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La sécheresse, pas le feu, reste le fléau des oléiculteurs australiens

Les oléiculteurs australiens ont été pour la plupart épargnés par les incendies de forêt qui ravagent le pays. Cependant, la sécheresse persistante continue de préoccuper.

Les incendies de forêt qui font rage dans l'est de l'Australie peuvent être vus de l'espace. Photo gracieuseté de l'Agence spatiale européenne.
Janvier 13, 2020
Par Daniel Dawson
Les incendies de forêt qui font rage dans l'est de l'Australie peuvent être vus de l'espace. Photo gracieuseté de l'Agence spatiale européenne.

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Alors que les incendies de forêt continuent de brûler sur de grandes parties du sud-est Australie, les oléiculteurs signalent que leurs vergers sont restés en grande partie intacts.

"Le seul dommage physique à un bosquet s'est produit en Australie du Sud et n'a pas été gravement brûlé », Greg Seymour, PDG de la Australian Olive Association (AOA), a déclaré Olive Oil Times. "Ce sont les seuls à qui nous avons signalé avoir été directement brûlés par le feu. »

Cependant, Seymour a averti que cela restait une image incomplète. Il n'a pas eu de nouvelles de tous les producteurs des zones touchées et a souligné que les incendies continuent de brûler à travers le pays.

Nous entrons maintenant dans la haute saison des incendies et aucune pluie n'est prévue avant mars, donc ce n'est pas fini… Les incendies ne s'éteignent pas.- Greg Seymour, PDG de l'Australian Olive Association

Au moment de la rédaction du présent rapport et sur la base des informations actuellement disponibles, il semble peu probable que la récolte australienne de 2020 soit directement affectée par les incendies. Au lieu de cela, Seymour fait valoir que l'un des symptômes de ces incendies - le sécheresse longue et persistante - et certaines répercussions imprévues de l'incendie sont plus susceptibles d'avoir un impact sur la prochaine récolte.

"Ce que nous avons vu, c'est un exode massif d'insectes et d'autres animaux des zones touchées », a déclaré Seymour. "Ils se dirigent vers un endroit vert et sûr. Nous avons vu des oliveraies avec des niveaux assez élevés de ravageurs, comme la chrysope, qui normalement ne se produiraient pas à ces types de niveaux et nous n'avons pas encore vu les répercussions de ce type de migration sur les oliveraies. »

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Seymour a également averti que la haute saison des incendies allait commencer en Australie, ce qui signifie que les incendies de forêt actifs pourraient devenir plus importants et que de nouveaux incendies de forêt commenceraient inévitablement.

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"Nous entrons maintenant dans la haute saison des incendies et aucune pluie n'est prévue avant mars, donc ce n'est pas fini », a-t-il déclaré. "Il réapparaîtra dès que le temps changera. Les incendies ne s'éteignent pas seulement. »

Et même lorsque les feux s'éteignent, les dommages qu'ils causent à l'agriculture vont bien au-delà des dommages immédiats causés par la fumée et les plantes en feu.

"Les incendies de forêt ont de nombreux points d'impact sur les entreprises horticoles », a déclaré Steve Milton, oléiculteur et président du Western Australian Olive Council. Olive Oil Times. "La terre végétale, le compost et les paillis sont gravement touchés par la perte de micro-organismes et de microbiotiques essentiels à la construction d'une écologie du sol capable de soutenir les plantes. Cela prend beaucoup de temps à construire ou à reconstruire et peut être très coûteux. »

Milton a également souligné que la lutte contre les incendies de forêt nécessite de grandes quantités d'eau qui proviennent généralement des rivières et des barrages locaux au détriment de l'agriculture.

"Dans mon cas, la perte d'eau de mes barrages par son utilisation dans la lutte contre les incendies de l'année dernière, suivie d'un hiver très sec a eu pour conséquence que mes barrages sont sérieusement épuisés au point que je ne peux pas me permettre d'irriguer mon bosquet cette année ». il a dit. "Mes arbres sont stressés et je trouve beaucoup de fruits sur le sol. »

"Ces choses auront-elles un impact sur la récolte à venir? », A demandé Milton. "Très probablement pour moi. "

Les incendies de forêt sans précédent, d'une ampleur sans précédent en Australie, sont le symptôme d'un problème beaucoup plus vaste qui a un impact beaucoup plus important sur les oléiculteurs et les agriculteurs de tous types en Australie: pas assez de précipitations.

"Il n'y a pas eu de pluie. C'est le problème », a déclaré Seymour. "Pour des tas de gens, ils n'ont tout simplement pas eu de pluie ou d'humidité significative depuis deux saisons. »

Selon le Bureau australien de météorologie (BOM), 2019 a été à la fois l'année la plus chaude et la plus sèche jamais enregistrée. D'après les recherches effectuées par la nomenclature, il semble peu probable que cela change dans un proche avenir.

L'Australie est actuellement dans un dipôle positif très fort de l'océan Indien, où des températures plus fraîches de l'océan au large des côtes du continent et des températures plus chaudes au large de la côte africaine entraînent des vents soufflant d'est en ouest. Ces vents emportent l'humidité des côtes australiennes et déposent davantage de pluie en Asie du Sud et en Afrique de l'Est.

L'état actuel du dipôle de l'océan Indien signifie que les chances d'une amélioration spectaculaire de la quantité de précipitations saisonnières en Australie sont très faibles.

Un dipôle négatif de l'océan Indien provoque le phénomène inverse, dans lequel l'Australie recevrait plus de précipitations. Cependant, les dipôles négatifs de l'océan Indien sont considérablement plus rares que les positifs, avec seulement deux principaux se produisant depuis 1992.

Au lieu de cela, le principal contributeur de précipitations en Australie est le phénomène connu sous le nom de La Niña, qui a lieu dans l'océan Pacifique. Pendant les événements de La Niña, des températures plus fraîches de l'eau le long de l'équateur font souffler le vent vers l'ouest et déposent des précipitations en Australie. Au cours de la dernière décennie, il y a eu trois événements à La Niña, le dernier ayant eu lieu en 2017-18.

Malgré ces défis climatiques, Seymour a déclaré que les oléiculteurs d'Australie apprennent à s'adapter. Une combinaison de l'évolution des pratiques agronomiques, d'un lobbying efficace du gouvernement et de bonnes pratiques de commercialisation contribuera à assurer un avenir durable au secteur oléicole du pays.

"Lors de notre conférence de 2018, nous avons eu des présentations sur quelques bonnes recherches effectuées sur le calendrier d'irrigation, les volumes, les impacts de la salinité et le renouvellement de la structure des arbres », a déclaré Seymour.

Il a cité un exemple de producteurs utilisant des années où ils ont de faibles rendements pour tailler les arbres et améliorer la santé globale de leurs bosquets. Prendre le temps de le faire pendant les années improductives aide à augmenter la productivité des arbres au cours des saisons avec plus de pluie.

"Les gens profitent des opportunités pour faire des choses qu'ils ne font pas toujours », a déclaré Seymour.

En Australie-Occidentale, où les sources d'eau souterraine s'assèchent rapidement, les producteurs étudient également les moments les plus efficaces pour irriguer afin de garder les arbres et le sol en bonne santé.

"Nous examinons de près ce dont les oliviers ont réellement besoin dans certains sols et écosystèmes afin de pouvoir recommander des économies d'eau qui ne réduisent pas la productivité », a déclaré Milton, du Western Australian Olive Council.

L'idée générale est de pouvoir maximiser les rendements en olives tout en minimisant les apports d'eau et donc les coûts de production. Alors que l'eau s'assèche à travers le continent, le prix de l'irrigation augmente rapidement.

"Le coût de l'eau augmente de façon exponentielle, car il y a une pénurie et les cultures les plus rémunératrices peuvent en payer le plus cher », a déclaré Seymour. "Il est donc difficile pour les gens d'obtenir de l'eau et, lorsqu'ils peuvent l'obtenir, de rentabiliser la culture des olives. »

L'un des mandats de l'AOA consiste à faire pression sur les gouvernements fédéral et des États australiens pour s'assurer que les marchés de l'eau sont plus transparents et que les agriculteurs peuvent obtenir des prix équitables.

Seymour et l'AOA attendent actuellement les résultats d'un audit de l'Australian Securities and Investments Commission sur la gestion des marchés de l'eau. Seymour a déclaré qu'il s'attend à obtenir les résultats en mars ou avril de l'année prochaine.

"Espérons que les marchés de l'eau permettront aux producteurs d'obtenir un meilleur accès et une tarification plus équitable de l'eau », a-t-il déclaré.

En termes de marketing, Seymour estime qu'il est important de continuer vanter la qualité des huiles d'olive australiennes par l'éducation et la sensibilisation des consommateurs. Il a dit qu'il est crucial de souligner que les huiles d'olive de haute qualité de l'Australie coûtent plus cher que les huiles de qualité inférieure, mais valent bien la différence de prix.

"Un très gros morceau de l'industrie a une bonne eau d'irrigation et franchement quand il fait chaud et sec et que vous avez beaucoup d'eau, c'est parfait pour la culture des olives car il y a moins de maladies parasitaires et une photosynthèse maximale », a déclaré Seymour. "Les temps sont durs, mais le facteur de rachat est que nous obtenons des huiles de très haute qualité. C'est le seul type de réconfort que nous pouvons retirer de cette situation. »





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