Silvano Puhar (Fotos por Pablo Esparza para Olive Oil Times)

“Es un poco inusual que uno encuentre a un irlandés en medio de un olivar. Estaba muy lejos de las aceitunas donde nací. Creo que probablemente esté más cerca de las papas ", dice Paul O'Grady mientras camina entre olivos en la granja de Brist en Vodnjan, en el lado croata de la península de Istria.

Antes de convertirse en "el miembro irlandés de esta familia olivícola", O'Grady, un arquitecto, tuvo muchos trabajos, desde coach de negocios hasta enseñanza de inglés e danza irlandesa.

“Cuando me casé con esta familia y me mudé a esta parte del mundo, me fascinó todo, sobre la granja, sobre cómo se hace. Y me involucré ", dice.

"Tuve que aprender todo desde cero y esa es una de las cosas realmente agradables para mí".

Silvano Puhar, el padre de su esposa, está de acuerdo. Brist es una empresa familiar donde cada miembro tiene un papel.



Silvano cuida la tierra, mientras que su hija Lena se encarga de probar y mezclar el aceite.

"No es de extrañar por qué eligieron al irlandés para ser el narrador de la familia", bromea Paul.

El terreno en esta parte de Istria es bastante diferente del norte de la península.

Mientras uno se dirige hacia el sur y entra en Croacia, las escarpadas tierras de la costa eslovena lentamente dan paso a un paisaje más suave.

Grandes robles, bosques (este es un rico territorio de trufas) y suaves colinas se encuentran con el mar. Pintorescos pueblos de estilo veneciano recuerdan que las fronteras se han vuelto a dibujar muchas veces en esta región.

Vodnjan se encuentra a unos seis kilómetros tierra adentro. Con una población de alrededor de 6,000, esta ciudad solía ser un importante centro comercial en los tiempos de la República de Venecia que duró hasta finales del siglo XVIII. Su ubicación a 135 metros sobre el nivel del mar, lo suficientemente lejos de la humedad de la costa, lo convirtió en un lugar saludable para establecerse.

“El cultivo de olivos en esta región de Istria tiene una larga tradición que se remonta a la época romana. Su punto más alto fue durante la época de la República de Venecia, cuando había la mayor cantidad de árboles, que fue seguido por un período de continuo declive. Después de la Segunda Guerra Mundial hubo una caída repentina ", explica Silvano.

Silvano, un ingeniero eléctrico ahora retirado, nacido en Pula, la ciudad más grande de la zona, a solo 10, se describe a sí mismo como un "niño que creció rodeado de asfalto".

“Mis padres y los padres de mi esposa, todos abandonaron la tierra y se reasentaron en las ciudades más grandes para trabajar en las fábricas. El cultivo del olivo murió efectivamente, lo que significó que para aquellos de nosotros que tenemos esta tradición hubo una ruptura de los años 50 ", dice en una mezcla de inglés y croata que puedo entender gracias a la traducción simultánea de Paul.

"Toda mi vida, mi madre, que falleció el año pasado en su 98 año, siempre me habló de la importancia de la tierra, que, cuando era joven, era un concepto bastante virtual", agrega.

Hace dieciocho años, Silvano compró una parcela de aproximadamente 10 hectáreas y decidió "reconectarse con la tierra" y comenzó a producir aceite de oliva nuevamente. Así es como Brist, que literalmente significa "olmo", comenzó, recuerda.

Ahora, tienen alrededor de olivos 2,000 y también compran aceitunas de otras granjas cercanas.

La granja de Brist no está lejos del pueblo de Vodnjan. Desde el olivar se puede ver el mar a unos kilómetros de distancia y las siluetas oscuras de las islas Brijuni.

Ahora en un parque nacional, en la época de Yugoslavia, el pequeño archipiélago solía ser un lugar de vacaciones para Marshall Tito, el presidente del país socialista, y sus invitados.

Los árboles recién plantados se mezclan con los de un siglo en la finca de Brist. La mayoría de ellos son Buza, un cultivar local que puede variar ligeramente de una aldea a otra en toda la región y que se conoce como Buga en Eslovenia.

"Es evidente a partir del pasado que las variedades nativas tienen una ventaja sobre las variedades introducidas, como las de Italia, por ejemplo, ya que se han adaptado a este microclima específico en los últimos dos mil años", dice Silvano.

“En los mercados mundiales, que están saturados con aceites de grandes países productores como España, Italia, Grecia y otros, Turquía, Túnez, no podemos competir en cantidad. Sin embargo, podemos competir con la autenticidad de nuestras variedades ”, sugiere.

Paredes de piedra seca y algunos pequeños refugios de piedra para pastores, conocidos como kazuni en croata, rodee el olivar y dé a la granja de Brist un ambiente casi aislado.

Esta antigua técnica de construcción al apilar piedras una sobre otra, sin utilizar ningún otro material, excepto el suelo a veces seco, se extiende por toda la región mediterránea desde Chipre hasta España y está inscrita en 2018 en la lista del Patrimonio Cultural Inmaterial de la Humanidad por la Unesco.

Croacia tiene una producción anual de aceite de oliva de alrededor de 4,000 toneladas, lejos de otros países mediterráneos como Italia, España o Grecia en términos de cantidad.

Sin embargo, la calidad del aceite de oliva croata es cada vez más apreciada, taking home 40 prizes del 2018 NYIOOC World Olive Oil Competition, solo por detrás de Italia, España, Estados Unidos y Grecia. En esa edición del concurso, Brist won a Gold Award.

“Este microclima es excepcionalmente adecuado para el cultivo de aceitunas. Istria es una región pequeña y está muy cerca del mar, así que conseguimos estas bonitas brisas marinas. También tenemos el viento bura, que es el viento del norte y se cruza. Esos dos vientos son muy buenos ", Paul menciona como uno de los factores que hacen que esta región sea especial para la producción de aceite de oliva.

“Producimos una cantidad muy limitada pero de máxima calidad. La razón de esto es que durante el período del socialismo aquí esta tierra fue abandonada y ahora la hemos reactivado. Esto significa que esta tierra es limpia, virgen y no se ha efectuado con fertilizantes minerales ", agrega Silvano.



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