Sam Shaw (izquierda) cosechando aceitunas en Georgia Olive Farms

El comienzo de la industria del aceite de oliva de Georgia es una interesante historia de caminos paralelos hacia el mismo objetivo. En un camino, la legisladora del estado de Georgia, Mary Squires, buscaba formas de mejorar la base agrícola de Peach State y se dedicaba a investigar la viabilidad de cultivar olivas. En otro camino, unos pocos agricultores de Georgia estaban buscando un nuevo cultivo para complementar su negocio de arándanos y tenían la idea de plantar olivos.

Puede haber habido una polinización cruzada de los dos caminos o puede haber sido simplemente la perfecta convergencia de las condiciones económicas y climáticas que dio lugar al inicio de la nueva industria del aceite de oliva de Georgia.

En 2000, Georgia estaba experimentando una severa sequía. El Comité Senatorial de Recursos Naturales y Medio Ambiente estaba estudiando las fuentes de agua de los acuíferos y realizó una excursión a las tierras agrícolas del sudoeste de Georgia. Mary Squires, miembro del comité, se reunió con agricultores que atribuyeron los bajos rendimientos de los cultivos no solo a la sequía sino también al cambio climático.

Cuando un agricultor observó que necesitaban encontrar un cultivo resistente al cambio climático, se activó el gen de investigación de Squires. Como ex especialista en guerra en la Guardia Nacional del Ejército de Georgia, había realizado muchos estudios de aguas subterráneas, aire, temperatura y suelo. Ella "desempolvó" su antigua investigación, trazó los datos del clima, el suelo y el agua de Georgia y comenzó a buscar cultivos que crecen en esas condiciones.

Mary Squires

Se dio cuenta de que el clima de Georgia se parecía a un ambiente mediterráneo y agregó aceitunas a su lista de posibles cultivos. En una visita al Jardín de los Fideicomisarios de Savannah, la primera granja experimental pública del país que operaba de 1733 a 1748, notó una placa que confirmaba que las aceitunas se cultivaban en el lugar.

Escuderos conectados con un horticultor melocotón de la United States Department of Agriculture (USDA) y compartió su descubrimiento de oliva. El investigador indicó que no se habían realizado ensayos varietales de aceitunas en la región desde los esfuerzos de Thomas Jefferson.

En 1791, Jefferson adquirió plántulas de olivo de Europa y las envió a Carolina del Sur para la siembra. Dijo que entre las plantas, las aceitunas "son las que más contribuyen a la felicidad de la humanidad". Desafortunadamente, los árboles no prosperaron y el experimento terminó.

El investigador del USDA estudió los registros históricos y concluyó que la falla del olivo se debía a las bajas temperaturas y al uso de cultivares incorrectos. Además, obtuvo datos que indican que había variedades de 14 que potencialmente podrían crecer en Georgia y propuso plantar una de cada variedad como prueba.

Squires solicitó una estimación de costos y una propuesta de investigación formal que podría utilizar para adquirir fondos privados para el proyecto. En 2007, el proyecto fue financiado y los árboles se plantaron en un invernadero.

En 2008, la economía colapsó, los empleos se perdieron y el investigador encontró una posición en otro lugar. Los árboles se dejaron desatendidos y murieron. Squires fue devastada por la pérdida y dice que su participación en la investigación de la aceituna "murió en el suelo en 2008".

En cambio, sus esfuerzos se centraron en promocionar la industria de la aceituna de Georgia y Estados Unidos dondequiera que iba y ella "se convirtió en una chica del cartel de las aceitunas".

Mientras tanto, Shawn Davis, un agricultor de arándanos de Georgia, había consultado con el mismo horticultor de la USDA que Squires. Davis estaba prediciendo los excedentes de cultivos de arándanos y quería ramificarse en nuevos cultivos. En 2007, optó por las aceitunas y plantó 14 acres, informaron Jennifer Paire y Curt Harler (Growing Magazine, Feb 2011). Davis se convirtió en uno de los fundadores de la George Olive Growers Association.

Jason Shaw

Casi al mismo tiempo, la familia Shaw decidió experimentar con olivas en crecimiento. Jason Shaw, ahora un Representante del Estado de Georgia, dice que él y su hermano Sam estaban "siempre interesados ​​en la innovación" en su granja. Consultaron con John Post, un asesor agrícola de California, y con la Extensión Cooperativa de la Universidad de Georgia para determinar si las aceitunas podrían crecer en su parte del estado, cerca de Lakeland.

Se les alentó a que probaran e instalaron árboles de súper alta densidad que podrían ser recolectados por las mismas máquinas que usaron para cosechar su cosecha de arándanos. "Tuvimos el invierno más frío registrado", dice Shaw, pero los árboles "llegaron bien. "Lo consideraron una buena prueba.

En 2009, Jason, Sam, su primo Kevin y su amigo Berrien Sutton formaron la cooperativa Georgia Olive Farms. Su primera cosecha, y la primera cosecha comercial del estado en varios siglos, tuvo lugar a finales de 2011.

La consultora de oliva Nancy Ash realizó una prueba de sabor y llamó al extra virgin El aceite de oliva "dulce, suave y suave", y el experto australiano Paul Miller también le dieron una reseña positiva al aceite, informó Jim Auchmutey en la última revista de Atlanta.

Shaw dice que han recibido una gran prensa y mucho apoyo por sus esfuerzos en muchos rincones, con la industria alimentaria y los chefs que lo apoyan especialmente.

Georgia Olive Farms está agregando acres y aún no está en plena producción, indicó Shaw. Añadió que compraron un pequeño molino e hicieron su primera molienda de aceite de oliva este año.

Los propietarios de las cooperativas quieren ayudar a construir la industria olivarera de Georgia y están ofreciendo su ayuda a otros agricultores. Se encargarán de la compra de los árboles Arbequina, Koroneiki y Arbosana y ayudarán con la gestión inicial de la plantación de olivos, pero advierten a los agricultores que ingresar a la industria sigue siendo un riesgo.

Sam y Jason Shaw

Shaw señala que hay algunos agricultores que agregan aceitunas a sus huertos, pero la mayoría está esperando para ver si Georgia Olive Farms tiene otro buen año de cosecha. "Todos los ojos están sobre nosotros", explica Shaw. Él cree que si el cultivo es bueno, habrá un gran salto en el interés de los agricultores.

El copropietario Berrien Sutton cree que la falta de plantas tiene plantaciones limitadas por parte de otros agricultores, pero Georgia Olive Farms establecerá un centro de procesamiento que ayudará a otros productores a comenzar. Él espera que para 2015, haya seis huertos más en Georgia en plena producción. Para 2018, él espera que 2,000 acres se plante con un "crecimiento exponencial" después de eso.

Si las predicciones de Sutton son correctas, Georgia está al borde de una nueva industria importante. Aunque los olivos experimentales de Mary Squires murieron hace años, su sueño fue realizado por los granjeros de Georgia que tenían sus propios sueños innovadores e intrépidos. Como resultado, hoy hay aceite de oliva en Georgia.



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