, un agricultor parecía estar intentando salvar árboles cortándolos drásticamente al tronco e injertándolos en nuevas existencias, probablemente para hacer que los árboles sean resistentes a las bacterias. Se cree que algunos varietales son inmunes.

En una arboleda llena de viejos árboles retorcidos, un anciano agricultor se quejó de que las autoridades habían considerado que algunos de sus árboles estaban infectados.

"Míralos, están sanos", dijo, señalando los árboles con podadoras de podar en la mano. "Quieren que los cortemos", dijo. "¿Qué vamos a hacer? ¿Qué pasa si no los cortamos? Dicen que seremos multados. No podemos pagar multas ".

Cosimo Epifani trabajando con su familia en su huerto de olivos cerca de Casalini en el Valle d'Itria, Puglia (Foto de Cain Burdeau).

Eligió no dar su nombre porque estuvo involucrado en una pelea legal para salvar a sus árboles de ser talados. En lugar de talar árboles, dijo que debían ser podados en gran medida y cuidados.

Su granja, cercada y mantenida cuidadosamente recortada y arada, estaba emparedada entre arboledas donde se habían excavado árboles infectados. Uno de esos árboles era antiguo, dijo el granjero. Su esposa apareció y habló con amargura sobre los mandatos del gobierno para extirpar árboles. Ella también optó por no dar su nombre.

"Italia se convertirá en un desierto si hacen lo que quieren que hagamos", dijo.

Continuando por el camino de tierra, la tragedia continuó. Más tocones, más arboledas vacías, más árboles dorados.

¿Cuál es la solución? ¿Erradicará Puglia todos sus árboles infectados y arrasará a otros para detener la propagación? ¿El uso de herbicidas y pesticidas será la solución? ¿La poda pesada y la labranza mantendrán su extensión? ¿Será efectiva la introducción de insectos depredadores?

Al final de otro camino de tierra y en medio de un bosque de aceitunas bellamente retorcidas, Cosimo Albertini, un podador y productor de olivos, salió de su granja para hablar. Él también culpó a las fuerzas oscuras.

"Nos lo vertieron a nosotros, a las multinacionales", dijo. "Hay mucho interés entre las multinacionales en Puglia".

Cuando se le pidió que aclarara, declaró sin dudar que creía que la enfermedad se había rociado en Puglia.

Creció animado. "Estamos destruyendo nuestro patrimonio", dijo sobre los mandatos para desenterrar árboles infectados y otros para crear zonas de amortiguamiento. "Este es un refugio histórico que nos están haciendo destruir".

Añadió: "Quieren que extirpemos los árboles, tal como lo hicieron en Inglaterra con la vaca loca (enfermedad). Fueron compensados, pero no nos compensan a nosotros ".



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