Secretário de Agricultura Luís Medeiros Vieira (Foto de Ivan Markelov para Olive Oil Times)

Portugal está esperando uma queda de 15 por cento em seu rendimento de azeite neste ano. No entanto, apesar do decréscimo, há um sentimento de otimismo na sétima maior produtora de azeite do mundo, à medida que trechos de terras anteriormente em olive cultivation.

Graças ao trabalho notável que tem sido feito pelos nossos olivicultores e empresários agrícolas, foi possível passar de um cenário deficitário para uma situação que gera excedentes.- Luís Medeiros Vieira, Secretário de Estado da Agricultura e Alimentação

Os produtores portugueses estão experimentando um ano de folga nesta campanha, mas ainda conseguiram produzir 115,00 toneladas de azeite, de acordo com dados do International Olive Council. Isto representa um aumento de 65 por cento em relação ao ano anterior e é o segundo maior rendimento para Portugal na última meia década.

Luís Medeiros Vieira, secretário de Estado da Agricultura e Alimentação, disse Olive Oil Times que a pequena nação ibérica experimentou um crescimento substancial no setor de produção de azeite, passando de importador líquido a exportador líquido no espaço de uma década.

"Dez anos atrás, Portugal era um país com um déficit de azeite", disse ele. “Na última década, graças ao notável trabalho realizado pelos nossos olivicultores e empresários agrícolas, foi possível passar de um cenário deficitário para uma situação que gera excedentes.”

Uma grande parte deste crescimento deveu-se a desenvolvimentos agrícolas na região sul do Alentejo. Estendendo-se desde o Oceano Atlântico até à fronteira espanhola, o Alentejo representa mais de um quarto da área terrestre do país e é o lar de cerca de 85 por cento dos olivais de Portugal.

Luís Medeiros Vieira (Foto de Ivan Markelov para Olive Oil Times)

“Esta é uma região que cresceu muito fortemente nos últimos anos, porque fez um investimento muito significativo em irrigação, em barragens para retenção de água e irrigação de novos olivais”, disse Medeiros Vieira.

Um projecto notável que permite que os olivais prosperem numa região que enfrenta condições cada vez mais quentes e secas é o Alqueva Dam. Localizada no rio Guadiana, no noroeste do Alentejo, a represa criou o maior lago artificial da Europa.

Este novo reservatório irriga agora um pouco mais do que 240,000 acres de terra e está programado para aumentar a sua capacidade total de irrigação por um acréscimo adicional de 180,000 por 2020.

De acordo com a EDIA, uma empresa pública responsável pela construção da barragem, o reservatório de Alqueva pode fornecer aos agricultores água suficiente durante quatro anos sem chuva.

"Temos água suficiente para o ponto quando estou com cinco anos de seca e não me preocupo com a água", disse José Dariush Leal de Costa, um fazendeiro local, à Reuters.

No entanto, nem todos nesta região que estão mergulhados em tradições de longa data são a favor da expansão. Ativistas ambientais alertam que as áreas recém-inundadas destruirão os habitats da vida selvagem e que terras mais produtivas estimularão o uso crescente de práticas agrícolas intensivas e poluentes.

Em um lugar onde a cortiça ainda é colhida usando machados artesanais locais e o investimento agrícola tem sido baixo ao longo dos anos, os agricultores vitalícios estão céticos quanto a novos investimentos de grandes empresas.

Alguns, como José Núncio, presidente da Federação Nacional de Irrigadores de Portugal, temem que o controle central da distribuição de água pela EDIA prejudique os agricultores e solicite a gestão da barragem por uma cooperativa.

foto: Curtis Cord

"Os agricultores devem ter a possibilidade de escolher se a rede secundária do bloco de irrigação em que estão integrados é gerida centralmente ou por uma associação de irrigadores", disse ele a uma estação de rádio local.

José Salema, presidente-executivo da EDIA, é rápido em dissipar esses tipos de críticas. Ele chamou o projeto de “barreira verde à desertificação” e disse que a maneira mais eficiente de gerenciar o uso da água do reservatório é central.

Salema também afirmou que a barragem de Alqueva aumenta a consciência ambiental. Ele apontou para novos investimentos em irrigação por gotejamento como prova de que os agricultores estão levando a conservação da água com a mesma seriedade, apesar da linha de vida criada pela represa.

Alguns produtores locais de azeite estão preocupados com a proliferação do high-density farms criadas por empresas multinacionais nos novos terrenos irrigados. O Alentejo desenvolveu uma reputação internacional pelos seus premiados óleos DOP, feitos com variedades indígenas como Galega, Bical e Cordovil. Há preocupações de que a produção em massa de Arbequina e Hojiblanca, de produção intensiva, para exportação a granel, “enfraqueça” a reputação suada da região.

Enquanto isso, é difícil argumentar contra os resultados econômicos da barragem. O desemprego no Alentejo caiu para 8.4 por cento no ano passado, bem abaixo da média nacional, e a barragem recebeu muito do crédito.

"Há mais empregos, novas colheitas, o que é sempre bom para a região", disse Helder Martins, um fazendeiro local, à Reuters.

Enquanto a represa e o reservatório trazem um alívio muito necessário para uma área que sofreu um grave incêndio no início do ano, o secretário Vieira disse que os olivicultores e agricultores devem continuar a inovar, pois os problemas causados ​​pelas mudanças climáticas continuarão.

“A mudança climática representará desafios para a agricultura em termos gerais”, disse ele. "Temos que encontrar maneiras de mitigar os efeitos, já que não podemos resolver totalmente essas situações."

“Por um lado, a retenção de água, investindo em infraestruturas como barragens; e, por outro lado, encontrar variedades mais ajustadas e resistentes à seca ”, acrescentou. "No fundo, é isso que estamos fazendo."




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