Foto cortesía de Matthew Schwarzkopf.

Un nuevo proyecto de investigación en el European Union está investigando formas de utilizar residuos agrícolas como una fuente alternativa de proteínas y aislados fenólicos.

Las Pro-Enrich project está tratando de convertir los subproductos creados por la producción de harina de colza, aceitunas, tomates y cítricos en estos dos aislamientos, que pueden utilizarse en lugar de productos derivados del aceite en una gama de productos cotidianos.

La idea general del proyecto es crear una cadena de valor.- Matthew Schwarzkopf

"La idea general es reemplazar las fuentes de compuestos fenólicos a base de fósiles y también crear proteínas que vienen de Europa en lugar de ser importadas de otro lugar", dijo Matthew Schwarzkopf, profesor de la Universidad de Primorska en Slovenia quien esta trabajando en el proyecto, dijo Olive Oil Times.

Las proteínas y los aislados fenólicos se pueden utilizar en una gama de productos que van desde alimentos para mascotas y resinas industriales hasta productos farmacéuticos y cosméticos.

Ver más: Olive Oil Research

Hasta ahora, Pro-Enrich, que forma parte de la European Union’s Horizon 2020 programa de investigación e innovación y ha recibido financiación de la Empresa Común Bio Based Industries, ha logrado crear sustitutos de proteínas de la producción de harina de colza. Estos reemplazos de proteínas ya se han utilizado para hacer alimentos para mascotas y adhesivos para una empresa de producción de paneles de madera.

El grupo no comenzará a utilizar subproductos de la producción de aceite de oliva en estos tipos de procesos hasta que comience la temporada de cosecha 2019 en Eslovenia. Sin embargo, Schwarzkopf ya ha estado en un molino local en Istria esloveno y reunió litros de 200 de olive pomace y las aguas residuales para ser congeladas y procesadas más tarde en Dinamarca.

"Fui a algunas almazaras y todo este material de desecho es realmente desagradable, contaminado y tóxico", dijo. "Pero lo que lo hace tóxico es bueno para otras cosas".

Estos dos subproductos se desglosarán utilizando la degradación enzimática, que se realiza con microorganismos, antes de separarlos y luego filtrarlos.

"Ellos [el equipo de investigación en Dinamarca] utilizan una degradación enzimática del material de desecho y esto rompe las paredes celulares de las aceitunas y los huesos", dijo Schwarzkopf. "Esto ayuda cuando hacen la extracción húmeda".

"Luego, centrifugan todo para separar los componentes y hacer una ultrafiltración", agregó. "Esto te da exactamente los pesos moleculares que estás buscando, lo que te ayuda a aislar los fenoles y las proteínas".

Además de los diversos beneficios ambientales que el proyecto busca obtener, Schwarzkopf también dijo que los olivicultores y los productores de aceite también podrían beneficiarse financieramente.

"Toda la idea del proyecto es crear una cadena de valor", dijo Schwarzkopf.

En el futuro, los olivareros podrán vender sus aguas residuales y orujo de oliva directamente a las empresas que luego los refinarán en cualquiera de los productos mencionados anteriormente.

En la actualidad, los productores de aceite de oliva tiran sus aguas residuales, que no son tóxicas, a la alcantarilla y le pagan a alguien para que elimine el orujo de oliva o lo compostan para usarlo como fertilizante más adelante. El orujo no se puede usar como fertilizante de inmediato debido a sus altos niveles de acidez, que requieren tiempo y esfuerzo para oxidarse en una pila de compost.

"Si obtienen dinero de este material, es un beneficio para ellos", dijo Schwarzkopf. "Como mínimo, venimos y lo tomamos, y no tienen que pagar para deshacerse de él porque se considera un material de desecho".

Por el momento, el proyecto solo ha trabajado en el procesamiento de 500 litros de residuos agrícolas a la vez y una vez que finaliza la fase de experimentación inicial, planean aumentar la escala. Si todo va según lo planeado, Pro-Enrich espera expandir este proyecto fuera de Eslovenia a países productores de aceite de oliva más grandes.

El equipo ya está trabajando con un gran molino en Spain, que Schwarzkopf dijo que es ideal porque grandes cantidades de orujo de oliva y aguas residuales se concentran en un solo lugar. Esto ayudaría a facilitar la logística de recolección y transporte de estos subproductos para las compañías reales, que eventualmente reemplazarán a Pro-Enrich como las que refinan el orujo y las aguas residuales.

"Me gusta este tipo de proyecto porque tiene muchos socios industriales que están liderando la dirección de la investigación, lo que ayuda a enfocar el proyecto", dijo Schwarzkopf.

En otras palabras, trabajar con las industrias que eventualmente comprarán y refinarán estos subproductos aumentará la probabilidad de que los productores de aceite y los productores de aceite se beneficien financieramente.




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