Enquanto os sócios da River Run planejavam o futuro negócio da empresa na Flórida, na 2014, eles se viram em busca de novos caminhos para explorar. "Nós temos milho, temos vacas, vamos tentar algo diferente", lembrou Mike Casey, sócio-gerente da River Run Olive Oil. O interesse deles foi despertado pela florescente indústria de azeite da Califórnia e se perguntou se produzir azeitonas no sudeste dos Estados Unidos poderia ser possível. Eles pediram a Casey e sua esposa Connie para investigar.

Estamos dando pequenos passos. Temos que chegar primeiro ao azeite.- Mike Casey, River Run Olive Oil

A pesquisa do casal Casey levou-os em uma viagem pelo país para explorar as operações na Geórgia, Califórnia, Texas e Arizona. Com base em sua própria pesquisa independente, eles entenderam que a latitude da Flórida Central era fortuitamente situada para o cultivo da oliveira. Depois de aprender sob a orientação dos produtores, eles decidiram determinar mais específicos sobre as condições em suas próprias áreas.

Casey conferenciou com várias estações meteorológicas ao redor do local para seus bosques propostos. Ele descobriu que a área normalmente experimenta horas de resfriamento 500-700 por ano, onde a temperatura fica em aproximadamente 50 ° F (10 ° C) com consistência relativa. Este período permitiria que uma janela colocasse as árvores em repouso. "As estrelas estavam se alinhando", disse Mike Casey.

Ainda assim, Connie se perguntou: "Se você for bem sucedido e cultivar as árvores, o que diabos você vai fazer com todo o petróleo?" River Run Olive Oil nasceu. Com a ajuda de Connie e a educação obtida por consumidores, produtores e chefs, a nova empresa estabeleceu um plano para iniciar suas próprias plantações.

Casey enfatizou continuamente a crescente importância da indústria de azeite do Sudeste, afirmando que ela só existe há aproximadamente 6-7 anos. Para uma cultura que tem crescido por milênios, isso é apenas um pontinho no tempo. "Há vários graus de conhecimento", disse ele, explicando quais fontes foram mais importantes para embarcar no ambicioso projeto.

Ele atribuiu uma grande gratidão aos produtores da Geórgia e Jennifer Gillett-Kaufman, da Universidade da Flórida (UF), e Louise Ferguson, graduada da UF que serviu como editora do Manual de Produção de Oliveiras. Casey também citou Bruce Golino, do viveiro de oliveiras de Santa Cruz, Jim Etters, do olive oil Company, Adam Englehardt, da Associação Americana de Produtores de Azeite e a equipe do Corto Olive Oil. Ele disse que, com o conhecimento fornecido por esses colegas competentes, sentiu-se à vontade para "deixar a cautela ao vento" até certo ponto, em vez de deixar a terra disponível parada, sem uso.

Casey também enfatizou a natureza de tentativa e erro dos esforços necessários para construir esse novo setor. O transporte de novas árvores provou ser um adversário inicialmente de mau agouro, uma vez que a propagação só ocorre no Ocidente. A equipe originalmente optou por árvores menores para economizar nos custos de transporte, mas, como Casey explica, “quanto menor a árvore, maior a taxa de mortalidade”. Novas árvores sofreram nas mãos da longa jornada para a Flórida. O povo da Califórnia tentou explicar isso, mas éramos ingênuos e ignorantes ”. Algumas lições são melhor aprendidas através da experiência.

Ao plantar as árvores, Casey lembrou que “foram para a terra plana e árida”, tirando uma página de seus colegas na Califórnia. No entanto, eles logo descobriram que as condições na Flórida variam das da Costa Oeste, onde as chuvas medem 14 polegadas por ano para o 40 da Flórida. A umidade da Califórnia normalmente é de 20-30 por cento, enquanto a da Flórida pode variar de 80-90 por cento. Embora a umidade e a umidade possam crescer rapidamente, elas também representam um obstáculo, pois Casey logo lutou contra uma “proliferação de ervas daninhas”, observando que “as ervas daninhas crescem mais rápido que as árvores”.

Ele retransmitiu a curva de aprendizado sobre o domínio das variáveis ​​de plantio, umidade e herbicida. Ao aperfeiçoar seu método, ele observou que eles causaram alguns danos causados ​​por herbicidas em árvores jovens e precoces. Essa experiência ensinou à equipe que plantar terra, em vez de sujeira intocada, ajudaria a combater essa “pressão pesada de ervas daninhas” e que “uma vez que tivessem grama e gramado estabelecidos, as ervas daninhas seriam mínimas”. A grama também distrai os insetos do banquete das oliveiras. Mesmo com essas medidas, as áreas ideais para o plantio mudaram com as condições climáticas. Um ano após o plantio de suas primeiras árvores, o furacão Irma tomou o estado de assalto, fazendo com que os lençóis freáticos subissem. Isso levantou preocupações adicionais a serem contabilizadas ou.

Os novos bosques incorporam muitas das mais recentes tecnologias para ajudar a lidar com as inúmeras variáveis ​​presentes na execução bem-sucedida de uma operação de oliva. Há uma estação meteorológica em cada um dos bosques de River Run medindo o vento, a umidade e a evaporação, e manipulando um sistema de irrigação computadorizado baseado em condições. Há uma sonda para cada quarenta acres de árvores.

Com base nas projeções da Califórnia, a Casey estima que cada árvore deva produzir 15-40 libras de azeitonas por ano, uma ampla gama respondendo pela incerteza relativa. Os bosques foram predominantemente plantados na moda de super-alta densidade (SHD), embora incorporem um modelo europeu para árvores maiores e mais velhas na entrada da fazenda. Isso permite aos pesquisadores da UF uma oportunidade de comparar os dois modelos e os moradores das áreas vizinhas para, potencialmente, participar de um programa de escolha própria no futuro. Casey observa que a rusticidade das oliveiras significa que elas são bem construídas para essa experimentação.

"Quando você faz a eleição para alta densidade, você faz a eleição para ser mecânico", Casey apontou Os pomares são plantados com uma variedade de variedades, incluindo Arbequina (o que Casey chama, "o burro de carga da indústria de azeitona"), Arbosana e Koroneiki, alternando em linhas para maximizar seu potencial de polinização. Isso também representou um desafio, já que Casey e sua equipe descobriram que alguns polinizadores não conseguiram prosperar em temperaturas mais baixas. Eles sofreram danos se recuperando de invernos frios, embora Casey alega que se os produtores "ficarem longe por um tempo [eles] terão alguma recuperação".

Eventualmente, adaptando o conhecimento que adquiriram de suas contrapartes na Califórnia a suas condições distintas na Flórida, os pomares de River Run puderam reduzir seus danos anuais de 25 por cento para 12: “O tempo não estava do nosso lado para o transplante”.

Ele também atribui muito sucesso aos pesquisadores da UF que estiveram no bosque, colhendo inúmeras amostras todo domingo para fins de pesquisa. "Estamos muito felizes por ter esse tipo de relacionamento."

As preocupações de Casey são predominantemente de sediar sua primeira colheita, esperada para o próximo ano. Quando chegar a hora, ele observou que não haverá problemas em encontrar instalações na área para o moinho de azeite de alta qualidade. Ele alega que a região Sudeste é “muito moída” e que há “mais usinas do que azeitonas”. Muitas estão próximas, de Ocala e Live Oak a Valdosta. Eles também hospedam planos de cooperação bem-sucedidos e têm relacionamentos preexistentes com a empresa. Dado o fato de que eles investiram tanto dinheiro em suas operações de plantio e crescimento, ele atualmente não tem nenhuma intenção de construir uma usina proprietária na propriedade de River Run.

Casey é um agricultor testado e comprovado, cujo foco está em produzir o melhor produto do que nos canais de varejo e marketing mais abaixo na cadeia. "Estamos dando pequenos passos", explicou ele. Antes de considerar estes próximos passos, eles primeiro precisam fazer as árvores crescerem. Quanto ao lugar de River Run no mercado maior, Casey humildemente afirmou: "Somos tão pequenos - tenho certeza de que a Publix vende mais petróleo em um dia do que conseguimos fazer em um ano".

Algum dia eles planejam penetrar no mercado de especialidades, com seu potencial de crescimento nas áreas metropolitanas da Flórida, mas, como Casey observou, “temos que chegar primeiro à oliva.” Seu compromisso de construir uma base firme para o restante da indústria do Sudeste crescer em cima pode provar ser um impacto que Casey ainda tem que perceber.




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