Lorsque les partenaires de River Run ont planifié les activités futures de leur société de Floride dans 2014, ils se sont mis à la recherche de nouvelles pistes à explorer. «Nous avons du maïs, nous avons des vaches, essayons quelque chose de différent», a rappelé Mike Casey, associé directeur de River Run Olive Oil. Leur intérêt a été suscité par le développement de l'industrie de l'huile d'olive en Californie et s'est demandé s'il serait possible de produire des olives dans le sud-est des États-Unis. Ils ont demandé à Casey et à son épouse Connie de mener une enquête.

Nous faisons des pas de bébé. Nous devons d'abord arriver à l'olive.- Mike Casey, Huile d'olive River Run

Les recherches du couple Casey les ont conduits à travers le pays pour explorer des opérations en Géorgie, en Californie, au Texas et en Arizona. Sur la base de leurs propres recherches indépendantes, ils ont compris que la latitude de la Floride centrale était fortuite- ment située pour la culture de l'olivier. Après avoir appris sous la direction des producteurs, ils ont entrepris de définir plus précisément les conditions dans leurs propres régions.

Casey s'est entretenu avec diverses stations météorologiques autour de l'emplacement pour les bosquets proposés. Il a constaté que la région connaissait généralement des heures de refroidissement 500-700 par an lorsque la température se situait à environ 50 ° F (10 ° C) avec une consistance relative. Cette période permettrait à une fenêtre de mettre les arbres en repos. "Les étoiles faisaient la queue", a déclaré Mike Casey.

Pourtant, Connie se demandait: «Si vous réussissez et que vous cultivez des arbres, qu'est-ce que vous allez faire de tout ce pétrole?» River Run Olive Oil est né. Avec l’aide de Connie et l’information qu’ils ont recueillie auprès des consommateurs, des producteurs et des chefs, la nouvelle société a mis en place un plan pour commencer ses propres plantations.

Casey a constamment insisté sur la fascination de l'industrie de l'huile d'olive du Sud-Est, affirmant qu'elle n'existait que depuis à peu près 6-7 années. Pour une culture cultivée depuis des millénaires, il ne s'agit que d'un coup dans le temps. «Il existe de nombreux degrés de connaissance», a-t-il déclaré, expliquant quelles sources étaient les plus importantes pour se lancer dans ce projet ambitieux.

Il a attribué beaucoup de gratitude aux producteurs de Géorgie et à Jennifer Gillett-Kaufman de l'Université de Floride (UF) et à Louise Ferguson, une diplômée de l'UF qui a été rédactrice en chef du Olive Production Manual. Casey a également cité Bruce Golino de la pépinière d’oliviers de Santa Cruz, Jim Etters de Seka Hills Olive Oil Co., Adam Englehardt de l’American Olive Oil Producers Association et l’équipe de Corto Olive Oil. Il a déclaré qu'avec les connaissances fournies par ces collègues compétents, il se sentait à l'aise de décider de "jeter le voile de la prudence" dans une certaine mesure, plutôt que de laisser les terres disponibles inutilisées.

Casey a également insisté sur le caractère empirique des efforts nécessaires pour développer cette nouvelle industrie. Le transport de nouveaux arbres s'est révélé être un adversaire redoutable, car la propagation n'a lieu que dans l'Ouest. L'équipe avait initialement opté pour des arbres plus petits pour économiser sur les coûts de transport, mais comme l'explique Casey, «plus l'arbre est petit, plus le taux de mortalité est élevé». Les nouveaux arbres ont souffert du long voyage en Floride. Les californiens ont essayé de l'expliquer, mais nous étions naïfs et ignorants. »Certaines leçons sont mieux apprises par l'expérience.

En plantant les arbres, Casey a rappelé qu'ils "sont allés dans la plaine, une terre stérile", prenant une page de leurs collègues en Californie. Cependant, ils ont vite compris que les conditions en Floride étaient différentes de celles de la côte ouest, où les précipitations mesurent des centimètres 14 par an au 40 de la Floride. L'humidité californienne se situe généralement autour de 20-30, alors que celle de la Floride peut aller de 80-90. Bien que l'humidité puisse pousser rapidement un arbre, elle constituait également un obstacle, Casey se battant bientôt contre une «prolifération de mauvaises herbes», remarquant que «les mauvaises herbes poussent plus vite que les arbres».

Il a retracé la courbe d'apprentissage sur la maîtrise des variables de la plantation, de l'humidité et des herbicides. En perfectionnant leur méthode, il a noté qu'ils avaient endommagé certains herbicides sur de jeunes arbres précoces. Cette expérience a appris à l'équipe que planter du gazon plutôt que de la terre intacte aiderait à lutter contre cette "forte pression des mauvaises herbes", et que "une fois qu'ils avaient établi l'herbe et le gazon en plaques, les mauvaises herbes étaient réduites au minimum." ”L’herbe empêche également les insectes de se régaler d’oliviers. Même avec ces mesures en place, les zones idéales pour la plantation ont changé avec les conditions météorologiques. Un an après la plantation de leurs premiers arbres, l'ouragan Irma a pris d'assaut l'État, faisant monter les nappes phréatiques. Cela posait des problèmes supplémentaires à prendre en compte ou.

Les nouvelles plantations intègrent bon nombre des technologies les plus récentes pour faciliter la gestion de la myriade de variables présentes dans l’exploitation réussie d’une exploitation d’olives. Il y a une station météorologique sur chaque parcelle de River Run pour mesurer le vent, l'humidité et l'évaporation, et pour manipuler un système d'irrigation informatisé en fonction des conditions. Il y a une sonde de sol pour chaque 40 acres d'arbres.

Sur la base de projections californiennes, Casey estime que chaque arbre devrait rapporter des kilos d'olives 15-40 par an, une plage étendue tenant compte de l'incertitude relative. Les plantations ont été principalement plantées selon le principe de la densité très élevée (DHD), bien qu’elles incorporent un modèle européen permettant de planter des arbres plus gros et plus vieux à l’entrée de la ferme. Cela permet aux chercheurs de l'UF de comparer les deux modèles et aux résidents des zones environnantes de participer éventuellement à un programme d'auto-choix. Casey note que la résistance des oliviers signifie qu'ils sont bien construits pour de telles expériences.

«Quand vous faites le choix de la densité élevée, vous faites le choix de passer à la mécanique», a souligné Casey. Les plantations sont plantées de nombreuses variétés, y compris l'Arbequina (ce que Casey appelle «le fer de lance de l'industrie oléicole»), Arbosana et Koroneiki, alternant en rangées afin de maximiser leur potentiel de pollinisation. Cela aussi a posé un défi car Casey et son équipe ont découvert que certains pollinisateurs ne pouvaient pas prospérer par temps froid. Ils ont subi des dégâts après des hivers froids, bien que Casey affirme que si les producteurs «restent à l'écart pendant un certain temps, ils pourront récupérer un peu».

Finalement, en adaptant les connaissances acquises à leurs homologues californiennes aux conditions propres à la Floride, les bosquets de River Run ont été en mesure de réduire leurs dégâts annuels de 25% à 12: «Le moment choisi pour la transplantation n’était pas de notre côté.

Il attribue également beaucoup de succès aux chercheurs de l'UF qui ont travaillé sur le bosquet et ont prélevé d'innombrables échantillons un dimanche sur deux pour des raisons de recherche. "Nous sommes très chanceux d'avoir ce type de relation."

Les préoccupations de Casey résident principalement dans l'organisation de sa première récolte, prévue pour l'année prochaine. Le moment venu, il a noté qu'il n'y aurait aucun problème à trouver des installations dans la région pour la production d'huile d'olive de haute qualité. Il affirme que la région du Sud-Est est «surexploitée» et qu'il y a «plus de moulins qu'il n'y a d'olives». Beaucoup sont situés à proximité, d'Ocala et de Live Oak jusqu'à Valdosta. Ils organisent également des projets coopératifs fructueux et entretiennent des relations préexistantes avec la société. Compte tenu du fait qu'ils ont investi tant d'argent dans leurs activités de plantation et de croissance, il n'a actuellement aucune intention de construire une usine exclusive sur la propriété de River Run.

Casey est un agriculteur qui a fait ses preuves et qui se concentre sur la production du meilleur produit plutôt que sur les canaux de vente au détail et de commercialisation plus bas dans la chaîne. «Nous faisons des pas de bébé», a-t-il expliqué. Avant d’envisager ces prochaines étapes, ils doivent d’abord faire pousser les arbres. Casey a déclaré humblement: «Nous sommes si petits, je suis sûr que Publix vend plus de pétrole en une journée que nous ne pouvons en produire en un an.»

Un jour, ils envisagent de pénétrer le marché des spécialités, avec son potentiel de croissance dans les zones métropolitaines de la Floride, mais, comme le souligne Casey, «nous devons commencer par l’olivier». Son engagement à établir une base solide pour le reste de l’industrie du Sud-Est grandir pourrait s’avérer être un impact que Casey n’a pas encore réalisé.




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