Il volto mutevole dell'olio d'oliva dell'Alentejo

La diga di Alqueva potrebbe aver gettato un'ancora di salvezza ad alcuni dei produttori tradizionali di Alentejo, ma quasi 20 anni dopo, ha portato anche nuove sfide che potrebbero rivelarsi insormontabili.

Foto per gentile concessione di Nsandre
Febbraio 11, 2019
Di Daniel Dawson
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Dal suo completamento quasi due decenni fa, la diga di Alqueva ha cambiato il volto della scena agricola dell'Alentejo.

La regione portoghese meridionale, che si estende dall'Oceano Atlantico al confine con la Spagna e comprende quasi un quarto della massa terrestre del paese, è stata a lungo sede dei tradizionali produttori di olio d'oliva del Portogallo.

È la nostra eredità. Se il governo portoghese non farà nulla, scomparirà, ne sono sicuro.- Ana Carrilho, direttore di CEPAAL

Qui, in un paesaggio definito da dolci colline, piccole macchia e piccoli boschetti di alberi autoctoni, l'industria locale dell'olio d'oliva ha toccato un punto di svolta.

"Da quando fu costruita la diga di Alqueva il settore dell'olio d'oliva in Portogallo ha assunto una nuova dimensione ", ha dichiarato Manuel Norte Santo, direttore delle vendite della società industriale e commerciale dell'olio d'oliva (SICA, come è noto con le sue iniziali portoghesi) Olive Oil Times.

"Non abbiamo seguito l'evoluzione di Spagna, Italia e Grecia, perché non avevamo capacità produttiva e il nostro olio d'oliva era più costoso perché proveniva tutto dagli oliveti tradizionali ”, ha aggiunto.

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Prima della costruzione della diga, l'Alentejo era soggetto sia alla siccità che agli incendi. Poche aziende agricole di grandi dimensioni operavano nella regione e la maggior parte della produzione di olio d'oliva proveniva da aziende agricole a conduzione familiare, che coltivano solo varietà locali, come Galega, Cordovil e Carrasquenha.

"Prima della costruzione della diga di Alqueva, la produzione di olio d'oliva veniva effettuata nelle cooperative e c'erano tre o quattro cooperative che imbottigliavano l'olio d'oliva ", Ana Carrilho, responsabile dell'olio d'oliva Esporão Azeites e ha detto al direttore del Centro per lo studio e la promozione degli oli di oliva Alentejo (CEPAAL) Olive Oil Times.

Dal 1997 produce olio d'oliva nella regione e ha visto esattamente come la diga di Alqueva ha trasformato l'Alentejo.





"Questi oli di oliva venivano poi venduti in alcuni supermercati o nel negozio del frantoio ", ha aggiunto. "Il marchio non era importante per loro e non erano molto produttivi. Ogni anno producevano quantità diverse perché non c'era irrigazione, quindi l'effetto del fenomeno annuale e fuori anno era molto diffuso. "

Tutto iniziò a cambiare dal 2000 al 2003, quando fu costruita la diga di Alqueva e furono allagate 240,000 acri, un'area delle dimensioni di San Diego. Entro il 2020, il bacino sarà ampliato di ulteriori 180,000 acri.

"Ora, con la diga di Alqueva, l'Alentejo è diventata la regione dell'olio d'oliva più importante del paese ", ha detto Norte Santo. "Ha permesso di piantare molti uliveti più intensivi e superintensivi di prima e li ha resi super efficaci perché l'acqua ora è molto economica. ”

Alentejo è ora sede del 85 percento degli oliveti portoghesi e responsabile del 77 percento di tutta la produzione di olio d'oliva del paese. Parte della spinta dietro l'ascesa meteorica della regione è arrivata in 2011 quando è stata lanciata un'iniziativa del governo portoghese al fine di rilanciare la crescita economica dopo la crisi finanziaria di 2008.

Curtis Cord con Ana Carrilho

Come incentivo per gli investimenti nella nuova regione agricola praticabile, il governo ha erogato prestiti a basso costo per gli investitori disposti a spendere € 500,000 ($ 695,000) e creare posti di lavoro. Questo inizialmente ha portato alcune delle gigantesche compagnie spagnole, molte delle quali sono state attratte da terreni economici, capitale facile e acqua abbondante.

"Uno dei problemi di questo investimento per i produttori portoghesi e gli investitori portoghesi è stato il fatto che molte grandi aziende spagnole si sono rivolte all'Alentejo e hanno iniziato a piantare i propri campi di olive e costruire lì le proprie strutture ", ha detto Norte Santo.

"Gli investitori spagnoli costituiscono la metà della produzione di Alentejo ", ha aggiunto. "Sono stati i principali beneficiari di questo investimento portoghese e, nel frattempo, queste grandi società spagnole hanno creato una concorrenza sleale per i piccoli produttori portoghesi ”.

Queste aziende producono olio di oliva sfuso prodotto principalmente da Arbequina e Hojiblanca, nonché miscele multi-varietà prodotte utilizzando altri oli importati.

Questa produzione su larga scala ha danneggiato i tradizionali produttori di olio d'oliva riducendo i loro prezzi di vendita, mentre il governo non ha fornito alcun aiuto finanziario, quindi i loro costi di produzione sono rimasti gli stessi.

"Ovviamente non possono produrre allo stesso prezzo dei grandi produttori perché sono uliveti ad alta intensità e alta produttività ", ha detto Carrilho. "I produttori più anziani a volte hanno meno di 250 alberi per acro rispetto ai boschetti intensivi che hanno quasi 1,000 alberi per acro. "

Ciò ha portato molti agricoltori tradizionali ad abbandonare la loro terra o a venderla a questi produttori ad alta intensità.

"Immagina, come possono guadagnare soldi se non vendono al prezzo più alto ”, ha detto Carrilho. "L'olio d'oliva è ancora un prodotto e non hanno modo di vendere queste bottiglie di olio d'oliva, quindi devono vendere al prezzo migliore e il prezzo migliore non è sufficiente per loro. "

Diga di Alqueva

Da parte sua, Esporão Azeites acquista solo varietà di olive locali da agricoltori locali.

"Abbiamo contratti con piccoli produttori comprare le loro olive per produrre il nostro olio d'oliva ", ha detto Carrilho. "Ovviamente dobbiamo pagare di più, ma è così che facciamo le cose. Vogliamo preservare le nostre varietà e vogliamo che i nostri oli d'oliva siano diversi e mostrino cosa possiamo fare in Alentejo. ”

Esporão Azeites imbottiglia più di un milione di litri di olio d'oliva ogni anno e investe pesantemente nel loro marchio per garantire che i loro oli spiccino sugli scaffali. Ciò ha contribuito a rendere la società il principale venditore del Portogallo di oli di oliva premium, ma sono tutt'altro che normali.

Parte del problema per i produttori tradizionali è che i consumatori portoghesi guardano principalmente ai prezzi dell'olio d'oliva.

"Le persone si concentrano ancora sul prezzo e sui marchi più importanti ", ha affermato Carrilho. "Ad esempio, il Sovena marchi, sono in tutti gli scaffali dei supermercati con un prezzo molto competitivo. Gli scaffali sono pieni dei loro due marchi e non c'è quasi spazio per il petrolio tradizionale e quando c'è, la differenziazione dei prezzi è enorme, a volte doppia o più ”.

Nonostante le sfide per i produttori tradizionali che sono state portate nella regione dalla diga, senza di essa la qualità dell'olio d'oliva portoghese non sarebbe aumentata.

"Alla fine della giornata, è stata una cosa molto positiva perché le persone sono più competitive e di conseguenza la qualità è aumentata di conseguenza ”, ha dichiarato Carrilho. "La produzione di olio d'oliva è avvenuta in modo tradizionale prima e, dopo l'arrivo della diga, le persone sono diventate più interessate a seminare in modo diverso e a piantare di più, nonché a costruire nuovi frantoi più moderni che hanno lavorato a olio di qualità migliore ”.

Tuttavia, Carrilho e molti altri produttori locali sono preoccupati che, nonostante l'aumento della loro qualità complessiva, saranno presto superati dai produttori ad alta intensità. A meno che il governo portoghese non agisca presto, ha affermato, anche più di queste fattorie locali saranno scacciate.

"Bene, è la nostra eredità ", ha detto. "Se il governo portoghese non farà nulla, scomparirà, ne sono sicuro. "





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