Les producteurs d'huile d'olive de Californie sont confrontés à un avenir incertain alors que la sécheresse historique se poursuit

Alors que certains agriculteurs restent optimistes quant à l'avenir fructueux de la recherche et de la préparation, d'autres s'inquiètent des perspectives décroissantes de l'irrigation de surface.
Camarillo, Californie
Août 5, 2021
Daniel Dawson

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Californie est au milieu de sa pire période de sécheresse depuis 2016, et il est peu probable qu'elle se brise de sitôt.

Selon de data du United States Drought Monitor, environ 47 pour cent de l'état est dans une sécheresse exceptionnelle. Un autre 95 pour cent est dans une sécheresse sévère, et l'ensemble de l'État est considéré comme étant dans une sécheresse modérée.

J'ai besoin que nos six petits étangs remplissent jusqu'à 100 % de leur capacité pour irriguer correctement les vergers et le paysage… Nous manquons d'environ 22 millions de gallons d'eau cette année.- Samantha Dorsey, présidente, McEvoy Ranch

Depuis le début des records en 1895, la Californie n'a connu ce niveau de sécheresse exceptionnelle qu'à quatre autres occasions.

Parmi les zones les plus durement touchées par la sécheresse de l'État figurent la vallée de San Joaquin et la vallée de Sacramento, qui possèdent toutes deux certaines des terres agricoles les plus fertiles des États-Unis.

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Institut de politique publique de Californie estimations qu'environ 216,500 10 hectares – - pour cent – ​​des terres agricoles de la vallée de San Joaquin ne seront plus exploités au cours des deux prochaines décennies en raison de la sécheresse.

Peu de cultures sont susceptibles d'être épargnées. Cependant, les oléiculteurs et les producteurs d'huile sont peut-être les mieux placés pour faire face à une Californie de plus en plus chaude et sèche.

"La Californie est en sécheresse depuis 50 ans », Javier Fernandez-Salvador, directeur exécutif de l'Université de Californie-Davis Centre Olive, A déclaré Olive Oil Times. "Il y a plus d'années de sécheresse que ce qu'ils considéraient comme normal. Les oléiculteurs, en général, se sont plutôt bien préparés.

"Bien sûr, il est impossible de généraliser », a-t-il ajouté. "Tout dépend de la gestion et de la façon dont chacun gère les différentes saisons. »

Depuis qu'il a commencé son travail il y a deux mois, Fernandez-Salvador a déjà visité certains des super haute densité et des bosquets à ultra-haute densité. Il a déclaré que les producteurs à l'origine de ces opérations ont déjà commencé à s'adapter.

"Ils commencent à changer leur approche de la taille et de la gestion, devenant plus techniques », a-t-il déclaré.

Sur la base de ses discussions avec les producteurs jusqu'à présent, Fernandez-Salvador ne pense pas que cette période de sécheresse aura un impact majeur sur la production d'huile d'olive dès 2021.

"Je n'ai entendu parler d'aucun problème de pollinisation ou de réduction de rendement cette année », a-t-il déclaré. "Je pense que la récolte est plutôt bonne. Certaines personnes s'attendent à avoir de bonnes récoltes.

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Réservoir de San Luis

Selon les données de la Olive Oil Commission of California, l'État produira environ trois millions de gallons (13.6 millions de litres) d'huile d'olive en 2021, une grande amélioration par rapport à rendement de l'an dernier de 1.9 million de gallons (8.6 millions de litres), mais légèrement inférieur aux 3.6 millions de gallons (16.4 millions de litres) produits en 2019.

Cependant, la sécheresse n'a pas touché tous les producteurs de la même manière. Située sur 220 hectares à Petaluma, juste au nord de San Fransisco, Samantha Dorsey, la présidente de McEvoy Ranch, s'attend à voir un rendement inférieur à ce qu'elle s'attendait auparavant en raison de plusieurs facteurs.

"La saison de croissance est difficile… et il y a un certain nombre de facteurs », a-t-elle déclaré. Olive Oil Times. "Il y a la sécheresse, les vents extrêmement forts et les températures élevées qui ont tous convergé autour de la floraison et de la nouaison. Je pense que la nouaison va être un peu plus faible.

Le producteur du comté de Sonoma a déclaré que des vents violents avaient balayé ses bosquets en mai et juin, juste au moment où les arbres fleurissaient. Combiné aux faibles précipitations, le vent a soufflé beaucoup de fleurs des arbres et a séché le pollen d'autres fleurs, entraînant un dessèchement des fleurs.

"Nous en avons eu beaucoup ce printemps, alors même si la floraison initiale avait l'air vraiment bonne, au moment où nous sommes arrivés à la nouaison, beaucoup moins de fruits s'étaient mis à cause du vent pendant la floraison », a-t-elle déclaré.

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Comme l'écrasante majorité des producteurs qui irriguent en Californie, Dorsey a déclaré que McEvoy Ranch utilise l'irrigation goutte à goutte. Cela aide les producteurs à utiliser la quantité exacte d'eau requise par l'arbre au cours des différentes étapes de développement.

Cependant, même avec l'irrigation goutte à goutte, les producteurs qui dépendent de l'eau de surface pour l'irrigation sont aux prises avec le manque de précipitations au cours du printemps et de l'automne passés et un manteau neigeux beaucoup plus faible dans la Sierra Nevada.

"Les agriculteurs qui irriguent avec de l'eau de puits sont moins touchés cette année », a déclaré Dorsey. "Ils peuvent avoir des problèmes d'approvisionnement à long terme à mesure que les aquifères sont de plus en plus épuisés. »

"Alors que les producteurs comme nous dépendent entièrement de notre ruissellement d'eau de surface, notre accès annuel à l'eau est donc variable », a-t-elle ajouté. "Mais dans une perspective à long terme, je ne dépends d'aucun stockage aquifère pour l'irrigation.

Pour mettre cela en contexte, Dorsey a déclaré qu'elle avait six étangs dispersés autour de la ferme qui stockent de l'eau pour l'irrigation de ses arbres et de ses vignes.

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Un étang d'irrigation sur McEvoy Ranch. Photo : Samantha Dorsey

"J'ai besoin que nos six petits étangs remplissent jusqu'à 100% de leur capacité pour irriguer correctement les vergers et le paysage », a-t-elle déclaré. "Notre maximum cette année était d'environ 33 pour cent. Nous manquons d'environ 22 millions de gallons (100 millions de litres) d'eau cette année.

De retour à Davis, Fernandez-Salvador a déclaré que l'un des principaux projets sur lesquels il travaille avec l'Olive Center est de savoir comment améliorer l'irrigation. Le centre a récemment embauché un nouveau spécialiste de l'irrigation pour rechercher l'optimisation, l'évapotranspiration et la réduction de l'eau pour les oliveraies, entre autres cultures.

"L'université a reçu une subvention pour examiner spécifiquement l'optimisation de l'eau dans les olives », a déclaré Fernandez-Salvador. "C'est bien. Nous travaillons déjà à déterminer quelles sont les normes pour la nouvelle normalité, qui sera un temps plus chaud, des printemps et des étés plus secs et des automnes encore plus chauds.

"L'avantage, c'est que nous travaillons avec une culture très tolérante », a-t-il conclu. "Les olives peuvent résister à des conditions défavorables et je pense qu'une fois que nous aurons les données et que nous pourrons commencer à faire de bonnes recommandations aux producteurs, nous serons en mesure de faire face à la sécheresse et à la diminution de la disponibilité de l'eau mieux que les autres cultures.


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