Photo gracieuseté de Nsandre

Depuis son achèvement il y a près de deux décennies, le barrage d'Alqueva a changé le visage de la scène agricole de l'Alentejo.

La région du sud du Portugal, qui s'étend de l'océan Atlantique à la frontière espagnole et regroupe près du quart de la masse continentale du pays, a longtemps abrité les producteurs d'huile d'olive traditionnels du Portugal.

C'est notre héritage. Si le gouvernement portugais ne fait rien, cela disparaîtra, j'en suis sûr.- Ana Carrilho, directrice de la CEPAAL

Ici, dans un paysage caractérisé par des collines, des maquis modestes et de petits bosquets d'arbres indigènes, l'industrie de l'huile d'olive locale a atteint un point d'inflexion.

«Depuis la construction du barrage d’Alqueva the olive oil sector in Portugal a pris une nouvelle dimension », a déclaré Manuel Norte Santo, responsable des ventes de la Société industrielle et de commerce de l'huile d'olive (SICA). Olive Oil Times.

"Nous n'avons pas suivi l'évolution de l'Espagne, de l'Italie et de la Grèce, car nous n'avions aucune capacité de production et notre huile d'olive était plus chère car elle provenait entièrement d'oliveraies traditionnelles", a-t-il ajouté.

Avant la construction du barrage, Alentejo était sujet à la sécheresse et aux feux de forêt. Peu de grandes exploitations étaient en activité dans la région et la majeure partie de la production d'huile d'olive provenait d'exploitations familiales, qui ne cultivent que des variétés locales, telles que Galega, Cordovil et Carrasquenha.

"Avant la construction du barrage d'Alqueva, la production d'huile d'olive était réalisée en coopératives et trois ou quatre coopératives embouteillaient l'huile d'olive", a déclaré Ana Carrilho, gestionnaire de l'huile d'olive chez Esporão Azeites et directeur du Centre d'étude et de promotion des huiles d'olive de l'Alentejo (CEPAAL), a Olive Oil Times.

Elle produit de l'huile d'olive dans la région depuis 1997 et a vu exactement comment le barrage d'Alqueva a transformé l'Alentejo.



"Ces huiles d'olive ont ensuite été vendues dans certains supermarchés ou dans les magasins du moulin", a-t-elle ajouté. «La marque n'était pas importante pour eux et ils n'étaient pas très productifs. Chaque année, ils produisaient des quantités différentes car il n'y avait pas d'irrigation, l'effet du phénomène d'année et d'année était donc très important. ”

Tout a commencé à changer, passant de 2000 à 2003, lors de la construction du barrage d’Alqueva et de l’inondation de 240,000 acres, une zone de la taille de San Diego. Grâce à 2020, le réservoir sera étendu de 180,000 acres supplémentaires.

"Maintenant, avec le barrage d'Alqueva, l'Alentejo est devenue la plus importante région d'huile d'olive du pays", a déclaré Norte Santo. "Cela a permis de planter beaucoup d'oliveraies plus intensives et très intensives qu'auparavant et les a rendues super efficaces car l'eau est maintenant très bon marché."

L'Alentejo abrite désormais 85, pour cent des oliveraies du Portugal et est responsable de 77, pour cent de toute la production d'huile d'olive du pays. Une partie de la dynamique qui a motivé l'ascension fulgurante de la région provient de 2011, lorsque l'initiative du gouvernement portugais a été lancée afin de stimuler la croissance économique après la crise financière 2008.

Curtis Cord avec Ana Carrilho

Pour inciter les investisseurs à investir dans la nouvelle région agricole viable, le gouvernement a octroyé des prêts bon marché aux investisseurs désireux de dépenser 500,000 € et de créer des emplois. Au départ, certaines des plus grandes entreprises espagnoles avaient été séduites par des terres bon marché, des capitaux faciles et une eau abondante.

«L'un des problèmes de cet investissement pour les producteurs et les investisseurs portugais est que beaucoup de grandes entreprises espagnoles se sont tournées vers l'Alentejo et ont commencé à planter leurs propres champs d'olives et à y construire leurs propres installations», a déclaré Norte Santo.

"Les investisseurs espagnols représentent la moitié de la production d'Alentejo", a-t-il ajouté. "Ils ont été les principaux bénéficiaires de cet investissement portugais et, ce faisant, ces grandes entreprises espagnoles ont créé une concurrence déloyale pour les petits producteurs portugais."

Ces sociétés produisent de l'huile d'olive en vrac, principalement à base d'Arbequina et de Hojiblanca, ainsi que des mélanges multi-variétés produits à partir d'autres huiles importées.

Cette production à grande échelle a nui aux producteurs d'huile d'olive traditionnels en faisant baisser leurs prix de vente, alors que le gouvernement n'a fourni aucune aide financière, de sorte que leurs coûts de production sont restés les mêmes.

«Bien sûr, ils ne peuvent pas produire au même prix que les gros producteurs, car ce sont des oliveraies très intensives et très productives», a déclaré Carrilho. «Les producteurs plus âgés ont parfois moins d’arbres 250 par acre que les bosquets intensifs qui ont presque des arbres 1,000 par acre.»

Cela a conduit de nombreux agriculteurs traditionnels à abandonner leurs terres ou à les vendre à ces producteurs super intensifs.

"Imaginez, comment peuvent-ils gagner de l'argent s'ils ne vendent pas au prix le plus élevé", a déclaré Carrilho. «L’huile d’olive est encore un produit de base et ils n’ont aucun moyen de vendre ces bouteilles d’huile d’olive. Ils doivent donc vendre au meilleur prix, et le meilleur prix ne leur suffit pas.»

Barrage d'Alqueva

Esporão Azeites n’achète que des variétés d’olives locales à des agriculteurs locaux.

«Nous avons des contrats avec small producers acheter leurs olives pour fabriquer notre propre huile d'olive », a déclaré Carrilho. «Bien sûr, nous devons payer plus, mais c'est comme ça que nous faisons les choses. Nous voulons préserver nos propres variétés et nous voulons que nos huiles d’olive soient différentes et montrent ce que nous pouvons faire dans l’Alentejo. ”

Esporão Azeites embouteille chaque année plus d'un million de litres d'huile d'olive et investit énormément dans leur image de marque afin que leurs huiles se distinguent sur les tablettes. Cela a permis à la société de devenir le premier vendeur d'huiles d'olive de première qualité au Portugal, mais elles sont loin d'être la norme.

Le problème des producteurs traditionnels tient en partie au fait que les consommateurs portugais s’intéressent principalement aux prix de l’huile d’olive.

"Les gens se concentrent toujours sur le prix et les plus grandes marques", a déclaré Carrilho. «Par exemple, le Sovena marques, ils sont partout dans les rayons des supermarchés avec un prix très compétitif. Les étagères sont pleines de leurs deux marques et il n'y a pratiquement plus de place pour le huile traditionnel et quand il y en a, la différenciation des prix est énorme, parfois même au moins, voire plus. "

En dépit des difficultés que le barrage a apportées aux producteurs traditionnels pour la région, sans cela, la qualité de l'huile d'olive portugaise n'aurait pas augmenté non plus.

«Au bout du compte, c’était une très bonne chose car les gens sont plus compétitifs et la qualité s’est améliorée grâce à cela», a déclaré Carrilho. «La production d'huile d'olive était traditionnelle avant et après la construction du barrage, les gens ont commencé à s'intéresser davantage à la plantation d'une manière différente et à la plantation accrue, ainsi qu'à la construction de nouvelles usines plus modernes qui ont produit une huile de meilleure qualité.»

Cependant, Carrilho et de nombreux autres producteurs locaux s'inquiètent du fait que, malgré l'amélioration de leur qualité globale, ils seront bientôt dépassés par la concurrence des producteurs super intensifs. A moins que le gouvernement portugais n'agisse rapidement, a-t-elle dit, un nombre encore plus grand de ces fermes locales seront chassées.

«Eh bien, c'est notre héritage», a-t-elle dit. "Si le gouvernement portugais ne fait rien, il disparaîtra, j'en suis sûr."




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