Sam Shaw (à gauche) récoltant des olives aux Georgia Olive Farms

Les débuts de l'industrie de l'huile d'olive en Géorgie constituent un récit intéressant de parcours parallèles menant au même objectif. Sur une route, la législatrice de l'État de Géorgie, Mary Squires, cherchait des moyens d'améliorer la base agricole de l'État de Peach et entreprenait des recherches sur la viabilité des olives en croissance. Sur un autre chemin, quelques agriculteurs géorgiens recherchaient une nouvelle culture pour compléter leur activité de bleuetier et avaient l’idée de planter des oliviers.

Il peut y avoir eu une pollinisation croisée des deux voies ou peut-être simplement une convergence parfaite des conditions économiques et climatiques qui ont entraîné le début de la nouvelle industrie de l'huile d'olive en Géorgie.

En 2000, la Géorgie connaissait une grave sécheresse. Le Comité sénatorial des ressources naturelles et de l’environnement étudie les sources d’eau des aquifères et effectue une visite de terrain dans les terres agricoles du sud-ouest de la Géorgie. Mary Squires, membre du comité, a rencontré des producteurs qui ont attribué le faible rendement des cultures non seulement à la sécheresse, mais également au changement climatique.

Lorsqu'un agriculteur a fait remarquer qu'il lui fallait trouver une culture résistante au changement climatique, le gène de recherche de Squires a été activé. Ancienne spécialiste de la guerre à la Garde nationale de l'armée de Géorgie, elle avait mené de nombreuses études sur les eaux souterraines, l'air, la température et les sols. Elle a «épousseté» ses anciennes recherches, répertorié les données sur le climat, les sols et l'eau de la Géorgie et commencé à rechercher des cultures qui poussent dans ces conditions.

Mary Squires

Elle s'est rendu compte que le climat géorgien ressemblait à un environnement méditerranéen et elle a ajouté des olives à sa liste de cultures possibles. Lors d'une visite au Savannah Trustees 'Garden, la première ferme expérimentale publique du pays exploitée de 1733 à 1748, elle a remarqué une plaque confirmant que des olives avaient déjà été cultivées sur le site.

Écuyer connecté avec un horticulteur de la pêche de la United States Department of Agriculture (USDA) et a partagé sa découverte de l’olive. Le chercheur a indiqué qu'il n'y avait pas eu d'essais variétaux sur les olives dans la région depuis les efforts de Thomas Jefferson.

Dans 1791, Jefferson a acquis des plants d’olivier d’Europe et les a envoyés en Caroline du Sud pour y être plantés. Il a dit que parmi les plantes, les olives "contribuent le plus au bonheur de l'humanité". Malheureusement, les arbres ne se sont pas développés et l'expérience s'est terminée.

Le chercheur de l'USDA a étudié les enregistrements historiques et a conclu que la défaillance de l'olivier était due au froid et à l'utilisation de mauvais cultivars. En outre, elle a obtenu des données indiquant qu’il existait des variétés de 14 susceptibles de se développer en Géorgie et elle a proposé de planter un de chaque variété comme test.

Squires a demandé une estimation des coûts et une proposition de recherche officielle qu'elle pourrait utiliser pour obtenir un financement privé du projet. En 2007, le projet a été financé et les arbres ont été plantés dans une serre.

Dans 2008, l'économie s'est effondrée, des emplois ont été perdus et le chercheur a trouvé un poste ailleurs. Les arbres ont été laissés sans surveillance et sont morts. Squires a été dévastée par cette perte et affirme que son implication dans la recherche sur les oliviers «est morte dans le sol sous 2008».

Ses efforts ont plutôt porté sur la promotion de l’industrie oléicole en Géorgie et aux États-Unis où qu’elle aille et elle «est devenue une afficheuse pour les olives».

Pendant ce temps, Shawn Davis, un cultivateur de bleuets de Géorgie, avait consulté le même horticulteur de l’USDA que Squires. Davis prévoyait des excédents de bleuets et souhaitait se lancer dans de nouvelles cultures. Dans 2007, il a opté pour les olives et a planté des acres de 14, ont rapporté Jennifer Paire et Curt Harler (Growing Magazine, Feb 2011). Davis est devenu l'un des fondateurs de la George Olive Growers Association.

Jason Shaw

À peu près au même moment, la famille Shaw a décidé de faire des expériences avec la culture d’olives. Jason Shaw, maintenant représentant de l'État de Géorgie, a déclaré que son frère Sam et lui-même étaient «toujours intéressés par l'innovation» sur leur ferme. Ils ont consulté John Post, un conseiller agricole de la Californie, et la Cooperative Extension de l'Université de Géorgie pour déterminer si les olives pouvaient pousser dans leur partie de l'État, près de Lakeland.

Ils ont été encouragés à essayer et à installer des arbres de très haute densité pouvant être cueillis par les mêmes machines que celles utilisées pour la récolte de bleuets. «Nous avons eu l’hiver le plus froid jamais enregistré», déclare Shaw, mais les arbres «se sont bien déroulés. Ils ont considéré que c'était un bon test.

Dans 2009, Jason, Sam, leur cousin Kevin et leur ami Berrien Sutton ont formé la coopérative Georgia Olive Farms. Leur première récolte, et la première récolte commerciale de l'État depuis plusieurs siècles, a eu lieu à la fin de 2011.

La consultante en olives Nancy Ash a effectué un test de goût et a appelé le extra virgin L’huile d’olive est «douce, lisse et douce», et l’expert australien Paul Miller a également donné une critique positive de l’huile, a déclaré Jim Auchmutey dans le dernier magazine d’Atlanta.

Shaw dit avoir reçu beaucoup de presse et beaucoup de soutien de leurs efforts de la part de nombreux secteurs, l'industrie alimentaire et les chefs y étant particulièrement favorables.

Georgia Olive Farms ajoute de la superficie et n’a pas encore atteint la pleine production, a indiqué Shaw. Il a ajouté qu'ils avaient acheté un petit moulin et effectué leur première mouture d'huile d'olive cette année.

Les propriétaires de coopératives veulent aider à développer l'industrie oléicole en Géorgie et offrent leur aide à d'autres agriculteurs. Ils organiseront l'achat d'arbres Arbequina, Koroneiki et Arbosana et aideront à la gestion initiale de la ferme oléicole, mais ils avertissent les agriculteurs que le fait d'entrer dans le secteur est toujours risqué.

Sam et Jason Shaw

Shaw note qu'il y a quelques agriculteurs qui ajoutent des olives à leurs vergers, mais la plupart attendent de voir si Georgia Olive Farms aura une autre bonne campagne agricole. «Tous les yeux sont rivés sur nous», explique Shaw. Il pense que si la récolte est bonne, l'intérêt des agriculteurs va fortement augmenter.

Le copropriétaire Berrien Sutton pense que le manque d'usines a limité le nombre de plantations par d'autres agriculteurs, mais Georgia Olive Farms mettra en place un centre de transformation qui aidera d'autres producteurs à démarrer. Il s'attend à ce que d'ici à 2015, il y ait six autres vergers en Géorgie en pleine production. Selon 2018, il s’attend à ce que les superficies de 2,000 soient dotées d’une «croissance exponentielle» par la suite.

Si les prédictions de Sutton se vérifient, la Géorgie est au bord d’une nouvelle industrie majeure. Bien que les oliviers expérimentaux de Mary Squires soient morts il y a des années, son rêve a été réalisé par les agriculteurs de Géorgie qui avaient leurs propres rêves novateurs et intrépides. En conséquence, il y a aujourd'hui de l'huile d'olive en Géorgie.



Plus d'articles sur: ,