Di Lori Zanteson
Olive Oil Times Contributore | Segnalazione da Los Angeles

Le voci del passato hanno un modo di svanire con il passare degli anni. Ma continua ad ascoltare, come sanno Laurie Schuler-Flynn e Amy DelBondio di Hillstone Olive Oil, e potrebbero solo portare a qualcosa. Le storie raccontate dalle loro nonne italiane hanno piantato in Laurie e Amy il seme prolifico per produrre l'olio d'oliva. Le storie sono rimaste nascoste nei loro ricordi fino a otto anni fa, quando l'idea alla fine è germogliata e ha messo radici, continuando una tradizione che risale a più di cento anni.

L'attrazione per fare l'olio d'oliva è facile da vedere per Laurie e Amy che amano entrambi cucinare e mangiare ottimo cibo. Ma in realtà è iniziato con quelle prime storie di famiglia. Laurie ricorda con affetto sua nonna che raccontava di suo padre e suo cugino che producevano olio d'oliva da un mulino di pietra che avevano e dicevano, "tesoro non c'è niente di meglio nella vita che assaggiare l'olio d'oliva appena uscito e lasciarlo sgocciolare su un pezzo di fresco pane che mia madre aveva fatto. "La decisione aveva senso, anche con le loro vite in pieno svolgimento.

Il concetto di olio d'oliva tornò alla loro vita quando questi amici e colleghi di lunga data del dipartimento dell'agricoltura della Contea di Yolo presero una lezione sulla coltivazione degli ulivi per la produzione. Erano affascinati dall'idea che risvegliava quei sussurri invitanti del passato. Eppure non è stato fino a pochi anni dopo, quando una classe di piantagioni ad alta densità li ha convinti di essere pronti a fare il passo successivo. Le cose iniziarono a cadere al loro posto e quando il papà di Laurie diede loro la "voglia di farlo" con la terra libera nella fattoria in cui Laurie crebbe, la decisione fu sigillata. Ad aprile 2004 hanno ordinato, piantato e irrigato alberi 2000 che avrebbero prodotto il loro primo raccolto ad ottobre 2005. Sebbene la resa dei giovani alberi fosse solo di galloni 30, è stata "una vera emozione vedere i primi goccioli d'olio". Ogni anno la ricompensa migliora. L'anno scorso, il loro quinto raccolto ha prodotto galloni 300.

Hillstone è un "lavoro d'amore nel vero senso della parola", dice Laurie. Sono su un terreno di tre acri nella Contea di Yolo, in California. "Siamo abbastanza piccoli e possiamo tenerlo sotto il nostro controllo che è il modo in cui ci piace", dice Laurie. Fanno tutto da soli con un enorme sostegno da parte delle loro famiglie e dei loro genitori. In effetti, i mariti, gli amici e la famiglia sono proprio accanto a loro, arrivano i tempi del raccolto, raccogliendo e continuando quella che è diventata una tradizione familiare che abbraccia generazioni. Infatti, l'anno in cui furono piantati quei primi alberi, la nonna di Laurie diede loro la sua benedizione. "Ha detto che se ce la fai, fai del tuo meglio! L'olio d'oliva avrà un buon sapore! "Laurie crede che le loro nonne stiano dando loro" una spolverata di bontà dal cielo ".

Ogni parte di Hillstone è collegata alla famiglia e legata al passato, compresa la terra che è appartenuta alla famiglia di Laurie dal tardo 1800. La trama, ricoperta di erbe di prateria e pietre di fiume indigene, ricorda addirittura la regione mediterranea, la fonte degli ulivi di Hillstone. Il terreno roccioso e il microclima sono particolarmente adatti alla coltivazione e al nutrimento delle olive. Le sue piccole dimensioni e le buone condizioni sono ideali per un frutteto boutique, rendendo possibile fare tutto a mano, dalla potatura e l'irrigazione alla raccolta, che contribuiscono alla produzione di un olio di oliva californiano di alta qualità coltivato localmente. Influente come una buona terra e un duro lavoro, Laurie e Amy amano ciò che fanno e si esprimono nella cura e nell'attenzione ai dettagli nei loro premiati extra virgin olio d'oliva.

La vicinanza che viene da anni 22 come amici e collaboratori e quasi un decennio come partner commerciali è la spina dorsale di Hillstone. Anche se hanno sicuramente punti di vista diversi, Laurie e Amy lo vedono come una buona cosa perché permette loro di fare un passo indietro ed esaminare una situazione prima di andare avanti. I loro ruoli a Hillstone sono naturalmente divisi. Secondo Amy, Laurie è la persona giusta, è responsabile del marketing e della vendita dell'olio, che è una sfida. Amy preferisce stare fuori nella bellezza del frutteto e ammette di "fare una bella squadra".

Indipendentemente dai ruoli, non è necessario dividere la loro dedizione alle olive e ampliare le loro competenze. Insieme hanno degustato innumerevoli oli d'oliva sia dalla California che dall'estero, visitato le regioni produttrici di olio d'oliva in Spagna, partecipato a seminari, partecipato a degustazioni e letto ogni libro e pubblicazione su cui poter mettere le mani. Laurie è anche un apprendista assaggiatore del pannello di analisi dell'olio d'oliva della UC Davis. Trascorrono molto tempo a guardare i loro frutti naturalmente, prendendo campioni e prendendo quella decisione sempre stressante e critica di quando raccogliere. Apprezzano un olio dal sapore più verde, uno più pungente e piccante rispetto a un'oliva più matura che ha un sapore burroso e dolce. Sebbene provino ad avere un gusto particolare, entrano in gioco così tante variabili che rendono ogni anno diverso, ma sempre con buoni risultati. Per fortuna gli sono piaciuti tutti, ma hanno convenuto presto che se avessero mai fatto un olio che non era buono, non lo avrebbero venduto.

Ci sono state sfide. "Come piccola fattoria, a volte le persone tendono a pensare a te come un hobbista", spiega Laurie, ma "siamo ancora là fuori a irrigare e fare il lavoro". La differenza tra una scala più grande e una fattoria di dimensioni più ridotte è " otteniamo ciò che otteniamo ". C'è meno spazio per errori, quindi c'è molto di più su tutto ciò che fanno. E a livello di boutique, ogni investimento è costoso, se soldi, tempo o impegno. Ci sono stati momenti in cui quelli del settore non li prendevano sul serio, ma per la maggior parte sono stati abbastanza bravi. Al contrario, ci sono molte persone che vedono Hillstone come una piccola azienda di proprietà delle donne e lo apprezzano davvero. "Penso che se la gente vede l'entusiasmo sui nostri volti e che non ci sia nulla di nascosto sotto", dice Laurie, sono convinti che "facciamo buon olio e facciamo ciò che amiamo".

Una delle cose che Laurie e Amy amano di più di Hillstone è quella di unire le persone. "Non puoi ottenere di meglio", dice Amy. Una delle cose che amano di più è: "Non sapevo che l'olio d'oliva potesse avere un sapore come questo". Si divertono a parlare e interagire con le persone a festival, degustazioni, eventi e mercati degli agricoltori migliorando la loro formazione sull'olio d'oliva.

Godono anche della connessione personale che stabiliscono con i clienti online. Nonostante un'economia stagnante, le loro vendite online aumentano ogni anno. Per quanto impersonale sia lo shopping online, gli acquirenti di Hillstone raccontano una storia diversa.

Anche se Laurie e Amy amano avere il controllo di ogni aspetto di Hillstone dalla piantatura e raccolta al marketing e alla vendita, la crescita è stata decisamente nelle loro menti. "Restare piccoli come vorremmo", dice Laurie, "sembra quasi impossibile. La gente vuole che tu diventi più grande. I negozi vogliono più varietà. "L'economia rappresenta una sfida per il produttore di boutique, il cui costo per tutto è più alto rispetto a un produttore più grande. "L'anno scorso è stato un po 'duro," dice Laurie, ed è per questo che Hillstone rimane con mercati e venditori più piccoli.

Il futuro di Hillstone rimane pieno di promesse. Laurie e Amy vorrebbero possedere un proprio frantoio a breve e parlano di piantare più varietà di olive per aprire la possibilità di più tipi di oli e più prodotti. Aumentare la base di clienti trovando persone che vogliono acquistare i loro oli d'oliva e negozi che vogliono portarli è una priorità definita. I loro riconoscimenti, che vengono premiati in un flusso costante, aiutano le persone a trovare Hillstone e per questo, sono riconoscenti. Da quando sono entrati per la prima volta nelle competizioni, i loro oli hanno vinto diverse medaglie d'oro al concorso Yolo County Fair California Olive Oil e al Los Angeles International Extra Virgin Olive Oil Competition. La loro miscela ha guadagnato il prestigioso 2009 Best of Show e 2008 Best of Class per un robusto extra virgin olio d'oliva al concorso di Los Angeles.

Le pratiche commerciali di Hillstone sono state criticate, ma in modo molto rinfrescante. Apparentemente, Laurie e Amy sono troppo oneste. Ogni bottiglia di olio d'oliva Hillstone è contrassegnata con la data di raccolta. Non tutti i produttori fanno così, anche se alcuni elencheranno la data di imbottigliamento, che Laurie e Amy sono veloci a sottolineare non è la stessa cosa. L'olio può essere conservato per molto tempo prima di essere imbottigliato. "Non vogliamo che il nostro olio resti a lungo sullo scaffale. Vogliamo vederlo commosso ", dice Laurie, perché un vecchio olio riflette su di loro.

L'integrità di Hillstone inizia e finisce con Laurie e Amy. Permea il suolo, gli alberi, il frutto che arrossisce e, in ultima analisi, gli oli d'oliva pluripremiati che producono. Una riconciliazione con il passato influenzato dalla famiglia e dalla tradizione rende un segno profondo che si esprime magnificamente nella qualità che definisce l'olio d'oliva Hillstone.


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