Gennaro Santoro, un vigneron de 75, coupait les raisins pendant la récolte

La journée d'automne se déroule dans les vignobles de Santoro Tenuta, dans la vallée d'Itria, un pays agricole merveilleux devenu l'épicentre des efforts déployés pour enrayer la propagation de la Xylella fastidiosa, une bactérie végétale mortelle tuant des milliers d'oliviers ici dans les Pouilles, le talon de botte de l'Italie.

Il s’agit d’une épidémie époustouflante et il doit être difficile, voire impossible, de surmonter le chagrin causé par la perte des icônes de la culture qui dure depuis des siècles.- Rodrigo Almeida, Université de Californie à Berkeley

Gennaro Santoro, un viticulteur de 75, coupait les raisins pendant les vendanges. Son vignoble est entouré d'oliveraies et il a tendance à cultiver des olives autour de la cave du tenuta.

J'ai connu Gennaro lors de visites précédentes dans la Vallée d'Itria et je me suis arrêté pour écouter ses réflexions sur Xylella, une maladie végétale inquiétante se propageant en Europe à partir du Nouveau Monde et faisant l'objet d'une Olive Oil Times series.

Les scientifiques comparent ce qui se passe aujourd'hui dans les oliveraies à celui de la fin des années 1800 en Europe avec le raisin de cuve. Un insecte ressemblant à un puceron, le raisin Phylloxera, a été importé du Nouveau Monde en Angleterre et a causé la mort dans les vignobles d'Europe.

Le vignoble de Gennaro Santoro date de l'époque où le phylloxéra a envahi la France et s'est étendu au reste de l'Europe. Pendant plusieurs décennies, le phylloxéra n'a pas touché les Pouilles et est devenu riche en fournissant l'Europe affamée de vin.

Gennaro Santoro (Photos: Cain Burdeau pour Olive Oil Times)

"Oui, je vais parler de ça, de Xylella" dit Gennaro aimablement. «Mais laissez-moi d'abord vous montrer les vignes autochtones que nous avons plantées!» C'est un savant cultivateur d'origine suisse et italienne dont la famille remonte à plusieurs générations. district, mot italien désignant une petite communauté rurale ou un village.

Avec une formation en biologie et une personne imprégnée d'histoire locale, sa tournée a duré une heure exaltante.

Il arpenta les rangées de vignes, agita sa tailleuse en l'air, et tout en racontant des domaines féodaux, masserie fondée par d'anciens soldats romains et les révoltes paysannes qui ont suivi; et comment finalement le ouvriers, les paysans, sont entrés en possession de la vallée.

En regardant les collines verdoyantes avec des parois rocheuses, il a offert de plus en plus d'histoire.

«C’est là que les moines byzantins s’arrêtaient jadis pour donner de l’eau à leurs troupeaux, pendant la transhumance. Vous voyez, un Foggia C’est un long fossé qu’ils ont creusé pour acheminer l’eau de pluie dans la Murgia, où il n’ya ni rivière, ni puits. Il y avait une foggia ici, elle s'appelait Sauro.

Nous sommes revenus à mon véhicule dans le petit parking situé derrière la cave de sa famille, où quelques oliviers poussent. Le soleil se couchait et l'heure du dîner approchait.

"Mais qu'en est-il de Xylella?" Je lui ai demandé à nouveau.

Il a grimacé. "C'est tout faux. Vous ne pouvez pas couper tous les oliviers. Nous devons chercher à vivre avec la maladie, comme les agriculteurs l'ont toujours fait. "

Il était optimiste, cependant, et ne pensait certainement pas que les oliviers qui parsemaient son coin de campagne seraient victimes de Xylella et mourraient.

«Nous ne sommes pas inquiets de la mort de nos arbres parce que nous sommes biologiques», a-t-il déclaré avec confiance. "Personne n'utilise d'herbicides autour de nous parce que c'est interdit". Avant de faire ses adieux, il a ajouté: "Vous ne pouvez pas commander la nature. Mais tu peux t'adapter.

Ses sentiments au sujet de Xylella sont au cœur d'un débat scientifique et agronomique qui fait rage dans les Pouilles, la région de l'olive la plus productive d'Italie.

Les cinq dernières années ont été marquées par des gros titres de Xylella, protests, intrigue politique et une stratégie de la terre rasée qui a vu la coupe à blanc de milliers de olive trees in Salento, une région plate et riche en olives du sud des Pouilles.

"Il s'agit d'une épidémie époustouflante et il doit être difficile, voire impossible, de surmonter le chagrin causé par la perte d'icônes culturelles qui perdurent depuis des siècles", a déclaré Rodrigo Almeida, expert en Xylella à l'Université de Californie à Berkeley.

Cinq ans après le début de la tragédie, il est de plus en plus inquiétant de perdre la bataille en vue de l'éradication de Xylella et les scientifiques craignent que sa propagation ne puisse être arrêtée et même potentiellement plus rapidement.

Des scientifiques analysent des échantillons d'olive pour Xylella fastidiosa

Alexander Purcell, un autre expert de Xylella à l'UC-Berkeley, a déclaré que la maladie est "tellement répandue dans la majeure partie du Salento que l'éradication de Xylella n'est plus considérée comme possible".

En décembre, Vytenis Andriukaitis, commissaire européen chargé de la Santé et de la Sécurité alimentaire, a déclaré que Xylella était devenue "la plus grande crise phytosanitaire à laquelle l'UE soit confrontée depuis de nombreuses années". Il a commenté à Paris.

Que faire alors? Couper ou ne pas couper les oliviers malades et leurs voisins? C'est ici que les scientifiques sont divisés.

Pour le moment, la stratégie reste d'abattre et d'éradiquer les arbres malades dans les zones où les autorités cherchent à enrayer la propagation de la maladie, une zone où se trouvent le vignoble et les oliviers de Gennaro Santoro.

La maladie est apparue dans la région il y a environ cinq ans lorsque des agriculteurs et des scientifiques ont commencé à enquêter sur le brunissement subit des feuilles d'olivier sur les arbres situés près du port de Gallipoli, dans le Salento.

L'olivier emblématique est un arbre à feuilles persistantes. Tout brunissement est donc une cause d'inquiétude.

Depuis que Xylella fastidiosa a été déclarée coupable de 2013, l’UE a demandé à l’Italie de prendre des mesures radicales. eradication program arrêter la propagation.

Qu'il s'agisse de l'inaction de l'Italie ou de la nature même de la bactérie, les efforts d'éradication ont échoué. Et Xylella est en marche.

Jusqu'à présent cette année, des centaines de nouveaux arbres ont été abattus dans des zones non loin des vignobles de Santoro.

Le nombre d'arbres infectés a quadruplé en un an dans la zone de confinement critique, selon ANSA, l'agence de presse italienne.

Un autre développement inquiétant se déroule de l'autre côté de la Méditerranée: les oliviers en Espagne continentale commencent à mourir à cause de Xylella, selon les autorités espagnoles et des informations parues dans la presse. L'Espagne est le plus grand producteur d'huile d'olive au monde.

Jusqu'à présent, cependant, la région des Pouilles est celle où la mort a été la plus féroce.

Des dizaines de milliers d'arbres ont été infectés et des milliers ont été abattus pour empêcher la propagation de la maladie ou meurent d'infections.

"Le seul moyen de lutter contre ce fléau est l'éradication complète des arbres infectés et de leur environnement, car aucun traitement n'existe pour la bactérie", a déclaré Andriukaitis, commissaire européen, dans un courriel adressé à Olive Oil Times.

Il a ajouté que la maladie pourrait s'aggraver en raison du changement climatique et de la mondialisation des échanges.

«Comme les parasites ne respectent pas les frontières, tout le monde doit jouer pour que les plantes restent en bonne santé dans toute l’UE et pour éviter de graves conséquences pour notre agriculture, notre économie et nos communautés locales», a-t-il déclaré.

Dans les zones des Pouilles où la bactérie a déjà fait des ravages et où les scientifiques affirment qu’elle ne peut plus être éradiquée, les agriculteurs sont obligés de faire face à la bactérie.

«La coexistence de cette maladie est un objectif que tout le secteur veut atteindre», a déclaré Marco Scortichini, bactériologiste spécialiste des plantes au Conseil de la recherche agricole et de l'analyse de l'économie agricole, une branche de recherche italienne spécialisée dans la culture de l'olivier.

"La réduction de l'incidence des bactéries ne sera pas impossible", a-t-il déclaré lors d'un entretien téléphonique. "La coexistence est quelque chose qui peut être atteint."

«Je ne doute pas que ce soit Xylella (tuer des arbres)», a déclaré Christos Xiloyannis, physiologiste des plantes à l'Université de Basilicata, lors d'un entretien téléphonique. "C'est une question sur la façon d'intervenir."

Des fonds ont été investis dans la compréhension et la lutte contre la maladie et des études scientifiques ont été publiées sur presque tous les aspects de Xylella: Comment se propage-t-il? Comment étrangle-t-il les tissus végétaux? Quelles variétés sont résistantes? Comment mieux pulvériser contre la bactérie? Comment greffer des arbres infectés? Comment surveiller l'infestation?

La science a répondu à beaucoup de ces questions pressantes et des avancées importantes ont été réalisées. Peut-être la découverte la plus importante a-t-elle été que certaines variétés d’olives sont naturellement résistantes au Xylella - un fait qui donne de l’espoir à de nombreux agriculteurs qui replantent maintenant une variété résistante de Leccino.

Mais il y a aussi d'autres projets en cours. Par exemple, certains agriculteurs cherchent à reconstituer leurs vergers en greffant des stocks résistants à la xylella sur de vieux troncs.

Mesures de lutte contre le vecteur, une commune spittlebug, ont été mis en œuvre aussi. Les propriétaires terriens font maintenant face à des amendes lourdes pour ne pas labourer ou couper l'herbe dans leurs champs pour tuer les cercopes qui poussent dans les mauvaises herbes.

Une expérience pour infecter artificiellement un arbre avec Xf, dans le cadre des efforts pour trouver des variétés d'olives résistantes

Parmi les travaux sur le terrain les plus prometteurs, un Scortichini travaille dans le Salento. Sa dernière étude, parue en avril dans la revue scientifique Phytopathologia Mediterranea, a montré qu'un spray à base de cuivre montrait des résultats positifs dans la lutte contre la bactérie. D'autres scientifiques ont mis en doute les conclusions de cette étude, qui sont loin d'être concluantes.

«En ce qui concerne les arbres et les forêts, vous ne pouvez pas tous les abattre», a déclaré Scortichini.

Ceci est une déclaration commune parmi les agronomes, les scientifiques et les agriculteurs. Ils disent que les oliviers sont différents des autres cultures infectées - qu’elles soient animales ou végétales.

Pourquoi? Parce qu'ils sont des arbres fruitiers à feuilles persistantes uniques qui peuvent survivre des siècles. En ce sens, la maladie de l’olivier est à une échelle différente de la maladie de la vache folle en Grande-Bretagne et même de l’épidémie de phylloxéra. Dans cette optique, l'abattage des arbres n'est pas la solution et ce n'est pas viable.

«Notre conseil est de retourner à la campagne et de passer du temps à cultiver», a déclaré Xiloyannis. "Nous n'avons jamais réussi à éradiquer les maladies apparues au cours des dernières années 30-40."

Il a ajouté qu'il était très probable que Xylella se déclare dans le Salento, car les oliveraies avaient été abandonnées et mal gérées, ce qui les rendait vulnérables aux agents pathogènes.

L'Union européenne est en partie responsable de cela, a-t-il déclaré, car elle encourageait les agriculteurs à cultiver de cette manière.

Xiloyannis a déclaré qu'il travaillait avec les agriculteurs pour améliorer leurs pratiques en matière de terres afin de lutter contre la maladie - un écho de ce que Gennaro Santoro, le vigneron, a déclaré sur sa confiance en ses arbres. En avril, les arbres du vignoble de Santoro n’avaient pas été infectés, a déclaré son fils, Marco Emilio Santoro, à Olive Oil Times.

Xiloyannis a déclaré que couper et replanter de nouvelles olives n'était tout simplement pas faisable dans de nombreuses régions des Pouilles et qu'il n'y avait aucune garantie que couper des vieux arbres et les remplacer par une variété résistante fonctionnerait sur des terrains difficiles.

Pourtant, planter les variétés Leccino et éventuellement d’autres variétés résistantes aux bactéries semble, pour l’instant, être le seul moyen de lutter contre Xylella, affirment certains scientifiques.

«À l'heure actuelle, la seule chose qui semble fonctionner, même si les données sont encore préliminaires, semble être la plantation de variétés d'olives résistantes», a déclaré Enrico Bucci, chercheur en biologie des systèmes à la Temple University, dans un courrier électronique.


Xylella Marches On: Lethal Olive Disease Discovered in Central Spain

Xylella fastidiosa, une bactérie originaire d'Amérique centrale qui provoque des maladies graves, souvent mortelles, continue de tuer des dizaines de milliers d'oliviers dans la région des Pouilles, dans le sud de l'Italie. Elle est également sur le point d'élargir son emprise mortelle sur le bassin méditerranéen. Les nouveaux rapports présentés ce printemps en provenance d’Italie et d’Espagne sont sinistres.


Donato Boscia, chercheur de premier plan dans l’éclosion de Xylella à l’Institut pour la protection durable des végétaux à Bari, est au cœur de ces travaux.

"Il n'y a pas de traitement pour Xylella à ce stade", a-t-il déclaré lors d'un entretien téléphonique.

Pour le moment, il travaille dans le Salento pour trouver des cultivars d’olives résistants à la bactérie. Il a déclaré que des recherches avaient montré que les variétés Leccino et Favolosa étaient résistantes et qu’il était optimiste, il pourrait en être d’autres.

La perspective de ce remède rappelle étrangement le phylloxéra.

Les deux ravageurs sont originaires des Amériques. Les deux provoquent le brunissement et la mort des feuilles, étranglant et tuant la plante hôte, et les deux poursuivent pour trouver la prochaine victime.

À la fin, l’Europe a appris à vivre avec le phylloxéra, mais seulement après que presque tous les vignobles ont été replantés avec des porte-greffes américains sauvages, résistants aux insectes qui détruisent les racines.



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