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Il volto mutevole dell'olio d'oliva dell'Alentejo

La diga di Alqueva potrebbe aver gettato un'ancora di salvezza ad alcuni dei produttori tradizionali di Alentejo, ma quasi 20 anni dopo, ha portato anche nuove sfide che potrebbero rivelarsi insormontabili.

Foto per gentile concessione di Nsandre
Febbraio 11, 2019
Di Daniel Dawson
Foto per gentile concessione di Nsandre

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Dal suo completamento quasi due decenni fa, la diga di Alqueva ha cambiato il volto della scena agricola dell'Alentejo.

La regione portoghese meridionale, che si estende dall'Oceano Atlantico al confine con la Spagna e comprende quasi un quarto della massa terrestre del paese, è stata a lungo sede dei produttori di olio d'oliva del Portogallo.

È la nostra eredità. Se il governo portoghese non farà nulla, scomparirà, ne sono sicuro.- Ana Carrilho, direttore di CEPAAL

Qui, in un paesaggio terrestre definito da dolci colline, modeste macchia e piccoli boschetti di alberi autoctoni, l'industria locale dell'olio d'oliva ha toccato un punto di svolta.

"Da quando è stata costruita la diga di Alqueva il settore dell'olio d'oliva in Portogallo ha assunto una nuova dimensione ", ha dichiarato Manuel Norte Santo, direttore delle vendite della società industriale e commerciale dell'olio d'oliva (SICA, come è noto con le sue iniziali portoghesi) Olive Oil Times.

"Non abbiamo seguito l'evoluzione di Spagna, Italia e Grecia, perché non avevamo capacità produttiva e il nostro olio d'oliva era più costoso perché proveniva tutto da oliveti tradizionali", ha aggiunto.

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Prima della conclusione della diga, l'Alentejo era incline alla siccità e al fuoco selvaggio. Poche fattorie su larga scala erano attive nella regione e la maggior parte della produzione di olio d'oliva proveniva da fattorie familiari, che coltivano solo varietà locali, come Galega, Cordovil e Carrasquenha.

"Prima della costruzione della diga di Alqueva, la produzione di olio d'oliva veniva effettuata nelle cooperative e c'erano tre o quattro cooperative che imbottigliavano l'olio d'oliva", Ana Carrilho, responsabile dell'olio d'oliva Esporão Azeites e ha detto al direttore del Centro per lo studio e la promozione degli oli di oliva Alentejo (CEPAAL) Olive Oil Times.

Dal 1997 produce olio d'oliva nella regione e ha visto esattamente come la diga di Alqueva ha trasformato l'Alentejo.

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"Questi oli d'oliva sono stati poi venduti in alcuni supermercati o nel negozio del frantoio", ha aggiunto. “Il marchio non era importante per loro e non erano molto produttivi. Ogni anno producevano quantità diverse perché non c'era irrigazione, quindi l'effetto del fenomeno annuale e fuori anno era molto diffuso. "

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Tutto iniziò a cambiare da 2000 a 2003, quando fu costruita la diga di Alqueva e gli 240,000 acri, un'area delle dimensioni di San Diego, furono allagati. Con 2020, il serbatoio sarà espanso di ulteriori 180,000 acri.

"Ora, con la diga di Alqueva, l'Alentejo è diventata la regione dell'olio d'oliva più importante del paese", ha detto Norte Santo. "Ha permesso di piantare molti uliveti più intensivi e super-intensivi di prima e li ha resi super efficaci perché l'acqua ora è molto economica."

Alentejo è ora sede dell'85 per cento degli oliveti del Portogallo e responsabile per il 77 per cento di tutta la produzione di olio d'oliva del paese. Una parte della spinta dietro l'ascesa meteorica della regione è avvenuta nel 2011, quando è stata lanciata un'iniziativa governativa portoghese per dare impulso alla crescita economica dopo la crisi finanziaria del 2008.

Curtis Cord con Ana Carrilho

Come incentivo per gli investimenti nella nuova regione agricola praticabile, il governo ha offerto prestiti a basso costo per gli investitori che vorranno spendere € 500,000 ($ 695,000) e creare posti di lavoro. Ciò ha portato inizialmente alcune delle gigantesche società spagnole, molte delle quali sono state attratte da terreni a buon mercato, facile capitale e acqua abbondante.

"Uno dei problemi con questo investimento per i produttori portoghesi e gli investitori portoghesi è stato il fatto che molte grandi aziende spagnole si sono rivolte all'Alentejo e hanno iniziato a piantare i propri campi di olive e costruire le proprie strutture lì", ha detto Norte Santo.

"Gli investitori spagnoli costituiscono la metà della produzione di Alentejo", ha aggiunto. "Erano i principali beneficiari di questo investimento portoghese e, nel frattempo, queste grandi società spagnole hanno creato una concorrenza sleale per i piccoli produttori portoghesi".

Queste aziende producono olio di oliva sfuso prodotto principalmente da Arbequina e Hojiblanca, nonché miscele multi-varietà prodotte utilizzando altri oli importati.

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Questa produzione su larga scala ha danneggiato i tradizionali produttori di olio d'oliva riducendo i loro prezzi di vendita, mentre il governo non ha fornito alcun aiuto finanziario, quindi i loro costi di produzione sono rimasti gli stessi.

"Naturalmente non possono produrre allo stesso prezzo dei grandi produttori perché sono oliveti ad alta intensità e altamente produttivi", ha detto Carrilho. "I produttori più anziani a volte hanno meno di 250 alberi per acro rispetto ai boschetti intensivi che hanno quasi 1,000 alberi per acro."

Ciò ha portato molti agricoltori tradizionali ad abbandonare la loro terra o a venderla a questi produttori ad alta intensità.

"Immagina, come possono guadagnare soldi se non vendono al prezzo più alto", ha detto Carrilho. "L'olio d'oliva è ancora un prodotto e non hanno modo di vendere queste bottiglie di olio d'oliva, quindi devono vendere al prezzo migliore e il prezzo migliore non è sufficiente per loro".

Diga di Alqueva

Da parte sua, Esporão Azeites acquista solo varietà di olive locali da agricoltori locali.

"Abbiamo contratti con piccoli produttori comprare le loro olive per produrre il nostro olio d'oliva ", ha detto Carrilho. “Naturalmente dobbiamo pagare di più, ma è così che facciamo le cose. Vogliamo preservare le nostre varietà e vogliamo che i nostri oli d'oliva siano diversi e mostrino cosa possiamo fare in Alentejo. ”

Esporão Azeites imbottiglia più di un milione di litri di olio d'oliva ogni anno e investe pesantemente nel loro marchio per garantire che i loro oli spiccino sugli scaffali. Ciò ha contribuito a rendere la società il principale venditore del Portogallo di oli di oliva premium, ma sono tutt'altro che normali.

Parte del problema per i produttori tradizionali è che i consumatori portoghesi guardano principalmente ai prezzi dell'olio d'oliva.

"Le persone si concentrano ancora sul prezzo e sui marchi più grandi", ha affermato Carrilho. “Ad esempio, il Sovena marchi, si trovano in tutti gli scaffali di supermarci con un prezzo molto competitivo. Gli scaffali sono pieni dei loro due marchi e non c'è quasi spazio per l'olio tradizionale e quando c'è, la differenza di prezzo è enorme, a volte doppia o più. ”

Nonostante le sfide per i produttori tradizionali che sono state portate nella regione dalla diga, senza di essa la qualità dell'olio d'oliva portoghese non sarebbe aumentata.

"Alla fine della giornata, è stata una cosa molto positiva perché le persone sono più competitive e la qualità è aumentata ora come risultato", ha detto Carrilho. "La produzione di olio d'oliva è stata effettuata nel modo tradizionale prima e, dopo l'arrivo della diga, le persone sono diventate più interessate a piantare in modo diverso e a piantare di più, nonché a costruire nuovi mulini più moderni che hanno macinato il petrolio con una migliore qualità". €

Tuttavia, Carrilho e molti altri produttori locali sono preoccupati che, nonostante l'aumento della loro qualità generale, saranno presto superati dai produttori superintensivi. A meno che il governo portoghese non agisca presto, ha detto, anche più di queste fattorie locali saranno scacciate.

"Beh, è ​​la nostra eredità", ha detto. "Se il governo portoghese non fa nulla, scomparirà, ne sono sicuro."