El Secretario de Agricultura Luís Medeiros Vieira (Foto por Ivan Markelov para Olive Oil Times)

Portugal espera una caída del 15 en su producción de aceite de oliva este año. Sin embargo, a pesar de la disminución, existe una sensación de optimismo en la séptima nación productora de aceite de oliva más grande del mundo, ya que las zonas de territorio anteriormente en barbecho se están volviendo nuevamente disponibles para olive cultivation.

Gracias a la notable labor realizada por nuestros productores de olivos y empresarios agrícolas, ha sido posible pasar de un escenario deficitario a una situación que genera excedentes.- Luís Medeiros Vieira, Secretario de Estado de Agricultura y Alimentación.

Los productores portugueses están experimentando en gran medida un año fuera en esta campaña, pero aún así lograron producir 115,00 toneladas de aceite de oliva, según cifras del International Olive Council. Esto representa un aumento del 65 en porcentaje respecto al año anterior anterior y es el segundo rendimiento más alto para Portugal en la última media década.

Luís Medeiros Vieira, el Secretario de Estado de Agricultura y Alimentación, dijo a Olive Oil Times que la pequeña nación ibérica ha experimentado un crecimiento sustancial en el sector de producción de aceite de oliva, pasando de un importador neto a un exportador neto en el espacio de una década.

"Hace diez años, Portugal era un país con un déficit de aceite de oliva", dijo. “En la última década, gracias al trabajo extraordinario realizado por nuestros productores de olivos y empresarios agrícolas, ha sido posible pasar de un escenario de déficit a una situación que genera excedentes”.

Una gran parte de este crecimiento se debe a los desarrollos agrícolas en la región sur de Alentejo. Desde el Océano Atlántico hasta la frontera española, el Alentejo representa más de una cuarta parte de la superficie terrestre del país y alberga aproximadamente el 85 por ciento de los olivares de Portugal.

"Esta es una región que ha crecido mucho en los últimos años, porque ha realizado una inversión muy importante en el riego, en represas para retener el agua e irrigar nuevos olivares", dijo Medeiros Vieira.

Un proyecto notable que permite que los olivares prosperen en una región que enfrenta condiciones cada vez más calurosas y secas es el Alqueva Dam. Ubicada en el río Guadiana en la esquina noroeste de Alentejo, la presa ha creado el lago más grande hecho por el hombre en Europa.

Este nuevo embalse ahora irriga un poco más de 240,000 acres de tierra y se espera que aumente su capacidad de riego total en 180,000 acres adicionales por 2020.

Según la EDIA, una empresa pública responsable de la construcción de la presa, el embalse de Alqueva puede proporcionar a los agricultores agua suficiente durante cuatro años sin lluvia.

Luís Medeiros Vieira (Foto por Ivan Markelov para Olive Oil Times)

"Tenemos suficiente agua hasta el punto en que estoy a cinco años de una sequía y no me preocupa el agua", dijo a Reuters José Dariush Leal de Costa, un agricultor local.

Sin embargo, no todos en esta región que están inmersos en tradiciones de larga data están a favor de la expansión. Los activistas ambientales advierten que las áreas recién inundadas destruirán los hábitats de vida silvestre y que las tierras más productivas fomentarán el uso creciente de prácticas agrícolas intensivas y contaminantes.

En un lugar donde el corcho aún se cosecha con ejes locales hechos a mano y la inversión agrícola ha sido baja a lo largo de los años, los agricultores de toda la vida se muestran escépticos ante las nuevas inversiones de las grandes empresas.

Algunos, como José Núncio, presidente de la Federación Nacional de Irrigadores de Portugal, temen que el control central de la distribución de agua por parte de EDIA perjudique a los agricultores y solicitó la gestión de la presa por una cooperativa.

Foto: Curtis Cord

"Los agricultores deberían tener la posibilidad de elegir si la red secundaria del bloque de riego en el que están integrados, se gestiona de forma centralizada o por una asociación de irrigadores", dijo a una estación de radio local.

José Salema, director ejecutivo de EDIA, es rápido para disipar este tipo de críticas. Calificó el proyecto de "barrera verde contra la desertificación" y dijo que la forma más eficiente de administrar el uso del agua en el reservorio es central.

Salema también afirmó que la presa de Alqueva aumenta la conciencia ambiental. Señaló que las nuevas inversiones en riego por goteo son una prueba de que los agricultores están tomando la conservación del agua con la misma seriedad a pesar de la línea de vida creada por la represa.

A algunos productores locales de aceite de oliva les preocupa la proliferación de high-density farms Establecido por firmas multinacionales en las nuevas zonas de regadío. Alentejo ha desarrollado una reputación internacional por sus preciados aceites de DOP elaborados con variedades indígenas como Galega, Bical y Cordovil. Existe la preocupación de que la producción en masa de Arbequina y Hojiblanca de cultivo intensivo para la exportación a granel “diluya” la reputación ganada con tanto esfuerzo de la región.

Mientras tanto, es difícil argumentar en contra de los resultados económicos de la represa. El desempleo en Alentejo cayó a 8.4 por ciento el año pasado, muy por debajo del promedio nacional, y la represa ha obtenido gran parte del crédito.

"Hay más empleos, nuevos cultivos, lo que siempre es bueno para la región", dijo a Reuters Helder Martins, un agricultor local.

Mientras que la presa y el embalse brindan un respiro muy necesario a un área que sufrió un incendio forestal severo a principios de año, la Secretaria Vieira dijo que los productores de olivos y los agricultores deben continuar innovando ya que los problemas causados ​​por el cambio climático continuarán.

"El cambio climático planteará desafíos para la agricultura en términos generales", dijo. "Tenemos que encontrar formas de mitigar los efectos, ya que no podemos resolver estas situaciones por completo".

“Por un lado, la retención de agua, invirtiendo en infraestructuras como presas; y, por otro lado, encontrar variedades más ajustadas y resistentes a la sequía ”, agregó. "En el fondo, eso es lo que estamos haciendo".




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