John Sessler (à gauche), président de l'American Olive Oil Association, prêt à témoigner mercredi à la Commission du commerce international des États-Unis à Washington

La Commission du commerce international des États-Unis a tenu une audience publique mercredi à Washington, dans le cadre d'une enquête sur les conditions de concurrence entre les producteurs américains d'huile d'olive et les principaux fournisseurs étrangers.

Devant les commissaires, nommés par le président américain pour une période de neuf ans et se chevauchant, vingt témoins, dont des producteurs, des chimistes et des importateurs, ont témoigné sur des sujets allant des subventions et droits de douane à la qualité de l'huile d'olive et à la fraude.

Les dirigeants du plus grand producteur d'huile d'olive américain, California Olive Ranch, ont commencé la procédure en décrivant comment le plus grand marché d'exportation d'huile d'olive au monde était un gâchis non réglementé, les producteurs étrangers contraires à l'éthique sabotant régulièrement les fournisseurs nationaux avec des produits de qualité inférieure.

«Les subventions substantielles accordées par le gouvernement européen, les normes de qualité inefficaces, les fraudes généralisées et les erreurs d'étiquetage ont empêché l'industrie américaine de l'huile d'olive d'exploiter son potentiel», a déclaré Adam Englehart, vice-président du California Olive Ranch.

Auteur Tom Mueller, dont le 2011 “Extra Virginity: The Sublime and Scandalous World of Olive Oil” a décrit une culture de fraude dans le monde de l'huile d'olive datant de l'Antiquité, a en grande partie accusé les "autorités américaines" qui n'ont pas appliqué les règles existantes et, reprenant les accusations formulées dans son livre, "certaines organisations internationales de l'huile d'olive" pratiques louche en préservant le statu quo.

Tout au long des témoignages, les commissaires ont écouté attentivement les témoins et posé des questions. Avant d'interroger le premier panel, la commissaire Shara L. Aranoff, une démocrate du Maryland nommée par George W. Bush, a déclaré: «J'ai un peu peur que mes enfants découvrent ce que je leur ai donné pendant toutes ces années».

Malgré le ton précoce, le problème de la falsification de l'huile d'olive n'a pas dominé l'audience, car les commissaires et leur personnel ont posé des questions qui pourraient aider à situer les problèmes dans le contexte des relations commerciales mondiales et des réalités réglementaires.

Un des membres du Conseil oléicole international (CIO) a été absent, ce qui a été un sujet de discussion fréquent. Les commissaires se demandaient si l’organisation intergouvernementale basée à Madrid avait une position sur un certain point ou une réponse à une question posée. Directeur exécutif Jean-Louis Barjol n’a pu être contacté pour savoir pourquoi un représentant du CIO n’était pas présent à l’audience.

Les producteurs américains, dont California Olive Ranch, ont formé un nouveau groupe, l'Association américaine des producteurs d'huile d'olive (AOOPA), pour organiser leurs efforts. Le directeur exécutif, Alexander J. Ott, a déclaré que le groupe représentait plus de 90 pour cent de la production nationale.

Ott passa une grande partie de ses cinq minutes allouées - et plus de temps lors des interrogatoires directs - en soulignant la inexistence d’ordonnance de mise en marché concernant l’huile d’olive au niveau fédéral et décrivant le processus long et fastidieux à suivre pour en adopter une. Un projet d'ordre de marketing a été discussed at a conference producteurs californiens en janvier dernier, et ont fui vers Olive Oil Times. Depuis lors, sa perspective a caused great concern en Europe où les politiciens l'ont décriée comme une barrière au commerce.

Au sein de la House Farm Bill, est un provision to include olive oil dans la section dite 8e de la liste des produits réglementés par des ordonnances de commercialisation intérieures. Ott a appelé cette initiative «mettre la charrue avant les bœufs».

"Il n'y a pas d'ordre de marketing", a souligné M. Ott à plusieurs reprises tout au long de la journée, ajoutant que "l'hystérie entourant un éventuel ordre de marketing fédéral est quelque peu humoristique." , mais n’a pas formellement proposé de solution, a été perçu par au moins un observateur comme un effort visant à guider les enquêteurs dans l’examen de toutes les options de son rapport à la Commission des voies et moyens de la Chambre, le 13 août, 12, 2013.

Selina Wang, chimiste à Davis, et Rodney Mailer, de l’Université Charles Sturt en Australie, ont parlé des nouvelles méthodes chimiques, appelées PPP and DAGs des tests, indiquant que les protocoles actuels largement utilisés étaient insuffisants pour déterminer avec précision la qualité de l'huile d'olive. «Les normes restrictives existantes discriminent l’huile d’olive de bonne qualité, mais ne font rien pour empêcher la vente de produits inacceptables dans nos supermarchés», a déclaré Mailer.

Témoigner au nom d'importateurs importants était le président de la North American Olive Oil Association (NAOOA) John Sessler et la vice-présidente exécutive Eryn Balch, qui ont appelé à la mise en application des normes internationales existantes pour les qualités d'huile d'olive.

Balch a imputé aux "tests sensoriels subjectifs" les résultats très médiatisés d'un 2010 University of California, Davis study Elle a décrit la vaste gamme de produits et de qualités fournis par les membres de NAOOA pour satisfaire la demande croissante en huile d'olive aux États-Unis.

Frank Patton, président de Pompeian, Inc., un important importateur basé dans le Maryland, a déclaré au panel que son entreprise avait été proactive en matière de certification de la qualité, devenant le seul (et unique) participant à USDA quality monitoring program récemment étendu à l'huile d'olive. Qualifiant le programme de "cher", M. Patton a néanmoins précisé que sa participation au nouveau programme était une étape positive pour Pompeian et un modèle possible pour les autres.

L'audience a été la plus grande étape jamais organisée pour une industrie naissante de l'huile d'olive aux États-Unis. that has its sights set on plus que les deux pour cent de la demande intérieure qu'il fournit actuellement. S'étendant au-delà des marchés de producteurs et des magasins spécialisés pour s'étendre à une distribution plus large, les nouveaux leaders de l'industrie ont du mal à concurrencer les fermes européennes subventionnées et certains exportateurs occupant les rayons des supermarchés avec des produits de qualité inférieure, souvent mal étiquetés.

Les exportateurs européens et leurs partenaires commerciaux aux États-Unis voient USITC olive oil investigation menaçant leurs méthodes de travail existantes, ce qui pourrait éventuellement conduire à davantage de réglementation, à des audits de qualité coûteux et, éventuellement, à des tarifs plus élevés sur ce qui est devenu leur marché d'exportation le plus lucratif.

Transcripts of the Witness Testimonies at the USITC Hearing


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