Nel cuore della labirintica Kasbah di questa vivace città portuale del Nord Africa, c'è una moschea venerata chiamata Al-Zaytuna. È un posto di importanza storica e famoso come la Grande Moschea perché così tanti filosofi, giuristi e poeti islamici camminavano, pregavano e imparavano qui.

Nella nostra Bibbia, il Corano, dice che l'olio d'oliva curerà le cose 99. Ma non dice che curerà tutto 100. Perché? Perché l'olio d'oliva non può curare la morte. Non può riportarti in vita- Un tassista a Tunisi

Il più significativo, in arabo, Zaytuna significa ulivo - e così, proprio come questa famosa moschea chiamata "l'ulivo" si trova al centro della storia e della vita della Tunisia, l'ulivo è radicato al centro di questa nazione di 11 milioni di persone.

Le olive - e in particolare l'olio d'oliva - sono il tesoro unico e curiosamente sconosciuto della Tunisia.

An Olive Oil Times giornalista è andato in Tunisia per capire meglio l'olio d'oliva di questa nazione e conoscere i suoi sforzi per aumentare le sue esportazioni, che è stato al centro della seconda edizione del Festival delle olive di Sfax, un evento internazionale che si è svolto alla fine di gennaio.

"Lo usiamo per cucinare, per insalate, per tutto", ha detto Adel Ben Ali, un venditore amichevole e caloroso nel Marché Central, un grande mercato coperto a Tunisi dove si vendono prodotti freschi di ogni colore e gusto con grande gusto e flare.
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La Tunisia è una terra di ulivi, un luogo in cui l'olivo nel corso dei millenni è stato infuso con la cultura, l'economia, la cucina, le abitudini, i ritmi, le stagioni della nazione. Alcuni tunisini addirittura ungono i neonati con olio d'oliva.

In effetti, la Tunisia è uno dei maggiori produttori mondiali di olio d'oliva - un fatto poco noto alla maggior parte delle persone che non conoscono l'olio d'oliva. Attraverso il suo paesaggio, si trovano olive. Ci sono circa 1.8 milioni di ettari di oliveti con 82 milioni di alberi - o circa il 30 per cento della terra coltivata di questo paese del Nordafrica.

Foto di Cain Burdeau per Olive Oil Times

Nell'immaginario comune, la produzione di olio d'oliva può apparire quasi esclusiva per l'Italia e la Grecia, dove l'olio d'oliva viene versato su ogni tipo di cibo con un sano abbandono. Quando le persone pensano a una dieta mediterranea e all'oliva sana al centro dei pasti, pensano, a ragione, a Roma e nell'antica Atene.

Eppure, in queste nozioni di olio d'oliva, la storia della Tunisia e la sua antica coltivazione dell'ulivo sono lasciate fuori dal quadro. In effetti, la storia della coltivazione dell'olivo in Tunisia è antica.

All'ingresso di un edificio a più piani in un quartiere degli affari di Tunisi che ospita l'Office National de l'Huile, un'agenzia statale dedicata all'olio d'oliva, c'è un dipinto a grandezza naturale della raccolta delle olive. All'inizio di un nuovo raccolto, è un vivido ritratto delle famiglie contadine in un uliveto.

"Questa è una raccolta tradizionale di olive", ha detto Chokri Bayoudh, presidente dell'agenzia, durante un'intervista con Olive Oil Times. "È un dipinto di qualcuno che amava l'olio d'oliva."

È una scena completa: una donna in primo piano usa una trebbiatrice per separare le foglie di ulivo, i ramoscelli e la terra. Nelle vicinanze, il tè si sta preparando su un fuoco fumante accanto a un uomo che indossa un tradizionale cappello tunisino, il profondo berretto rosso chechia, mentre sua moglie, con la testa coperta dal semplice foulard, ordina le olive appena raccolte.

C'è molto altro ancora in corso.

La gente si arrampica sulle scale sullo sfondo, raccoglie olive e un ragazzo - forse il pittore stesso? - appare incantato al centro dell'opera d'arte. Questo ragazzo non sta alzando un dito, contento com'è a meditare sul momento della grande raccolta, la continuazione di una tradizione.

Bayoudh si alzò e ammirò il dipinto.

"E ora, puoi vederlo in ogni regione della Tunisia", disse, parlando in inglese. "Lavoriamo così, con i bambini, con le donne, con le mogli, con tutta la famiglia".

Passò un uomo con in mano un vassoio di bicchieri da tè tintinnanti mentre parlava. Fuori, il traffico di Tunisi suonava e si spalancava. Vivace. Un telefono squillò, con urgenza.

L'ulivo fiorisce qui - nonostante l'aridità della Tunisia e il suolo desertico.

Stabilire una storia esatta di come e quando l'olivo è arrivato in Tunisia è quasi impossibile da determinare, secondo Tiziano Caruso, un esperto di olivo dell'Università di Palermo in Sicilia.

"È molto difficile dire quando è arrivata l'oliva."

Ciononostante, i Fenici giocarono certamente un ruolo importante nella coltivazione dell'ulivo e furono poi diffusi dai Cartaginesi, che piantarono le olive dove e quando potevano, specialmente in tempo di pace, secondo le autorità tunisine.

Sulla penisola di Cap Bon, si trova l'ulivo più antico conosciuto in Tunisia. Risale a circa 2,500 anni fa. Il grande albero antico fu piantato durante il regno cartaginese e gli amanti dell'ulivo fino a oggi fanno pellegrinaggi per mangiare i suoi frutti.

Poi vennero i romani.

Sotto il dominio romano, la coltivazione dell'olivo fu ampliata insieme all'irrigazione e ai metodi di estrazione dell'olio d'oliva. L'oliva rispose: l'aridità e il sole della Tunisia erano perfetti per la coltivazione dell'olivo.

Per secoli, i Romani videro prosperare e arricchirsi, costruendo strutture meravigliose in Tunisia: grandi palazzi, ville, l'enorme anfiteatro di El Jem, città, acquedotti.

La coltivazione dell'olivo in gran parte cessò dopo le conquiste arabe durante il Medioevo.

"Gli oliveti sono scomparsi progressivamente fino alla colonizzazione francese in 1881", ha detto Raouf Ellouze, un produttore di olio d'oliva tunisino e leader di Synagri, un sindacato di agricoltori. Ha detto che i nomadi arabi abbattono le piantagioni di ulivi per lasciare il posto ai pascoli.

La coltivazione dell'olivo è fiorita di nuovo sotto il dominio francese, soprattutto dopo una serie di scoperte di Paul Bourde, un amministratore e giornalista coloniale che era anche un compagno di classe del poeta francese Arthur Rimbaud.

In 1889, Bourde, come direttore dell'agricoltura del protettorato, ha viaggiato attraverso la Tunisia e fatto una serie di risultati notevoli. Grosse pietre nelle steppe semi-aride della Tunisia centrale, sosteneva, erano state lasciate da antichi frantoi romani. In effetti, sosteneva che la coltivazione dell'ulivo era possibile nei vasti spazi vuoti della Tunisia.

Oggi la Tunisia è uno dei maggiori produttori mondiali di petrolio. Gli oliveti si estendono per chilometri e chilometri dove un secolo fa regnava una steppa semi-arida. I tunisini sono fieri del loro olio d'oliva.

"Il nostro olio d'oliva è il migliore del mondo", ha detto un tassista tunisino mentre manovrava con facilità attraverso il frenetico traffico di Tunisi, un flusso di macchine che si spingevano l'una contro l'altra.

Il tassista continuava a parlare. Era nel suo elemento: parlava di olio d'oliva. Possiede un piccolo appezzamento di terreno alla periferia della città con tre alberi di ulivo e la sua famiglia raccoglie i suoi frutti insieme, una scena che ricorda il dipinto dell'Ufficio Nazionale de l'Huile.

"Nella nostra Bibbia, il Corano, dice che l'olio d'oliva curerà le cose 99. Ma non dice che curerà tutto 100. Perché? "Meditò, dando un po 'di confusione alla sua citazione.

Le strade volavano via, così come automobili, autobus, motorini, rotatorie, paraurti al traffico dei paraurti. Una donna, con la testa avvolta in una tradizionale sciarpa musulmana, passò oltre. Una ragazza si slacciò in un'altra macchina sul sedile posteriore, a guardare il traffico.

"Perché l'olio d'oliva non può curare la morte," disse con un sorriso. "Non può riportarti in vita."



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