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A Mudança da Face do Azeite Alentejano

A barragem de Alqueva pode ter lançado uma tábua de salvação para alguns dos produtores tradicionais do Alentejo, mas quase 20 anos mais tarde, também trouxe novos desafios que podem revelar-se intransponíveis.

Foto cedida por Nsandre
Fevereiro 11, 2019
Por Daniel Dawson
Foto cedida por Nsandre

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Desde a sua conclusão, há quase duas décadas, a barragem do Alqueva mudou a face do cenário agrícola do Alentejo.

A região sul de Portugal, que se estende do Oceano Atlântico até a fronteira espanhola e compreende quase um quarto da massa terrestre do país, tem sido o lar dos tradicionais produtores de azeite de Portugal.

É a nossa herança. Se o governo português não fizer nada, desaparecerá, tenho certeza.- Ana Carrilho, diretora da CEPAAL

Aqui, em uma paisagem definida por colinas, bosques modestos e pequenos bosques de árvores nativas, a indústria local de azeite atingiu um ponto de inflexão.

“Desde a construção da barragem do Alqueva o setor de azeite em Portugal assumiu uma nova dimensão ”, disse Manuel Norte Santo, gerente de vendas da Sociedade Industrial e de Comércio de Azeite (SICA, como é conhecido por suas iniciais em português). Olive Oil Times.

"Não seguimos a evolução da Espanha, Itália e Grécia, porque não tínhamos capacidade de produção e nosso azeite era mais caro porque vinha de olivais tradicionais", acrescentou.

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Antes da construção da barragem, o Alentejo era propenso a secas e incêndios. Poucas fazendas de grande porte estavam operando na região e a maior parte da produção de azeite vinha de fazendas familiares, que cultivam apenas variedades locais, como Galega, Cordovil e Carrasquenha.

“Antes da construção da barragem de Alqueva, a produção de azeite era realizada em cooperativas e havia três ou quatro cooperativas que engarrafavam o azeite”, Ana Carrilho, gerente de azeite da Esporão Azeites diretor do Centro de Estudo e Promoção do Azeite Alentejano (CEPAAL), disse à Olive Oil Times.

Ela produz azeite na região desde a 1997 e viu exatamente como a barragem do Alqueva transformou o Alentejo.

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"Esses azeites foram vendidos em alguns supermercados ou nas lojas da fábrica", acrescentou. “A marca não era importante para eles e eles não eram muito produtivos. Todos os anos eles produziam quantidades diferentes porque não havia irrigação, então o efeito do fenômeno dentro e fora do ano era muito prevalente. ”

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Tudo isso começou a mudar de 2000 para 2003, quando a barragem de Alqueva foi construída e os acres do 240,000, uma área do tamanho de San Diego, foram inundados. No 2020, o reservatório será expandido por mais um hectare 180,000.

"Agora, com a barragem de Alqueva, o Alentejo tornou-se a região de azeite mais importante do país", afirmou Norte Santo. "Ele permitiu o plantio de muitos olivais mais intensivos e superintensivos do que antes e os tornou super eficazes porque a água agora está muito barata".

O Alentejo é hoje o lar de 85 por cento dos olivais de Portugal e responsável por 77 por cento de toda a produção de azeite do país. Parte do impulso por trás da ascensão meteórica da região ocorreu em 2011, quando foi lançada uma iniciativa do governo português para impulsionar o crescimento econômico após a crise financeira de 2008.

Curtis Cord com Ana Carrilho

Como incentivo ao investimento na região agrícola recentemente viável, o governo concedeu empréstimos baratos a investidores dispostos a gastar € 500,000 (US $ 695,000) e criar empregos. Isso inicialmente trouxe algumas das gigantes empresas espanholas, muitas das quais eram atraídas por terras baratas, capital fácil e água abundante.

“Um dos problemas deste investimento para produtores e investidores portugueses foi que muitas grandes empresas espanholas se voltaram para o Alentejo e começaram a plantar seus próprios campos de azeitonas e a construir suas próprias instalações lá”, disse Norte Santo.

"Os investidores espanhóis representam metade da produção alentejana", acrescentou. "Eles foram os principais beneficiários deste investimento português e, no processo, essas grandes empresas espanholas criaram uma concorrência desleal para pequenos produtores portugueses".

Essas empresas produzem azeite a granel fabricado principalmente a partir de Arbequina e Hojiblanca, bem como misturas multi-variedades que são produzidas com outros azeites importados.

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Essa produção em larga escala prejudicou os produtores tradicionais de azeite, pressionando seus preços de venda, enquanto o governo não forneceu nenhuma ajuda financeira; portanto, seus custos de produção permaneceram os mesmos.

"É claro que eles não podem produzir pelo mesmo preço que os grandes produtores, porque são olivais intensivos e altamente produtivos", disse Carrilho. “Os produtores mais velhos às vezes têm menos de árvores 250 por acre em comparação com os bosques intensivos que têm quase árvores 1,000 por acre.”

Isso levou muitos agricultores tradicionais a abandonarem suas terras ou a venderem a esses produtores superintensivos.

"Imagine como eles podem ganhar dinheiro se não venderem pelo preço mais alto", disse Carrilho. "O azeite ainda é uma commodity e eles não têm como vender essas garrafas de azeite, então precisam vender pelo melhor preço e o melhor preço não lhes basta."

Barragem do Alqueva

Por seu lado, o Esporão Azeites compra apenas variedades de azeitonas locais de agricultores locais.

“Temos contratos com pequenos produtores comprar azeitonas para fazer nosso próprio azeite ”, disse Carrilho. “É claro que temos que pagar mais, mas é assim que fazemos as coisas. Queremos preservar as nossas próprias variedades e queremos que os nossos azeites sejam diferentes e mostrem o que podemos fazer no Alentejo. ”

O Esporão Azeites engarrafa mais de um milhão de litros de azeite por ano e investe fortemente em sua marca para garantir que seus azeites se destacem nas prateleiras. Isso ajudou a tornar a empresa a principal vendedora de azeites premium em Portugal, mas eles estão longe de ser a norma.

Parte do problema para os produtores tradicionais é que os consumidores portugueses estão olhando principalmente para os preços do azeite.

"As pessoas ainda se concentram no preço e nas maiores marcas", disse Carrilho. “Por exemplo, o Sovena marcas, eles estão espalhados pelas prateleiras dos supermercados com um preço muito competitivo. As prateleiras estão cheias de suas duas marcas e quase não há espaço para o petrazeite tradicional e, quando existe, a diferenciação de preços é enorme, às vezes o dobro ou mais. ”

Apesar dos desafios para os produtores tradicionais que foram trazidos para a região pela barragem, sem ela a qualidade do azeite português também não teria aumentado.

“No final das contas, foi uma coisa muito boa porque as pessoas são mais competitivas e a qualidade aumentou agora como resultado”, disse Carrilho. “A produção de azeite era feita da maneira tradicional antes e, depois que a barragem chegou, as pessoas ficaram mais interessadas em plantar de maneira diferente e plantar mais, além de construir novas e mais modernas usinas que usavam azeite com melhor qualidade”.

No entanto, Carrilho e muitos outros produtores locais estão preocupados com o fato de que, apesar do aumento de sua qualidade geral, em breve serão superados pelos concorrentes superintensivos. A menos que o governo português atue em breve, disse ela, ainda mais essas fazendas locais serão afastadas.

"Bem, é a nossa herança", disse ela. "Se o governo português não fizer nada, ele desaparecerá, tenho certeza."