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Agricultores da Flórida lançam as bases para uma crescente indústria do sudeste

A River Run Olive Oil Company está plantando novos pomares na Flórida, com grande atenção aos detalhes agrícolas e conselhos de colegas de todo o país.

Novembro 1, 2018
Por Joanne Drawbaugh

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Enquanto os parceiros da River Run planejavam os negócios futuros de sua empresa na Flórida em 2014, eles se viram procurando novas avenidas para explorar. "Temos milho, vacas, vamos tentar algo diferente ”, lembrou Mike Casey, sócio-gerente da River Run Olive Oil. Seu interesse foi despertado pela crescente indústria de azeite da Califórnia e se perguntou se seria possível produzir azeitonas no sudeste dos Estados Unidos. Eles pediram que Casey e sua esposa Connie investigassem.

Estamos dando passos de bebê. Temos que chegar primeiro à azeitona.- Mike Casey, River Run Olive Oil

A pesquisa do casal Casey os levou a uma jornada pelo país para explorar operações na Geórgia, Califórnia, Texas e Arizona. Com base em suas próprias pesquisas independentes, eles entenderam que a latitude da Flórida Central estava fortuitamente situada para o cultivo de azeitonas. Depois de aprender sob a orientação dos produtores, eles decidiram determinar mais detalhes sobre as condições em suas próprias áreas.

Casey conferenciou com várias estações meteorológicas ao redor do local para seus bosques propostos. Ele descobriu que a área experimenta tipicamente de 500 a 700 horas de frio por ano, onde a temperatura fica em aproximadamente 50 ° F (10 ° C) com consistência relativa. Este período permitiria uma janela para descansar as árvores. "As estrelas estavam se alinhando - disse Mike Casey.

Ainda assim, Connie se perguntou: "Se você for bem-sucedido e cultivar as árvores, o que diabos vai fazer com todo o azeite? ”Nasceu o River Run Olive Oil. Com a ajuda de Connie e a educação que obtiveram dos consumidores, cultivadores e chefs, a nova empresa estabeleceu um plano em andamento para iniciar suas próprias plantações.

Casey enfatizou continuamente a nascência da indústria de azeite do Sudeste, afirmando que ela só existe há cerca de 6 a 7 anos. Para uma cultura cultivada há milênios, isso é apenas um pontinho no tempo. "Há muitos graus variados de conhecimento ”, disse ele, explicando quais as fontes mais importantes para iniciar o ambicioso projeto.

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Ele atribuiu uma grande gratidão aos produtores na Geórgia e Jennifer Gillett-Kaufman, da Universidade da Flórida (UF), e Louise Ferguson, uma graduada em UF que atuou como editora do Olive Production Manual. Casey também citou Bruce Golino, do viveiro de oliveiras de Santa Cruz, Jim Etters, da Seka Hills Olive Oil Co., Adam Englehardt, da American Olive Oil Producers Association e a equipe da Corto Olive Oil. Ele disse que, com o conhecimento fornecido por esses colegas competentes, sentia-se à vontade para decidir "atire ao vento ”até certo ponto, em vez de deixar a terra disponível ficar ociosa, sem uso.

Casey também enfatizou a natureza de tentativa e erro dos esforços necessários para construir esse novo setor. O transporte de novas árvores se mostrou um oponente inicialmente agourento, pois a propagação ocorre apenas no Ocidente. A equipe originalmente optou por árvores menores para economizar nos custos de transporte, mas, como explica Casey, "quanto menor a árvore, maior a taxa de mortalidade ". Novas árvores sofreram nas mãos da longa jornada para a Flórida. O povo da Califórnia tentou explicar, mas éramos ingênuos e ignorantes. ” Algumas lições são melhor aprendidas através da experiência.

Ao plantar as árvores, Casey lembrou que "foram para a terra lisa e árida ”, tirando uma página de seus colegas na Califórnia. No entanto, eles logo descobriram que as condições na Flórida variam entre as da Costa Oeste, onde as chuvas medem 14 polegadas por ano e as 40 da Flórida. A umidade da Califórnia normalmente oscila entre 20 e 30%, enquanto a da Flórida pode variar entre 80 e 90%. Embora a umidade e a umidade possam crescer rapidamente uma árvore, elas também representam um obstáculo, pois Casey logo lutou contra um "proliferação de ervas daninhas ”, "as ervas daninhas crescem mais rápido que as árvores. ”

Ele retransmitiu a curva de aprendizado sobre o domínio das variáveis ​​de plantio, umidade e herbicida. Ao aperfeiçoar seu método, ele observou que eles causaram algum dano ao herbicida em árvores jovens e precoces. Essa experiência ensinou à equipe que o plantio de grama, em vez de terra intocada, ajudaria a combater esse problema. "forte pressão das ervas daninhas ", e que "uma vez que eles estabeleceram grama e grama, as ervas daninhas eram mínimas. ” Além disso, "grama jovem e tenra ”também distrai os insetos do banquete nas oliveiras. Mesmo com essas medidas, as áreas ideais para o plantio mudavam com as condições climáticas. Um ano após o plantio de suas primeiras árvores, o furacão Irma tomou o estado pela tempestade, causando o aumento dos lençóis freáticos. Isso colocou preocupações adicionais a serem contabilizadas ou.

Os novos bosques incorporam muitas das mais recentes tecnologias para ajudar a lidar com as inúmeras variáveis ​​presentes na execução bem-sucedida de uma operação de azeitona. Em cada um dos bosques de River Run, há uma estação meteorológica que mede vento, umidade e evaporação e manipula um sistema de irrigação computadorizado com base nas condições. Há uma sonda de solo para cada quarenta acres de árvores.

Com base em projeções da Califórnia, Casey estima que cada árvore produza de 15 a 40 libras de azeitonas por ano, uma ampla variedade que explica a incerteza relativa. Os bosques foram plantados predominantemente na moda de alta densidade (SHD), embora incorporem um modelo europeu para árvores maiores e mais velhas na entrada da fazenda. Isso permite que os pesquisadores da UF tenham a oportunidade de comparar os dois modelos e que os moradores das áreas próximas possam participar de um programa que você mesmo escolhe no futuro. Casey observa que a resistência das oliveiras significa que elas são bem construídas para essa experimentação.

"Quando você faz a eleição para alta densidade, torna a eleição mecanizada ”, observou Casey. Os bosques são plantados com uma variedade de variedades, incluindo Arbequina (o que Casey chama, "o cavalo de batalha da indústria da azeitona ”), Arbosana e Koroneiki, alternando em linhas para maximizar seu potencial de polinização. Isso também representou um desafio, pois Casey e sua equipe descobriram que alguns polinizadores não conseguiram prosperar em temperaturas mais frias. Eles sofreram danos se recuperando de invernos frios, embora Casey sustente que, se os cultivadores "fique longe por um tempo [eles] terão alguma recuperação. ”

Eventualmente, adaptando o conhecimento adquirido de seus colegas da Califórnia às distintas condições da Flórida, os bosques de River Run conseguiram reduzir o dano anual de 25% para 12: "O momento não estava do nosso lado para o transplante. ”

Ele também atribui grande sucesso aos pesquisadores da UF que estiveram no bosque, colhendo inúmeras amostras todos os domingos para fins de pesquisa. "Temos muita sorte de ter esse tipo de relacionamento. ”

As preocupações de Casey residem predominantemente em sediar sua primeira colheita prevista para o próximo ano. Quando chegar a hora, ele observou que não haverá problemas em encontrar instalações na área para moer azeite de alta qualidade. Ele afirma que a região sudeste é "fresadas ”e que existem "mais moinhos do que azeitonas. ” Muitos estão próximos, de Ocala e Live Oak a Valdosta. Eles também hospedam planos de cooperação bem-sucedidos e têm relacionamentos pré-existentes com a empresa. Dado o fato de terem investido tanto dinheiro em suas operações de plantio e cultivo, ele atualmente não tem nenhuma intenção de construir uma fábrica proprietária na propriedade de River Run.

Casey é um agricultor testado e comprovado, cujo foco está na produção do melhor produto, em vez dos canais de varejo e marketing mais abaixo na cadeia. "Estamos dando passos de bebê - ele explicou. Antes de considerar estes próximos passos, eles primeiro precisam fazer com que as árvores cresçam. Quanto ao lugar de River Run no mercado maior, Casey declarou humildemente: "Somos tão pequenos - tenho certeza de que a Publix vende mais petrazeite em um dia do que em um ano. ”

Algum dia eles planejam penetrar no mercado de especialidades, com seu potencial de crescimento nas áreas metropolitanas da Flórida, mas, como observou Casey, "Temos que chegar primeiro à azeitona. ”Seu compromisso de construir uma base sólida para o resto da indústria do Sudeste crescer pode se revelar um impacto que Casey ainda não realizou.





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