Alors que les partenaires de River Run planifiaient les futures activités de leur entreprise en Floride dans 2014, ils se sont retrouvés à rechercher de nouvelles voies à explorer. «Nous avons du maïs, nous avons des vaches, essayons quelque chose de différent», a rappelé Mike Casey, associé directeur de River Run Olive Oil. Leur intérêt a été piqué par l'industrie florissante de l'huile d'olive en Californie et s'est demandé s'il était possible de produire des olives dans le sud-est des États-Unis. Ils ont demandé à Casey et à sa femme Connie d'enquêter.

Nous faisons de petits pas. Nous devons d'abord arriver à l'olive.- Mike Casey, Huile d'olive River Run

Les recherches du couple Casey les ont conduits à parcourir le pays pour explorer des opérations en Géorgie, en Californie, au Texas et en Arizona. Sur la base de leurs propres recherches indépendantes, ils ont compris que la latitude du centre de la Floride était fortuite pour la culture de l'olivier. Après avoir appris sous la direction des producteurs, ils ont entrepris de déterminer plus de détails sur les conditions dans leurs propres domaines.

Casey a discuté avec diverses stations météorologiques autour de l'emplacement pour leurs plantations proposées. Il a constaté que la région connaît généralement des heures de refroidissement 500 - 700 par an où la température se situe à environ 50 ° F (10 ° C) avec une cohérence relative. Cette période permettrait à une fenêtre de mettre les arbres au repos. "Les étoiles faisaient la queue", a déclaré Mike Casey.

Pourtant, Connie se demandait: «Si vous réussissez et que vous faites pousser des arbres, qu'est-ce que vous allez faire avec toute l'huile?» River Run Olive Oil est née. Avec l'aide de Connie et l'éducation qu'ils ont glanée auprès des consommateurs, des cultivateurs et des chefs, la nouvelle entreprise a mis en place un plan pour commencer ses propres plantations.

Casey a continuellement souligné la nascence de l'industrie de l'huile d'olive du Sud-Est, déclarant qu'elle n'existait que depuis environ 6 - 7 années. Pour une culture cultivée depuis des millénaires, ce n'est qu'une tache dans le temps. "Il y a beaucoup de degrés de connaissances différents", a-t-il déclaré, expliquant quelles sources étaient les plus importantes pour se lancer dans ce projet ambitieux.

Il a exprimé beaucoup de gratitude aux producteurs de Géorgie et Jennifer Gillett-Kaufman de l'Université de Floride (UF), et Louise Ferguson, un diplômé UF qui a été rédacteur en chef du Olive Production Manual. Casey a également cité Bruce Golino de la pépinière d'oliviers de Santa Cruz, Jim Etters de Seka Hills Olive Oil Co., Adam Englehardt de l'American Olive Oil Producers Association et l'équipe de Corto Olive Oil. Il a dit qu'avec les connaissances fournies par ces collègues compétents, il se sentait à l'aise de décider de «jeter la prudence au vent» dans une certaine mesure, plutôt que de laisser les terres disponibles inutilisées, inutilisées.

Casey a également souligné la nature d'essai et d'erreur des efforts requis pour construire cette nouvelle industrie. Le transport de nouveaux arbres s'est avéré un adversaire au départ inquiétant, car la propagation n'a lieu qu'en Occident. L'équipe a initialement opté pour des arbres plus petits pour économiser sur les coûts de transport, mais comme l'explique Casey, "plus l'arbre est petit, plus le taux de mortalité est élevé". De nouveaux arbres ont souffert du long voyage en Floride. Les californiens ont essayé de l'expliquer, mais nous étions naïfs et ignorants. »Certaines leçons sont mieux apprises par l'expérience.

En plantant les arbres, Casey a rappelé qu'ils «sont allés dans la terre ordinaire et stérile», prenant une page de leurs collègues en Californie. Cependant, ils ont rapidement appris que les conditions en Floride varient de celles de la côte ouest, où les précipitations mesurent 14 pouces par an au 40 de Floride. L'humidité de la Californie oscille généralement entre 20 et 30 pour cent, tandis que celle de la Floride peut varier de 80 et 90 pour cent. Bien que l'humidité et l'humidité puissent faire pousser un arbre rapidement, elles ont également posé un obstacle, car Casey s'est bientôt battu contre une «prolifération des mauvaises herbes», remarquant, «les mauvaises herbes poussent plus vite que les arbres».

Il a relayé la courbe d'apprentissage sur la maîtrise des variables de plantation, d'humidité et d'herbicide. En perfectionnant leur méthode, il a noté qu'ils avaient endommagé certains herbicides sur les jeunes arbres précoces. Cette expérience a enseigné à l'équipe que la plantation de gazon plutôt que de saleté intacte aiderait à lutter contre cette «forte pression des mauvaises herbes» et que «une fois [qu'ils] ont établi de l'herbe et du gazon, les mauvaises herbes étaient minimes». En outre, «jeunes et tendres ”L'herbe distrait également les insectes de se régaler des oliviers. Même avec ces mesures en place, les zones idéales de plantation ont changé avec les conditions météorologiques. Un an après avoir planté leurs premiers arbres, l'ouragan Irma a pris d'assaut l'État, provoquant une élévation des nappes phréatiques. Cela posait des problèmes supplémentaires à prendre en compte ou.

Les nouveaux bosquets intègrent bon nombre des technologies les plus récentes pour aider à gérer les innombrables variables présentes dans la réussite d'une opération d'olive. Il y a une station météorologique sur chacun des bosquets de River Run pour mesurer le vent, l'humidité et l'évaporation, et manipuler un système d'irrigation informatisé en fonction des conditions. Il y a une sonde de sol pour chaque quarante acres d'arbres.

Sur la base des projections de la Californie, Casey estime que chaque arbre devrait produire 15 - 40 livres d'olives par an, une large gamme tenant compte de l'incertitude relative. Les bosquets étaient principalement plantés à la manière de la densité très élevée (SHD), bien qu'ils incorporent un modèle européen pour les arbres plus grands et plus âgés à l'entrée de la ferme. Cela permet aux chercheurs de l'UF de comparer les deux modèles et aux résidents des régions environnantes de participer éventuellement à un programme d'autocueillette à l'avenir. Casey note que la rusticité des oliviers signifie qu'ils sont bien construits pour une telle expérimentation.

"Quand vous faites le choix de la haute densité, vous faites le choix de devenir mécanique", a souligné Casey. Les bosquets sont plantés avec un éventail de variétés, y compris Arbequina (ce que Casey appelle, "le cheval de bataille de l'industrie oléicole") , Arbosana et Koroneiki, alternant en rangées pour maximiser leur potentiel de pollinisation. Cela a également posé un défi, car Casey et son équipe ont découvert que certains pollinisateurs ne se développaient pas dans des températures plus froides. Ils ont subi des dommages en récupérant des hivers froids, bien que Casey soutienne que si les producteurs «restent à l'écart pendant un certain temps [ils] auront un certain rétablissement».

Finalement, en adaptant les connaissances acquises de leurs homologues californiens à leurs conditions distinctes en Floride, les bosquets de River Run ont pu réduire leurs dommages annuels de 25 pour cent à 12: «Le moment n'était pas de notre côté pour la transplantation.»

Il attribue également beaucoup de succès aux chercheurs de l'UF qui ont été sur le bosquet, prenant d'innombrables échantillons tous les deux dimanches pour le bien de la recherche. «Nous sommes très chanceux d'avoir ce type de relation.»

Les préoccupations de Casey résident principalement dans l'organisation de sa première récolte prévue l'année prochaine. Le moment venu, il a noté qu'il n'y aura aucun problème à trouver des installations dans la région pour broyer de l'huile d'olive de haute qualité. Il affirme que la région du Sud-Est est «surmoulée» et qu'il y a «plus de moulins qu'il n'y a d'olives». Beaucoup sont à proximité, d'Ocala et de Live Oak à Valdosta. Ils hébergent également des plans coopératifs fructueux et entretiennent des relations préexistantes avec l'entreprise. Étant donné qu'ils ont investi tant d'argent dans leurs opérations de plantation et de croissance, il n'a actuellement aucune intention de construire une usine propriétaire sur la propriété de River Run.

Casey est un agriculteur qui a fait ses preuves et qui se concentre sur la production du meilleur produit plutôt que sur les canaux de vente au détail et de commercialisation plus loin dans la chaîne. "Nous faisons des pas de bébé", a-t-il expliqué. Avant d'envisager ces prochaines étapes, ils doivent d'abord faire pousser les arbres. Quant à la place de River Run sur le plus grand marché, Casey a humblement déclaré: «Nous sommes si petits - je suis sûr que Publix vend plus de huile en une journée que nous ne pouvons en produire en un an.»

Un jour, ils prévoient de pénétrer le marché des spécialités, avec son potentiel de croissance dans les régions métropolitaines de Floride, mais, comme l'a noté Casey, «nous devons d'abord passer à l'olive». Son engagement à bâtir une base solide pour le reste de l'industrie du Sud-Est afin de croître peut s'avérer être un impact que Casey n'a pas encore réalisé.




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