La production plonge au Portugal, mais pas pour longtemps

La construction d'un barrage d'une valeur de 6 milliards dans le sud du pays pourrait être la clé pour soutenir l'augmentation spectaculaire de la production d'huile d'olive au Portugal, mais cela ne va pas sans critiques et controverses.

Secrétaire à l’Agriculture, Luís Medeiros Vieira (Photo par Ivan Markelov pour Olive Oil Times)
Décembre 12, 2018
Par Daniel Dawson et Curtis Cord
Secrétaire à l’Agriculture, Luís Medeiros Vieira (Photo par Ivan Markelov pour Olive Oil Times)

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Le Portugal s'attend à une baisse de 15% de son rendement en huile d'olive cette année. Pourtant, malgré la diminution, il y a un sentiment d'optimisme dans le septième plus grand pays producteur d'huile d'olive au monde alors que des pans de territoires auparavant en jachère deviennent de plus en plus disponibles pour la culture des olives.

Grâce au travail remarquable de nos oléiculteurs et entrepreneurs agricoles, il a été possible de passer d'un scénario de déficit à une situation qui génère des excédents.- Luís Medeiros Vieira, secrétaire d'État à l'Agriculture et à l'Alimentation

Les producteurs portugais connaissent en grande partie une année morte dans cette campagne, mais ont tout de même réussi à produire 115,00 tonnes d'huile d'olive, selon les chiffres du Conseil oléicole international. Cela représente une augmentation de 65% par rapport à l'année précédente et c'est le deuxième rendement le plus élevé du Portugal au cours de la dernière demi-décennie.

Luís Medeiros Vieira, secrétaire d'État à l'Agriculture et à l'Alimentation, a déclaré Olive Oil Times que la petite nation ibérique a connu une croissance substantielle dans le secteur de la production d'huile d'olive, passant d'un importateur net à un exportateur net en l'espace d'une décennie.

"Il y a dix ans, le Portugal était un pays avec un déficit en huile d'olive », a-t-il déclaré. "Au cours de la dernière décennie, grâce au travail remarquable qui a été accompli par nos oléiculteurs et entrepreneurs agricoles, il a été possible de passer d'un scénario de déficit à une situation qui génère des excédents.

Une grande partie de cette croissance est due aux développements agricoles dans la région sud de l'Alentejo. S'étendant de l'océan Atlantique à la frontière espagnole, l'Alentejo représente plus du quart de la superficie du pays et abrite environ 85 pour cent des oliveraies du Portugal.

"C'est une région qui a connu une croissance très forte ces dernières années, car elle a fait un investissement très important dans l'irrigation, dans les barrages pour retenir l'eau et irriguer de nouvelles oliveraies », a déclaré Medeiros Vieira.

Un projet notable permettant aux oliveraies de prospérer dans une région confrontée à des conditions de plus en plus chaudes et sèches est le Barrage d'Alqueva. Situé sur la rivière Guadiana dans le coin nord-ouest de l'Alentejo, le barrage a créé le plus grand lac artificiel d'Europe.

Ce nouveau réservoir irrigue maintenant un peu plus de 240,000 180,000 acres de terres et devrait augmenter sa capacité totale d'irrigation de 2020 - acres supplémentaires d'ici -.

Selon l'EDIA, une entreprise publique chargée de la construction du barrage, le réservoir d'Alqueva peut fournir aux agriculteurs suffisamment d'eau pendant quatre ans sans aucune pluie.

Luís Medeiros Vieira (Photo par Ivan Markelov pour Olive Oil Times)

"Nous avons suffisamment d'eau au point où je suis dans cinq ans de sécheresse et que je ne me soucie pas de l'eau », a déclaré à Reuters José Dariush Leal de Costa, un agriculteur local.

Cependant, tout le monde dans cette région qui est imprégnée de traditions de longue date n'est pas en faveur de l'expansion. Les militants écologistes avertissent que les zones nouvellement inondées vont détruire les habitats fauniques et que des terres plus productives encourageront l'utilisation accrue de pratiques agricoles intensives et polluantes.

Dans un endroit où le liège est toujours récolté à l'aide de haches artisanales localement et où les investissements agricoles ont été faibles au fil des ans, les agriculteurs de longue date sont sceptiques quant aux nouveaux investissements des grandes entreprises.

Certains, comme José Núncio, président de la Fédération nationale portugaise des irrigateurs, craignent que le contrôle central de la distribution d'eau par EDIA ne nuise aux agriculteurs et ont appelé à la gestion du barrage par une coopérative.

Photographe: Curtis Cord

"Les agriculteurs devraient avoir la possibilité de choisir si le réseau secondaire du bloc d'irrigation dans lequel ils sont intégrés, est géré de manière centralisée ou par une association d'irrigants », a-t-il déclaré à une radio locale.

José Salema, directeur général d'EDIA, dissipe rapidement ces types de critiques. Il a appelé le projet un "barrière verte à la désertification »et a déclaré que le moyen le plus efficace de gérer l'utilisation de l'eau du réservoir est central.

Salema a également affirmé que le barrage d'Alqueva augmente la sensibilisation à l'environnement. Il a souligné de nouveaux investissements dans l'irrigation au goutte à goutte comme preuve que les agriculteurs prennent la conservation de l'eau tout aussi au sérieux malgré la bouée de sauvetage créée par le barrage.

Certains producteurs locaux d'huile d'olive s'inquiètent de la prolifération des fermes à haute densité mis en place par des entreprises multinationales dans les nouvelles parcelles irriguées. L'Alentejo a développé une réputation internationale pour ses huiles AOP prisées à base de variétés indigènes telles que Galega, Bical et Cordovil. Il est à craindre que la production de masse d'Arbequina et de Hojiblanca d'élevage intensif pour l'exportation en vrac "diluer »la réputation durement gagnée de la région.

Pendant ce temps, il est difficile d'argumenter contre les résultats économiques du barrage. Le chômage dans l'Alentejo est tombé à 8.4 pour cent l'année dernière, bien en dessous de la moyenne nationale, et le barrage a obtenu une grande partie du crédit.

"Il y a plus d'emplois, de nouvelles cultures, ce qui est toujours excellent pour la région », a déclaré Helder Martins, un agriculteur local, à Reuters.

Alors que le barrage et le réservoir apportent un répit indispensable à une zone qui a souffert d'un grave incendie de forêt plus tôt dans l'année, le secrétaire Vieira a déclaré que les oléiculteurs et les agriculteurs doivent continuer à innover alors que les problèmes causés par le changement climatique continueront.

"Le changement climatique posera des défis à l'agriculture en général », a-t-il déclaré. "Nous devons trouver des moyens d'atténuer les effets, car nous ne pouvons pas résoudre complètement ces situations. »

"D'une part, la rétention d'eau, l'investissement dans des infrastructures telles que les barrages; et, d'autre part, trouver des variétés plus adaptées et résistantes à la sécheresse », a-t-il ajouté. "Au fond, c'est ce que nous faisons. "





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