Laurent Bélorgey

"Francia no es necesariamente conocida como un país productor de aceite de oliva, por lo que tenemos un gran trabajo por delante y ese es el trabajo que hacemos en France Olive. Nos comunicamos sobre esta diversidad de sabores y particularidades de la producción francesa ", dijo Laurent Bélorgey, presidente de France Olive, la asociación interprofesional del sector de la aceituna en Francia.

Realmente sigue siendo un árbol misterioso. Eso le da su encanto y a veces lo hace irritante.- Laurent Bélorgey

Anteriormente conocida como Afidol, la organización recientemente changed its name para conmemorar su 20 aniversario y también como una forma de "darle un nombre más claro para enfrentar desafíos futuros".

Olive Oil Times conoció a Bélorgey en su finca, La Lieutenante, en la Vallée des Baux de Provence, en el sur de Francia.

“La situación de la producción de aceite de oliva en Francia es bastante buena ahora. Pero debemos saber que hemos recorrido un largo camino para esto. Tuvimos algunas cosechas muy malas que representaron un riesgo para la producción. Pero en los últimos dos años hemos tenido cosechas bastante buenas y ahora tenemos un nivel de producción satisfactorio ”, explicó.



"Tuvimos una producción de alrededor de 6,000 toneladas el año pasado, y este año logramos el nivel de tonos 5,500", agregó.
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Francia es el sexto mayor productor de aceite de oliva en Europa, después de España, Italia, Grecia, Portugal y Chipre, según las cifras proporcionadas por el International Olive Council.

Siguiendo el ejemplo establecido por el sector del vino, olive oil production en Francia adoptó el sistema de protected designations of origin - o Denominación de Origen Protegida (AOP), a mediados de 90.

Desde entonces, se crearon ocho denominaciones de origen, que cubren casi todas las regiones a lo largo de la costa mediterránea francesa.

El tamaño de esas áreas protegidas varía desde las aldeas 16 incluidas dentro de los límites de Vallée des Baux, una de las áreas protegidas más pequeñas, hasta las 434 que pertenecen al AOC de Provenza.

“A menudo decimos que hay algunos productores de aceitunas 20,000 en Francia. Sin embargo, esa cifra va desde el pequeño productor que tiene unos pocos olivos en su jardín y que lleva sus aceitunas a la cooperativa local, hasta el profesional que cultiva 20 o 30 hectáreas. Sin embargo, la mayoría de los productores poseen pequeñas propiedades. Hay pocos productores con más de 50 hectáreas. La mayoría tiene un promedio de 10 ”, nos dijo Bélorgey.

Olivos en La Lieutenante (Pablo Esparza para Olive Oil Times)

La apuesta de Francia por sus AOP resultó ser uno de los principales activos de su aceite de oliva, ya que ayudó al país a preservar las particularidades de sus cultivares.

Sin embargo, este sistema también trajo algunos de los desafíos clave del sector.

“Hay más de variedades locales protegidas por 20 en Francia. Pero esos cultivares no son necesariamente los más productivos ”, explicó Bélorgey.

“El principal desafío para un productor de aceite de oliva en Francia es hacer que esas variedades locales sean lo suficientemente productivas. Necesitamos aprovecharlos al máximo para que los productores puedan ganarse la vida con su producción ".

Bélorgey cree que es posible duplicar la producción promedio actual de 250 litros de aceite por hectárea en Francia.

“No se trata de alcanzar niveles de producción industrial. Se trata de acompañar mejor a los productores en términos de capacitación sobre podas, riego, fertilización y también para financiar la investigación ”, dijo.

La producción de aceite de oliva de Francia sufrió un severo retroceso en 1956 cuando una helada masiva mató a la mayoría de los olivos del país.

Además de explicar por qué es difícil encontrar olivos viejos en la mayor parte del país, la gran helada obligó a Francia, como lo expresó Bélorgey, a "reiniciar desde cero".

Laurent Bélorgey

Después de un largo período, el gobierno implementó un plan de relanzamiento en los '90s destinado a recuperar la producción de aceite de oliva. Algunas hectáreas 10,000 se plantaron durante esos años, lo que permitió al sector mirar hacia un futuro más brillante.

"Hoy en día, todos los árboles que se plantaron en el marco del plan de relanzamiento deben crecer completamente y aumentar la producción", dijo Bélorgey.

Cuando se le preguntó sobre su experiencia personal como productor de aceite de oliva, Bélorgey hizo una clara distinción entre su papel como presidente de France Olive y su papel como propietario y gerente de La Lieutenante.

Su finca de 48 hectáreas de olivos se encuentra en las llanuras, al sur del parque natural de Les Alpilles, en la Vallée des Baux, en el corazón de la Provenza.

Sus olivos 13,000 producen aceite que ganó un Gold Award at the NYIOOC World Olive Oil Competition en 2019 y 2017.

“Mi patrimonio es bastante normal en la producción francesa. Tenemos un gran variety of cultivars y eso nos permite mezclar todos esos cultivares y obtener el sabor que amamos ”, dijo.

Bélorgey regresó a Provenza, y a la producción de aceite de oliva, después de que su padre falleció en 2001.

“Antes trabajaba en finanzas en un banco en Luxemburgo. Entonces, decidí hacerme cargo del patrimonio familiar ”, dijo.

“Lo realmente fantástico del olivo es que en realidad no lo sabemos. Así que cada año es una sorpresa porque no sabemos qué tipo de cosecha vamos a tener. Realmente sigue siendo un árbol misterioso. Eso le da su encanto y a veces lo hace irritante ".



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