L'été de 2017 a été long et chaud sur une grande partie de la Méditerranée. Les faibles précipitations et les températures élevées ont entraîné widespread drought mais aussi des incendies de forêt destructeurs dans plusieurs pays, dont le Portugal, la France, l’Italie, la Croatie, la Grèce et Turkey.

Le Portugal a été le plus touché, avec des hectares de 141,000 décimés par un incendie et des vies perdues en 64. En Grèce, des hectares de terres 15,000 ont été détruits par les incendies, tandis qu'en France, une superficie de 12,000 hectares a été dévastée.



Un rapport d'Euronews a révélé que les incendies de forêt dans l'Union européenne avaient jusqu'ici triplé pour atteindre 1,068, comparé à une moyenne de 2017 au cours des huit dernières années.

Après avoir fait le point sur l’étendue des dégâts, les causes des incendies ont été attribuées à diverses causes: éclairs, incendies criminels, négligence humaine et gestion forestière inadéquate.

Au Portugal, le fait que les eucalyptus constituent plus du quart de la couverture forestière du pays a été considéré comme une cause importante de la propagation rapide des incendies meurtriers. L'écorce et la sève de l'eucalyptus à croissance rapide sont très inflammables et contribuent à alimenter les feux déjà déchaînés. Les eucalyptus sont également à blâmer pour le deuxième incendie le plus meurtrier de l’histoire de la Californie - le 1991 fire in Oakland.

La pulpe d'eucalyptus est aujourd'hui l'une des principales exportations du Portugal. Ces dernières années, les anciennes terres agricoles abandonnées ont été transformées en bosquets d'eucalyptus pour être vendues comme cultures de rapport à l'industrie des pâtes et papiers.

À la lumière des incendies meurtriers de cet été, les groupes environnementaux locaux font maintenant pression pour que ces bosquets soient replantés avec des chênes-lièges et des chênes verts indigènes, moins inflammables et plus résistants au feu que les eucalyptus hautement combustibles.

Pendant ce temps, dans le département du Var, dans la région Provence-Alpes-Côte d'Azur, des agriculteurs et des responsables politiques locaux discutent de la possibilité de planter davantage d'oliveraies et de vignobles pour protéger les terres agricoles de la sécheresse et des incendies de forêt. Cette année seulement, le département a connu des incendies de forêt 398 avec une perte de hectares 3,562.

Le risque d'incendie est une préoccupation constante pour les agriculteurs de la Méditerranée. Les anciennes terres agricoles laissées à l'abandon se recouvrent rapidement de sous-bois et finalement de forêts qui présentent un risque d'incendie.

Créer des pans de terres défrichées entre les forêts et les terres agricoles est un moyen d’empêcher les incendies de se propager facilement. Lorsque des terres sont régulièrement labourées ou pâturées par des animaux, les champs entretenus manquent de sous-bois qui peut facilement prendre feu. D'autres mesures préventives peuvent être prises, comme supprimer la végétation sauvage des abords des routes et des propriétés privées, et planter des vignes ou des oliveraies pour créer des barrières de protection.

Les oliviers et les vignes peuvent créer une barrière naturelle au feu car ce sont des plantes à feuilles qui retiennent l'humidité et ont besoin de peu d'eau. Dans le sud de la France, certaines routes forestières sont bordées de vignes servant de barrières coupe-feu.

A recent article dans le journal français Le Figaro a mis en exergue l'exemple de l'île de Porquerolles dans le département du Var. À la suite d'un incendie à 1897 qui a complètement décimé la végétation de l'île, trois grands vignobles ont été plantés pour empêcher la propagation du feu entre cinq zones forestières délimitées qui divisent l'île. Le général Martin, directeur des services d'incendie et de secours du Var, a toutefois souligné dans cet article que les vignobles sont «une solution possible tant qu'ils sont débarrassés du sous-bois», y compris de l'herbe sèche susceptible de propager un incendie.

L'olivier est une plante résistante aux qualités ignifuges qui peut offrir une protection contre le feu et le vent. Les oliviers peuvent vivre des siècles et même si leurs branches et leur tronc sont détruits, l'arbre peut se régénérer grâce à son système racinaire robuste.

A brochure publié par l’état de Victoria, en Australie, l’olivier figurait dans sa liste de plantes susceptibles de résister au feu qui seraient plantées dans des zones exposées aux feux de brousse.

Le cyprès méditerranéen est un autre arbre remarquablement résistant au feu. UNE 2015 study a conclu que, grâce à la teneur élevée en eau de ses feuilles, le cyprès résiste au feu et peut aider à se protéger des incendies de forêt.



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