José Ventura, direttore generale e sommelier di olio d'oliva presso la cooperativa di Valpaços (Foto: Pablo Esparza per Olive Oil Times)

La campagna intorno a Valpaços è una dolce collina con alternate macchie di pinete, querce da sughero, olive, mandorle e fichi. Questo è il paesaggio per antonomasia di Trás-os-Montes, una regione prevalentemente rurale nell'entroterra del nord-ovest del Portogallo, che è la seconda più grande regione produttrice di olio d'oliva del paese, solo dopo l'Alentejo.

José Ventura, direttore generale della cooperativa di olivicoltori di Valpaços, ha mostrato un Olive Oil Times giornalista gli uliveti che circondano il villaggio.

Ventura lavora in questa cooperativa, una delle più grandi del Portogallo, da oltre 25 anni.

“Ho iniziato quasi per necessità. I miei genitori non avevano i mezzi per studiare, quindi ho lavorato per la cooperativa e ho studiato allo stesso tempo ”, ha detto, mentre guidava verso Fonte Merce, uno dei piccoli villaggi che portavano le loro olive alla cooperativa.



"Una volta entrato nel mondo dell'olio d'oliva, mi sono appassionato."

La cooperativa Valpaços è stata fondata a 1952 con soli membri 28.

Ora, quasi sette decenni dopo, ha oltre 2,200 associati dalla città di Valpaços e dalla vicina Mirandela e produce oltre 2 milioni di litri di petrolio ogni anno.

Nonostante queste grandi figure, la cooperativa è riuscita a combinare una produzione di alta qualità, diventando uno dei produttori portoghesi più rinomati.

Quest'anno loro won two Gold Awards e due Silver Awards al NYIOOC World Olive Oil Competition, il riconoscimento più recente che si è aggiunto a numerosi premi ottenuti nelle precedenti edizioni del concorso.

Produrre olio d'oliva di alta qualità non ha segreti, ha sottolineato Ventura. Ma la raccolta al momento giusto, quando il frutto è nella giusta fase di maturazione, è la chiave.

Può sembrare facile Tuttavia, riunire una cooperativa così grande a questo punto non è stato un compito semplice.

"C'è stata una resistenza tra alcuni membri a raccogliere le olive nelle prime fasi poiché pensavano che la raccolta successiva, quando sarebbero state mature, avrebbe aumentato le loro prestazioni", ha ricordato.

Al fine di cambiare le idee delle persone sul momento giusto per raccogliere e migliorare la qualità, la cooperativa ha introdotto una misura in Portogallo alcuni 15 anni fa: “Abbiamo istituito un sistema di premi per gli agricoltori associati che raccolgono all'inizio della stagione. Coloro che raccolgono in anticipo, ricevono un bonus di 80 centesimi al chilo ”, ha spiegato Ventura. "Il numero di persone che si uniscono al raccolto precoce è aumentato costantemente".

Il Portogallo, con una produzione di tonnellate 132,000 di olio d'oliva lo scorso anno, è il settimo produttore più grande dopo Spagna, Italia, Grecia, Tunisi, Turchia e Marocco, secondo i dati dell'International Olive Oil Oil Council.

Valpaços, una città con una popolazione di circa 16,000, è alla cerniera tra il Terras Quentes (terre calde) e il Terras Frias (terre fredde) di Trás-os-Montes. “Da qui a sud vengono coltivati ​​ulivi e altri alberi da frutto. A nord ci sono anche alcuni alberi da frutto, ma coltivano principalmente castagne. ”Spiega Ventura.

A differenza di altre regioni produttrici di olio d'oliva in Portogallo, dove negli ultimi anni sono stati piantati oliveti intensivi, la maggior parte delle aziende agricole in questa zona sono ancora quelle tradizionali, mantenendo una distanza di sei metri tra ogni albero.

“Essere in grado di preservare e mantenere gli oliveti tradizionali non irrigati è la chiave per fare la differenza in termini di qualità. Questa e le nostre cultivar locali sono le caratteristiche chiave che conferiscono al nostro olio d'oliva un sapore speciale ", ha detto Ventura, dimostrando come gli ulivi secolari si mescolano con quelli recentemente piantati.

Come nel resto della regione di Trás-os-Montes, Cobrançosa, Madural e Verdeal Transmontana sono le principali cultivar coltivate a Valpaços.

"Continuiamo a fare le nuove piantagioni come facevano cinque secoli fa", ha detto Ventura.

“Negli uliveti intensivi, i costi sono piccoli rispetto a qui. Sebbene una parte della raccolta venga effettuata con mezzi meccanici, gran parte di essa viene comunque eseguita manualmente e i costi sono più elevati. Cerchiamo qualità. Non possiamo mai competere in termini di quantità con altre regioni. "

“Quindi dobbiamo preservare i tradizionali oliveti non irrigati. Questa è la mia chiamata e la mia passione. "



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