Silvano Puhar (Foto di Pablo Esparza per Olive Oil Times)

"È un po 'strano che si trovi un irlandese nel bel mezzo di un uliveto. Era molto lontano dalle olive dove sono nato. Probabilmente più vicino alle patate, penso ", dice Paul O'Grady mentre cammina tra gli ulivi nella fattoria di Brist a Dignano, nella parte croata della penisola istriana.

Prima di diventare "il membro irlandese di questa famiglia di olivicoltori", O'Grady, un architetto, aveva molti posti di lavoro, dal business coach all'insegnamento della danza inglese e irlandese.

"Quando mi sono sposato in questa famiglia e mi sono trasferito in questa parte del mondo, sono rimasto affascinato da tutto, dalla fattoria, da come è stato fatto. E sono stato coinvolto ", dice.

"Ho dovuto imparare tutto da zero e questa è una delle cose davvero divertenti per me."

Silvano Puhar, il padre di sua moglie, è d'accordo. Brist è un'azienda familiare in cui ogni membro ha un ruolo.



Silvano si prende cura della terra, mentre sua figlia Lena è incaricata di assaggiare e miscelare l'olio.

"Non c'è da stupirsi perché hanno scelto quello irlandese per essere il narratore della famiglia", scherza Paul.

Il terreno in questa parte dell'Istria è abbastanza diverso dal nord della penisola.

Mentre ci si dirige a sud e si entra in Croazia, le aspre terre della costa slovena lasciano lentamente il posto a un paesaggio più mite.

Grandi querce, foreste (questo è un territorio ricco di tartufi), e dolci colline incontrano il mare. I pittoreschi villaggi in stile veneziano ricordano che i confini sono stati ridisegnati molte volte in questa regione.

Vodnjan si trova a circa sei chilometri nell'entroterra. Con una popolazione di circa 6,000, questa città era un importante centro commerciale ai tempi della Repubblica di Venezia che durò fino alla fine del XVIII secolo. La sua posizione a 135 metri sopra il livello del mare - abbastanza lontano dall'umidità della costa - ne ha fatto un luogo salutare.

"L'olivicoltura in questa regione dell'Istria ha una tradizione molto lunga che risale all'epoca romana. Il suo momento più alto fu durante il periodo della Repubblica di Venezia, quando c'era la maggior quantità di alberi, a cui seguì un periodo di continuo declino. Dopo la seconda guerra mondiale ci fu un calo improvviso ", spiega Silvano.

Nato a Pula, la città più grande della zona, a soli 10 chilometri di distanza, Silvano, un elettrotecnico ormai in pensione, si definisce "un bambino cresciuto circondato dall'asfalto".

"I miei genitori e i genitori di mia moglie, hanno lasciato tutti la terra e reinsediati nelle città più grandi per lavorare nelle fabbriche. L'olivicoltura è morta in modo efficace, il che significa che per quelli di noi che hanno questa tradizione c'è stata una pausa di anni 50 ", dice in un mix di inglese e croato che sono in grado di capire grazie alla traduzione simultanea di Paul.

"Tutta la mia vita, mia madre, scomparsa l'anno scorso nel suo anno 98th, mi ha sempre parlato dell'importanza della terra, che, mentre ero giovane, era un concetto abbastanza virtuale", aggiunge.

Diciotto anni fa, Silvano acquistò un appezzamento di circa ettari 10 e decise di "riconnettersi con la terra" e iniziò a produrre di nuovo olio d'oliva. È così che Brist - che letteralmente significa "albero di olmo" - ha iniziato, ricorda.

Ora hanno intorno agli ulivi 2,000 e comprano anche olive da altre fattorie vicine.

La fattoria di Brist non è lontana dal villaggio di Dignano. Dall'uliveto si scorge il mare a qualche chilometro e le sagome scure delle isole Brioni.

Ora un parco nazionale, ai tempi della Jugoslavia, il piccolo arcipelago era un luogo di villeggiatura per Marshall Tito, il presidente del paese socialista e i suoi ospiti.

Alberi piantati di recente si mescolano con quelli secolari nella tenuta di Brist. Molti di loro lo sono Buza, una cultivar locale che può variare leggermente da villaggio a villaggio attraverso la regione e che è conosciuta come Buga in Slovenia.

"È evidente dal passato che le varietà autoctone hanno un vantaggio rispetto alle varietà introdotte, come quelle italiane, ad esempio, che si sono adattate a questo specifico microclima negli ultimi duemila anni", afferma Silvano.

"Nei mercati mondiali, che sono saturi di oli provenienti da grandi paesi produttori come Spagna, Italia, Grecia e altri, Turchia, Tunisia, non possiamo competere in quantità. Possiamo, tuttavia, competere con l'autenticità delle nostre varietà ", suggerisce.

Pareti in pietra a secco e alcuni piccoli rifugi per pastori in pietra, noti come Kazuni in croato, circondano l'uliveto e danno alla fattoria di Brist un'atmosfera quasi appartata.

Questa antica tecnica di costruzione, impilando le pietre l'una sull'altra, senza utilizzare nessun altro materiale eccetto il terreno a volte secco, è diffusa in tutta la regione mediterranea da Cipro alla Spagna e iscritta a 2018 dall'UNESCO nell'elenco dei Patrimonio Culturale Immateriale dell'Umanità.

La Croazia ha una produzione annuale di olio di oliva di circa 4,000 tonnellate, lontana da altri paesi mediterranei come l'Italia, la Spagna o la Grecia in termini di quantità.

Tuttavia, la qualità dell'olio di oliva croato è sempre più apprezzata, taking home 40 prizes dal 2018 NYIOOC World Olive Oil Competition, solo dietro a Italia, Spagna, Stati Uniti e Grecia. In quella edizione del concorso, Brist won a Gold Award.

"Questo microclima è eccezionalmente adatto per la coltivazione delle olive. L'Istria è una piccola regione ed è molto vicino al mare, quindi otteniamo queste belle brezze marine. Abbiamo anche il vento bura, che è il vento del nord e si imbatte. Questi due venti sono molto buoni ", afferma Paul come uno dei fattori che rendono questa regione speciale per la produzione di olio d'oliva.

"Produciamo una quantità molto limitata ma di massima qualità. La ragione di questo è che durante il periodo di socialismo qui questa terra è stata abbandonata e ora l'abbiamo riattivata. Ciò significa che questa terra è pulita, vergine e non è stata effettuata con fertilizzanti minerali ", aggiunge Silvano.



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