Gennaro Santoro, um vinicultor de 75 anos de idade, estava cortando as uvas deixadas penduradas após a colheita

O cenário é um dia de outono suave nas vinhas do Santoro Tenuta no Valle d'Itria, uma maravilha agrícola agora o epicentro dos esforços para impedir a propagação de Xylella fastidiosa, uma bactéria vegetal letal que mata milhares de oliveiras aqui em Puglia, o salto da Itália.

Esta é uma epidemia impressionante, e deve ser difícil, se não impossível, superar a dor pela perda de ícones culturais que perduraram por séculos.- Rodrigo Almeida, Universidade da Califórnia em Berkeley

Gennaro Santoro, um vinicultor de 75 anos, estava cortando as uvas deixadas penduradas depois da colheita. Sua vinha é cercada por pomares de oliveiras e ele tende a azeitonas ao redor da vinícola da tenuta.

Eu conheci Gennaro de visitas anteriores ao Valle d'Itria e parei para ouvir seus pensamentos sobre a Xylella, uma doença maligna que se espalha na Europa, vinda do Novo Mundo e que é assunto de uma Olive Oil Times series.

Os cientistas comparam o que está acontecendo hoje entre os pomares de oliveiras com o que aconteceu no final da 1800 na Europa com uvas para vinho. Um inseto semelhante a pulgão, a uva Phylloxera, foi trazida do Novo Mundo para a Inglaterra e causou a morte nas vinhas da Europa.

O próprio vinhedo de Gennaro Santoro data daquele período em que a filoxera invadiu a França e se espalhou pelo resto da Europa. Durante várias décadas Puglia foi intocada pela filoxera e tornou-se rica abastecendo a Europa carente de vinho.

Gennaro Santoro (Fotos: Cain Burdeau para Olive Oil Times)

"Sim, vou falar sobre isso, sobre a Xylella", Gennaro disse amavelmente. "Mas deixe-me mostrar-lhe primeiro as videiras autóctones que plantamos!" Ele é um agricultor erudito de origem suíço-italiana cuja família remonta gerações neste distrito, uma palavra italiana para uma pequena comunidade rural ou aldeia.

Com formação em biologia e alguém mergulhado na história local, sua turnê durou uma hora divertida.

Ele passeava pelas fileiras de videiras, agitava o cortador de poda no ar e, durante todo o tempo, recontava as propriedades feudais, masserie fundada por ex-soldados romanos e subseqüentes revoltas camponesas; e como eventualmente o trabalhadoresos camponeses tomaram posse do vale.

Olhando para as colinas verdes correndo com paredes de pedra, ele ofereceu cada vez mais história.

“Foi aí que os monges bizantinos pararam para dar água aos seus rebanhos durante a transumância. Você vê, um Foggia é uma vala longa que eles cavaram para levar água da chuva para a Murgia, onde não há rio nem poços. Havia um foggia aqui, e foi chamado Sauro.

Voltamos ao meu veículo no pequeno estacionamento atrás da vinícola de sua família, onde crescem algumas oliveiras. O sol estava se pondo e a hora do jantar se aproximava.

“Mas e a Xylella?”, Perguntei novamente.

Ele estremeceu. "Está tudo errado. Você não pode cortar todas as oliveiras. Devemos procurar viver com a doença, como os agricultores sempre fizeram ”.

Ele era otimista, no entanto, e certamente não achava que as oliveiras que pontilham seu pedaço de campo seriam vítimas de Xylella e morreriam.

"Não estamos preocupados com as nossas árvores morrendo porque somos orgânicos", disse ele com confiança. “Ninguém usa herbicidas ao nosso redor porque é proibido”. Antes de se despedir, ele acrescentou: “Você não pode comandar a natureza. Mas você pode se adaptar.

Seus sentimentos sobre Xylella chegam ao cerne de um debate científico e agronômico em Puglia, a região produtora de azeitonas mais produtiva da Itália.

Os últimos cinco anos foram divididos com as manchetes da Xylella, protests, intriga política e uma estratégia de terra arrasada que viu o corte raso de milhares de olive trees in Salento, uma área plana e ricas em olivais do sul da Puglia.

"Esta é uma epidemia impressionante, e deve ser difícil, senão impossível, superar o luto pela perda de ícones culturais que perduraram por séculos", disse Rodrigo Almeida, especialista em Xylella da Universidade da Califórnia em Berkeley.

Agora, cinco anos depois da tragédia, está se tornando cada vez mais ameaçador que a batalha para erradicar a Xylella possa ter sido perdida e os cientistas temem que sua disseminação possa agora ser imparável e potencialmente se espalhar mais rápido.

Cientistas analisam amostras de oliveira para Xylella fastidiosa

Alexander Purcell, outro especialista em Xylella da UC-Berkeley, disse que a doença é "tão prevalente na maioria dos casos de Salento que a erradicação da Xylella não é mais considerada possível".

Em dezembro, Vytenis Andriukaitis, o Comissário Europeu responsável pela Saúde e Segurança Alimentar, advertiu que a Xylella havia se tornado “a maior crise fitossanitária enfrentada pela União Européia por muitos anos”. Ele fez seus comentários em Paris.

O que fazer então? Cortar ou não cortar as oliveiras doentes e seus vizinhos? É aqui que os cientistas estão divididos.

Por enquanto, a estratégia continua sendo reduzir e erradicar as árvores doentes em áreas onde as autoridades estão tentando conter a disseminação da doença, uma área onde estão as vinhas e as oliveiras de Gennaro Santoro.

A doença apareceu na região há cerca de cinco anos, quando agricultores e cientistas começaram a investigar o súbito escurecimento das folhas de oliveira em árvores perto do porto de Gallipoli, em Salento.

A icónica oliveira é uma sempre-viva - por isso, qualquer escurecimento é motivo de alarme.

Desde que a Xylella fastidiosa foi declarada culpada em 2013, a UE exigiu que a Itália realize uma eradication program para parar a propagação.

Quer seja a falta de ação da Itália ou a pura natureza da bactéria, os esforços de erradicação falharam. E a Xylella está em marcha.

Até agora, neste ano, centenas de novas árvores estão sendo derrubadas em áreas não muito distantes dos vinhedos de Santoro.

O número de árvores infectadas quadruplicou em um ano na zona de contenção crítica, de acordo com a agência de notícias italiana, ANSA.

Outro desenvolvimento agourento está ocorrendo em todo o Mediterrâneo: As oliveiras na Espanha continental estão começando a morrer devido à Xylella, de acordo com as autoridades espanholas e reportagens. A Espanha é o maior produtor mundial de azeite.

Até agora, porém, Puglia é onde a morte foi mais feroz.

Dezenas de milhares de árvores foram infectadas e milhares reduziram para evitar a propagação da doença ou estão morrendo devido à infestação.

"A única maneira de combatê-lo é a completa erradicação das árvores infectadas e seus arredores, uma vez que até agora não existe tratamento para as bactérias", disse Andriukaitis, o comissário da UE, em um e-mail para Olive Oil Times.

Ele acrescentou que a doença poderia piorar devido às mudanças climáticas e à globalização do comércio.

“Como as pragas não respeitam fronteiras, todos devem desempenhar o seu papel para manter as plantas saudáveis ​​em toda a UE e evitar consequências sérias para a nossa agricultura, a nossa economia e as nossas comunidades locais”, disse ele.

Nas áreas de Puglia, onde a bactéria já causou estragos e onde os cientistas dizem que ela não pode mais ser erradicada, os agricultores são obrigados a lidar com a bactéria.

"A coexistência com essa doença é uma meta que todo o setor quer alcançar", disse Marco Scortichini, bacteriologista de plantas do Conselho de Pesquisa Agrícola e Análise da Economia Agrícola, um braço de pesquisa italiano especializado em olivicultura.

"A redução da incidência de bactérias não será impossível", disse ele em entrevista por telefone. "A coexistência é algo que pode ser alcançado."

"Não duvido que seja a Xylella (matar árvores)", disse Christos Xiloyannis, fisiologista de plantas da Universidade de Basilicata, em entrevista por telefone. "É uma questão sobre como intervir."

Os fundos se concentraram em compreender e combater a doença, e estudos científicos foram publicados analisando a Xylella de quase todos os ângulos: como ela se espalha? Como isso estrangula os tecidos das plantas? Quais variedades são resistentes? Qual a melhor forma de pulverizar contra a bactéria? Como enxertar árvores infectadas? Como monitorar a infestação?

A ciência tem respostas para muitas dessas questões urgentes e importantes descobertas foram feitas. Talvez a descoberta mais importante tenha sido que algumas variedades de azeitonas são naturalmente resistentes à Xylella - um fato que dá esperança a muitos agricultores que agora estão replantando com uma variedade Leccino resistente.

Mas há outros projetos em andamento também. Por exemplo, alguns agricultores estão procurando reabastecer seus pomares enxertando os estoques resistentes à Xylella em troncos velhos.

Medidas para combater o vetor, uma spittlebug, foram implementados também. Os proprietários de terras agora enfrentam pesadas multas por não lavrar ou cortar a grama em seus campos para matar as cigarrinhas que crescem em ervas daninhas.

Um experimento para infectar artificialmente uma árvore com Xf, parte dos esforços para encontrar variedades resistentes de azeitonas

Entre os promissores trabalhos de campo está um Scortichini trabalhando em Salento. Seu último estudo, publicado em abril na revista científica Phytopathologia Mediterranea, mostrou que um spray à base de cobre estava mostrando resultados positivos no combate à bactéria. Outros cientistas questionaram as descobertas do estudo, longe de conclusivas.

"Quando se trata de árvores, florestas, você não pode derrubá-las", disse Scortichini.

Esta é uma declaração comum entre agrônomos, cientistas e agricultores. Dizem que as oliveiras são diferentes de outras culturas infectadas - seja animal ou vegetal.

Por quê? Porque são árvores frutíferas perenes únicas que podem sobreviver a séculos. Neste sentido, esta doença da azeitona está numa escala diferente da doença da vaca louca na Grã-Bretanha e até mesmo o surto de filoxera. Sob esse ponto de vista, cortar árvores não é a solução e não é viável.

"Nosso conselho é voltar ao campo e passar tempo cultivando", disse Xiloyannis. “Nós nunca fomos capazes de erradicar doenças que apareceram nos últimos anos 30-40.”

Ele disse que é muito provável que a Xylella tenha eclodido em Salento porque os pomares de oliveiras haviam sido abandonados e mal geridos, tornando-os suscetíveis a patógenos.

Em parte, a União Européia é culpada por isso, ele disse, porque encorajava os agricultores a cultivar dessa maneira.

Xiloyannis disse que está trabalhando com os agricultores para melhorar suas práticas de terra para afastar a doença - um eco do que Gennaro Santoro, o vinicultor, disse sobre sua confiança em suas árvores. A partir de abril, as árvores no vinhedo Santoro não foram infectadas, disse seu filho Marco Emilio Santoro. Olive Oil Times.

Xiloyannis disse que cortar e replantar novas azeitonas simplesmente não é viável em muitas áreas de Puglia e não há garantia de que cortar árvores velhas e substituí-las por uma variedade resistente funcionará em terrenos difíceis.

Ainda assim, plantar o Leccino e possivelmente outras variedades resistentes à bactéria, por enquanto, parece ser a única maneira de combater a Xylella, dizem alguns cientistas.

"No momento, a única coisa possível que parece funcionar, embora os dados ainda sejam preliminares, parece estar plantando variedades resistentes de azeitonas", disse Enrico Bucci, pesquisador de biologia de sistemas da Universidade de Temple, por e-mail.


Xylella Marches On: Lethal Olive Disease Discovered in Central Spain

A Xylella fastidiosa, uma bactéria vegetal nativa da América Central que causa doenças sérias, muitas vezes letais, continua a matar dezenas de milhares de oliveiras na região de Puglia, no sul da Itália, e também está prestes a ampliar seu limite mortal na bacia do Mediterrâneo. Novos relatórios nesta primavera da Itália e da Espanha são sombrios.


Este é o foco de Donato Boscia, um dos principais pesquisadores do surto de Xylella no Instituto de Proteção de Plantas Sustentáveis ​​em Bari.

"Não há cura para a Xylella neste momento", disse ele em entrevista por telefone.

Por enquanto, ele está trabalhando em Salento para encontrar cultivares de azeitona resistentes à bactéria. Ele disse que a pesquisa mostrou que as variedades Leccino e Favolosa são resistentes e ele está otimista que muitas outras podem ser também.

A perspectiva deste remédio estranhamente remonta à filoxera.

Ambas as pragas são nativas das Américas. Ambas causam folhas a marrom e morrem, estrangulando e matando sua planta hospedeira, e ambos seguem em frente para encontrar a próxima vítima.

No final, a Europa aprendeu a viver com filoxera, mas somente depois que quase todos os vinhedos foram replantados com porta-enxertos americanos selvagens que são resistentes aos insetos que destroem a raiz.



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