Foto cortesía de Nsandre.

Desde su finalización hace casi dos décadas, la represa de Alqueva ha cambiado la cara de la escena agrícola de Alentejo.

La región del sur de Portugal, que se extiende desde el Océano Atlántico hasta la frontera española y comprende casi una cuarta parte de la masa del país, ha sido durante mucho tiempo el hogar de los productores tradicionales de aceite de oliva de Portugal.

Es nuestra herencia. Si el gobierno portugués no hace nada, desaparecerá, estoy seguro.- Ana Carrilho, directora de CEPAAL.

Aquí, en un paisaje definido por colinas, matorral modesto y pequeños bosques de árboles nativos, la industria local del aceite de oliva ha alcanzado un punto de inflexión.

“Desde que se construyó la presa de Alqueva the olive oil sector in Portugal ha tomado una nueva dimensión ", dijo Manuel Norte Santo, gerente de ventas de la Sociedad de Comercio e Industria de Aceite de Oliva (SICA, como se le conoce por sus iniciales en portugués), Olive Oil Times.

"No seguimos la evolución de España, Italia y Grecia, porque no teníamos capacidad de producción y nuestro aceite de oliva era más caro porque provenía de los olivares tradicionales", agregó.

Antes de la construcción de la represa, el Alentejo era propenso tanto a la sequía como a los incendios forestales. Pocas explotaciones a gran escala operaban en la región y la mayor parte de la producción de aceite de oliva provino de granjas familiares, que solo cultivan variedades locales, como Galega, Cordovil y Carrasquenha.

"Antes de que se construyera la presa de Alqueva, la producción de aceite de oliva se realizaba en cooperativas y había tres o cuatro cooperativas que embotellaban el aceite de oliva", dijo Ana Carrilho, gerente de aceite de oliva de Esporão Azeites y director del Centro para el Estudio y Promoción de los Aceites de Oliva Alentejo (CEPAAL), dijo a Olive Oil Times.

Ella ha estado produciendo aceite de oliva en la región desde 1997 y ha visto exactamente cómo la presa de Alqueva ha transformado el Alentejo.



"Estos aceites de oliva se vendían en algunos supermercados o en la tienda del molino", agregó. “La marca no era importante para ellos y no eran muy productivos. Cada año producían cantidades diferentes porque no había irrigación, por lo que el efecto del fenómeno en el año y en el año fue muy frecuente ".

Todo esto comenzó a cambiar de 2000 a 2003, cuando se construyó la represa Alqueva y se inundaron 240,000 acres, un área del tamaño de San Diego. Para 2020, el reservorio se ampliará con un 180,000 acres adicional.

"Ahora, con la presa de Alqueva, Alentejo se ha convertido en la región de aceite de oliva más importante del país", dijo Norte Santo. "Permitió que se sembraran muchos más olivares intensivos y superintensivos que antes y los hizo súper efectivos porque el agua ahora es muy barata".

Alentejo es ahora el hogar del 85 por ciento de los olivares de Portugal y es responsable del 77 por ciento de toda la producción de aceite de oliva del país. Parte del impulso detrás del meteórico ascenso de la región se produjo en 2011 cuando se lanzó una iniciativa del gobierno portugués para impulsar el crecimiento económico después de la crisis financiera de 2008.

Curtis Cord con ana carrilho

Como incentivo para la inversión en la nueva región agrícola viable, el gobierno otorgó préstamos baratos a los inversionistas dispuestos a gastar € 500,000 ($ 695,000) y crear empleos. Esto inicialmente trajo a algunas de las compañías españolas gigantes, muchas de las cuales fueron atraídas por tierras baratas, capital fácil y abundante agua.

"Uno de los problemas con esta inversión para los productores portugueses y los inversionistas portugueses fue que muchas grandes empresas españolas se dirigieron a Alentejo y comenzaron a plantar sus propios campos de olivos y construir sus propias instalaciones allí", dijo Norte Santo.

"Los inversionistas españoles conforman la mitad de la producción del Alentejo", agregó. "Fueron los principales beneficiarios de esta inversión portuguesa y, en el proceso, estas grandes empresas españolas han creado una competencia desleal para los pequeños productores portugueses".

Estas empresas producen aceite de oliva a granel hecho principalmente de Arbequina y Hojiblanca, así como mezclas de múltiples variedades que se producen con otros aceites importados.

Esta producción a gran escala ha afectado a los productores tradicionales de aceite de oliva al bajar sus precios de venta, mientras que el gobierno no ha proporcionado ninguna ayuda financiera, por lo que sus costos de producción se han mantenido igual.

"Por supuesto que no pueden producir al mismo precio que los grandes productores porque son olivares muy intensivos y altamente productivos", dijo Carrilho. "Los productores más viejos a veces tienen menos de árboles 250 por acre en comparación con los huertos intensivos que tienen casi árboles 1,000 por acre".

Esto ha llevado a muchos agricultores tradicionales a abandonar sus tierras o venderlas a estos productores superintensivos.

"Imagínese, ¿cómo pueden ganar dinero si no venden al precio más alto?", Dijo Carrilho. "El aceite de oliva sigue siendo un producto básico y no tienen una forma de vender estas botellas de aceite de oliva, por lo que tienen que vender al mejor precio y el mejor precio no es suficiente para ellos".

Presa de alqueva

Por su parte, Esporão Azeites solo compra variedades locales de aceitunas a los agricultores locales.

“Tenemos contratos con small producers "Comprar sus aceitunas para hacer nuestro propio aceite de oliva", dijo Carrilho. "Por supuesto que tenemos que pagar más, pero así es como hacemos las cosas". "Queremos preservar nuestras propias variedades y queremos que nuestros aceites de oliva sean diferentes y muestren lo que podemos hacer en el Alentejo".

Esporão Azeites embotella más de un millón de litros de aceite de oliva cada año e invierte mucho en su marca para garantizar que sus aceites se destaquen en los estantes. Esto ha ayudado a que la compañía sea el vendedor líder de aceites de oliva premium de Portugal, pero están lejos de la norma.

Parte del problema para los productores tradicionales es que los consumidores portugueses están mirando principalmente los precios del aceite de oliva.

"La gente aún se enfoca en el precio y en las marcas más importantes", dijo Carrilho. “Por ejemplo, el Sovena Marcas, están en todos los estantes del supermercado con un precio muy competitivo. "Los estantes están llenos de sus dos marcas y casi no hay espacio para el aceite tradicional y cuando lo hay, la diferenciación de precios es enorme, a veces el doble o más".

A pesar de los desafíos para los productores tradicionales que han sido traídos a la región por la presa, sin ellos, la calidad del aceite de oliva portugués tampoco habría aumentado.

"Al final del día, fue algo muy bueno porque la gente es más competitiva y, como resultado, la calidad ha aumentado", dijo Carrilho. "La producción de aceite de oliva se realizaba de forma tradicional antes y, después de la llegada de la presa, la gente se interesó más en plantar de otra manera y en plantar más, así como en la construcción de nuevos molinos más modernos que han elaborado aceite con mejor calidad".

Sin embargo, a Carrilho y muchos otros productores locales les preocupa que, a pesar del aumento en su calidad general, pronto serán superados por los productores superintensivos. A menos que el gobierno portugués actúe pronto, dijo, aún más de estas granjas locales serán expulsadas.

"Bueno, es nuestra herencia", dijo. "Si el gobierno portugués no hace nada, desaparecerá, estoy seguro".




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