José Ventura, direttore generale e sommelier di olio d'oliva presso la cooperativa di Valpaços (Foto: Pablo Esparza per Olive Oil Times)

La campagna attorno a Valpaços è una delle dolci colline con alternanza di pinete, querce da sughero, ulivi, mandorle e fichi. Questo è il paesaggio per eccellenza di Trás-os-Montes, una regione prevalentemente rurale nell'interno del nord-ovest del Portogallo, che è la seconda regione per produzione di olio d'oliva del paese, solo dopo l'Alentejo.

José Ventura, direttore generale della cooperativa degli olivicoltori di Valpaços, ha mostrato un Olive Oil Times reporter gli uliveti che circondano il villaggio.

Ventura ha lavorato in questa cooperativa, una delle più grandi in Portogallo, per oltre 25 anni.

"Ho iniziato quasi per necessità. I miei genitori non avevano i mezzi per studiare, quindi ho lavorato per la cooperativa e studiato allo stesso tempo ", ha detto, mentre guidava fino a Fonte Merce, uno dei piccoli villaggi che portavano le olive alla cooperativa.



"Una volta entrato nel mondo dell'olio d'oliva, mi sono appassionato a questo".

La cooperativa Valpaços è stata fondata in 1952 con soli membri 28.

Ora, quasi sette decenni più tardi, ha oltre 2,200 associati dalla città di Valpaços e Mirandela e produce oltre 2 milioni di litri di petrolio ogni anno.

Nonostante queste grandi cifre, la cooperativa è riuscita a combinare una produzione di alta qualità, diventando uno dei più rinomati produttori portoghesi.

Quest'anno loro won two Gold Awards e due Silver Awards al NYIOOC World Olive Oil Competition, il riconoscimento più recente che si è aggiunto a diversi premi ottenuti nelle precedenti edizioni del concorso.

La produzione di olio d'oliva di alta qualità non ha segreti, ha sottolineato Ventura. Ma la raccolta al momento giusto, quando il frutto è nella giusta fase di maturazione, è la chiave.

Può sembrare facile. Tuttavia, riunire una cooperativa così ampia fino a questo punto non è stato un compito semplice.

"C'è stata una resistenza tra alcuni membri per la raccolta delle olive nelle fasi iniziali in quanto pensavano che la raccolta più tardi, quando saranno maturi, aumenterebbe le loro prestazioni", ha ricordato.

Al fine di cambiare la mentalità delle persone sul momento giusto per raccogliere e migliorare la qualità, la cooperativa ha aperto una strada in Portogallo alcuni 15 anni fa: "Abbiamo messo in atto un sistema di premi per gli agricoltori associati che raccolgono all'inizio della stagione. Coloro che raccolgono presto, ottengono un bonus di 80 centesimi al chilo ", ha spiegato Ventura. "Il numero di persone che si uniscono al raccolto precoce è aumentato costantemente".

Il Portogallo, con una produzione di 132,000 tonnellate di olio d'oliva l'anno scorso, è il settimo produttore dopo Spagna, Italia, Grecia, Tunisia, Turchia e Marocco, secondo i dati del Consiglio internazionale dell'olio di oliva.

Valpaços, una città con una popolazione di circa 16,000, è alla cerniera tra Terras Quentes (terre calde) e Terras Frias (terre fredde) di Trás-os-Montes. "Da qui a sud, vengono coltivati ​​ulivi e altri alberi da frutta. A nord, ci sono anche alcuni alberi da frutto, ma crescono principalmente castagne "spiega Ventura.

A differenza di altre regioni produttrici di olio d'oliva in Portogallo, dove negli ultimi anni sono stati piantati oliveti ad irrigazione intensiva, la maggior parte delle aziende agricole in questa zona sono ancora tradizionali, mantenendo una distanza di sei metri tra ogni albero.

"Essere in grado di conservare e mantenere oliveti tradizionali non irrigati è la chiave per fare la differenza in termini di qualità. Questo, e le nostre cultivar locali, sono le caratteristiche chiave che danno al nostro olio d'oliva il suo gusto speciale ", ha detto Ventura, mostrando come gli ulivi secolari si mescolano con quelli di recente pianta.

Come nel resto della regione di Trás-os-Montes, Cobrançosa, Madural e Transmontana sono le principali cultivar coltivate a Valpaços.

"Continuiamo a fare le nuove piantagioni nello stesso modo in cui una volta venivano fatte cinque secoli fa", ha detto Ventura.

"Negli oliveti intensivi, i costi sono piccoli rispetto a qui. Anche se parte della raccolta viene effettuata con mezzi meccanici, gran parte di essa viene ancora eseguita manualmente e i costi sono più alti. Cerchiamo la qualità. Non possiamo mai competere in termini di quantità con altre regioni ".

"Quindi dobbiamo preservare i tradizionali oliveti non irrigui. Questa è la mia chiamata e la mia passione. "



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