Silvano Puhar (Foto di Pablo Esparza per Olive Oil Times)

“È un po 'insolito che si trovi un irlandese nel mezzo di un uliveto. Era molto lontano dalle olive dove sono nato. Probabilmente più vicino alle patate, penso, ”dice Paul O'Grady mentre cammina tra gli ulivi nella fattoria di Brist a Dignano, nella parte croata della penisola istriana.

Prima di diventare "il membro irlandese di questa famiglia di olivicoltori", O'Grady, un architetto, ha avuto molti lavori, dall'allenatore di affari all'insegnamento della danza inglese e irlandese.

“Quando mi sono sposato in questa famiglia e mi sono trasferito in questa parte del mondo, sono rimasto affascinato da tutto, dalla fattoria, da come è fatta. E sono stato coinvolto ", dice.

"Ho dovuto imparare tutto da zero e questa è una delle cose davvero divertenti per me."

Silvano Puhar, il padre di sua moglie, è d'accordo. Brist è un'azienda familiare in cui ogni membro ha un ruolo.



Silvano si prende cura della terra, mentre sua figlia Lena si occupa della degustazione e della miscelazione dell'olio.

"Non c'è da stupirsi perché abbiano scelto quello irlandese come narratore della famiglia", scherza Paul.

Il terreno in questa parte dell'Istria è abbastanza diverso dal nord della penisola.

Mentre ci si dirige verso sud ed entra in Croazia, le aspre terre della costa slovena lentamente lasciano il posto a un paesaggio più mite.

Grandi querce, boschi (questo è un territorio ricco di tartufo) e dolci colline incontrano il mare. I pittoreschi villaggi in stile veneziano ricordano che i confini sono stati ridisegnati più volte in questa regione.

Vodnjan si trova a circa sei chilometri nell'entroterra. Con una popolazione di circa 6,000, questa città era un importante centro commerciale ai tempi della Repubblica di Venezia che durò fino alla fine del XVIII secolo. La sua posizione a 135 metri sul livello del mare - abbastanza lontano dall'umidità della costa - lo ha reso un luogo salutare dove stabilirsi.

“L'olivicoltura in questa regione dell'Istria ha una lunga tradizione che risale all'epoca romana. Il suo culmine fu durante il periodo della Repubblica Veneta, quando vi fu la maggior quantità di alberi, a cui seguì un periodo di continuo declino. Dopo la seconda guerra mondiale c'è stato un improvviso calo ", spiega Silvano.

Nato a Pola, la città più grande della zona, a soli 10 chilometri, Silvano, un ingegnere elettrico ormai in pensione, si definisce un "bambino cresciuto circondato da asfalto".

“I miei genitori e i genitori di mia moglie, hanno lasciato tutti la terra e si sono trasferiti nelle città più grandi per lavorare nelle fabbriche. L'olivicoltura è effettivamente deceduta, il che significa che per quelli di noi che hanno questa tradizione c'è stata una pausa di 50 anni “, dice in un mix di inglese e croato che sono in grado di capire grazie alla traduzione simultanea di Paul.

"Tutta la mia vita, mia madre, che è morta l'anno scorso nel suo 98th year, mi ha sempre parlato dell'importanza della terra, che, quando ero giovane, era un concetto abbastanza virtuale", aggiunge.

Diciotto anni fa, Silvano acquistò un appezzamento di circa 10 ettari e decise di "riconnettersi con la terra" e ricominciò a produrre olio d'oliva. È così che Brist - che letteralmente significa "olmo" - ha iniziato, ricorda.

Ora hanno intorno agli ulivi 2,000 e comprano anche olive da altre fattorie vicine.

La fattoria di Brist non è lontana dal villaggio di Vodnjan. Dall'oliveto si possono scorgere il mare a pochi chilometri di distanza e le sagome scure delle Isole Brioni.

Ora un parco nazionale, ai tempi della Jugoslavia, il piccolo arcipelago era un luogo di villeggiatura per Marshall Tito, il presidente del paese socialista e i suoi ospiti.

Gli alberi recentemente piantati si mescolano a quelli secolari nella tenuta di Brist. Molti di loro lo sono Buza, una cultivar locale che può variare leggermente da villaggio a villaggio in tutta la regione e che è conosciuta come Buga in Slovenia.

"È evidente dal passato che le varietà autoctone hanno un vantaggio rispetto alle varietà introdotte, come ad esempio quelle italiane, poiché si sono adattate a questo microclima specifico negli ultimi duemila anni", afferma Silvano.

"Nei mercati mondiali, saturi di oli provenienti da grandi paesi produttori come Spagna, Italia, Grecia e altri, Turchia, Tunisia, non possiamo competere in quantità. Tuttavia, possiamo competere con l'autenticità delle nostre varietà ", suggerisce.

Muri a secco e alcuni piccoli rifugi per pastori in pietra, noti come Kazuni in croato, circondano l'oliveto e danno alla fattoria di Brist un'atmosfera quasi isolata.

Questa antica tecnica di costruzione impilando le pietre l'una sull'altra, senza utilizzare nessun altro materiale tranne il suolo a volte asciutto, è diffusa in tutta la regione mediterranea da Cipro alla Spagna ed è stata iscritta in 2018 nell'elenco del Patrimonio Culturale Immateriale dell'Umanità dall'Unesco.

La Croazia ha una produzione annua di olio d'oliva di circa 4,000 tonnellate, lontana da altri paesi del Mediterraneo come l'Italia, la Spagna o la Grecia in termini di quantità.

Tuttavia, la qualità dell'olio d'oliva croato è sempre più apprezzata, tak­ing home 40 prizes dal 2018 NYIOOC World Olive Oil Competition, solo dietro Italia, Spagna, Stati Uniti e Grecia. In quell'edizione del concorso, Brist won a Gold Award.

“Questo microclima è eccezionalmente adatto per la coltivazione di olive. L'Istria è una piccola regione ed è molto vicino al mare, quindi otteniamo queste belle brezze marine. Abbiamo anche il vento bura, che è il vento del nord e si imbatte. Quei due venti sono molto buoni ”, afferma Paul come uno dei fattori che rendono speciale questa regione per la produzione di olio d'oliva.

“Produciamo una quantità molto limitata ma di massima qualità. La ragione di ciò è che durante il periodo del socialismo qui questa terra fu abbandonata e ora l'abbiamo riattivata. Ciò significa che questa terra è pulita, vergine e non è stata effettuata con fertilizzanti minerali “, aggiunge Silvano.



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