Foto cedida por Nsandre

Desde a sua conclusão, há quase duas décadas, a barragem de Alqueva mudou a face da cena agrícola alentejana.

A região do sul de Portugal, que se estende desde o Oceano Atlântico até a fronteira com a Espanha e compreende quase um quarto da massa de terra do país, há muito tempo abriga os tradicionais produtores de azeite de Portugal.

É a nossa herança. Se o governo português não fizer nada, vai desaparecer, tenho certeza.- Ana Carrilho, diretora do CEPAAL

Aqui, em uma paisagem definida por colinas onduladas, cerrados modestos e pequenos bosques de árvores nativas, a indústria local de azeite atingiu um ponto de inflexão.

“Desde a construção da barragem do Alqueva the olive oil sector in Portugal assumiu uma nova dimensão ”, disse Manuel Norte Santo, gerente de vendas da Sociedade Industrial e Comercial do Azeite (SICA, como é conhecido por suas iniciais em português), Olive Oil Times.

"Nós não seguimos a evolução da Espanha, Itália e Grécia, porque não tínhamos capacidade de produção e nosso azeite era mais caro porque vinha de todos os olivais tradicionais", acrescentou.

Antes da construção da barragem, o Alentejo estava propenso a secas e incêndios florestais. Poucas fazendas de grande porte estavam operando na região e a maior parte da produção de azeite veio da agricultura familiar, que cultivam apenas variedades locais, como Galega, Cordovil e Carrasquenha.

“Antes da construção da barragem de Alqueva, a produção de azeite era feita em cooperativas e havia três ou quatro cooperativas que engarrafavam o azeite”, explica Ana Carrilho, gerente de azeite Esporão Azeites e director do Centro de Estudos e Promoção dos Azeites do Alentejo (CEPAAL), Olive Oil Times.

Ela produz azeite na região desde a 1997 e viu exatamente como a barragem de Alqueva transformou o Alentejo.



"Estes azeites foram vendidos em alguns supermercados ou na loja da fábrica", acrescentou. “O branding não era importante para eles e eles não eram muito produtivos. Todos os anos produziam quantidades diferentes porque não havia irrigação, por isso o efeito do fenómeno de um ano e outro fora do ano era muito prevalente. ”

Tudo isto começou a mudar de 2000 para 2003, quando a barragem de Alqueva foi construída e 240,000 acres, uma área do tamanho de San Diego, foram inundados. Por 2020, o reservatório será expandido por mais 180,000 acres.

“Agora, com a barragem de Alqueva, o Alentejo tornou-se a mais importante região de azeite do país”, afirmou o Norte Santo. "Permitiu que muitos olivais mais intensivos e superintensivos fossem plantados e tornaram super eficazes, porque a água agora é muito barata".

O Alentejo é hoje o lar de 85 por cento dos olivais de Portugal e responsável por 77 por cento de toda a produção de azeite do país. Parte do impulso por trás da ascensão meteórica da região veio na 2011 quando uma iniciativa do governo português foi lançada para impulsionar o crescimento econômico após a crise financeira da 2008.

Curtis Cord com Ana Carrilho

Como incentivo para investimentos na região agrícola recentemente viável, o governo forneceu empréstimos baratos para investidores dispostos a gastar € 500,000 ($ 695,000) e criar empregos. Isso inicialmente trouxe algumas das gigantes companhias espanholas, muitas das quais eram seduzidas por terras baratas, capital fácil e água abundante.

“Um dos problemas deste investimento para os produtores portugueses e para os investidores portugueses foi o facto de muitas grandes empresas espanholas terem recorrido ao Alentejo e terem começado a plantar os seus próprios campos de oliveiras e a construir as suas próprias instalações”, afirmou o Norte Santo.

“Os investidores espanhóis compõem metade da produção do Alentejo”, acrescentou. “Eles foram os principais beneficiários deste investimento português e, no processo, estas grandes empresas espanholas criaram concorrência desleal para pequenos produtores portugueses.”

Essas empresas produzem azeite a granel feito principalmente a partir de Arbequina e Hojiblanca, bem como misturas multi-variedade que são produzidas usando outros óleos importados.

Essa produção em larga escala prejudicou os produtores tradicionais de azeite, reduzindo os preços de vendas, enquanto o governo não forneceu nenhuma ajuda financeira, de modo que seus custos de produção permaneceram os mesmos.

“É claro que eles não podem produzir pelo mesmo preço que os grandes produtores porque são olivais altamente intensivos e altamente produtivos”, disse Carrilho. “Os produtores mais velhos às vezes têm menos de 250 árvores por acre em comparação com os pomares intensivos que têm quase 1,000 árvores por acre.”

Isso levou muitos agricultores tradicionais a abandonar suas terras ou vendê-las a esses produtores superintensivos.

"Imagine, como eles podem ganhar dinheiro se não venderem ao preço mais alto", disse Carrilho. "O azeite de oliva ainda é uma commodity e eles não têm uma maneira de vender essas garrafas de azeite, então eles têm que vender pelo melhor preço e o melhor preço não é suficiente para eles."

Barragem do Alqueva

Por seu turno, o Esporão Azeites compra apenas variedades locais de azeitona dos agricultores locais.

“Temos contratos com small producers para comprar suas azeitonas para fazer o nosso próprio azeite ", disse Carrilho. “É claro que temos que pagar mais, mas é assim que fazemos as coisas. Queremos preservar as nossas próprias variedades e queremos que os nossos azeites sejam diferentes e mostrem o que podemos fazer no Alentejo. ”

O Esporão Azeites engarrafa mais de um milhão de litros de azeite por ano e investe fortemente na sua marca, de forma a garantir que os seus óleos se destaquem nas prateleiras. Isso ajudou a tornar a empresa líder em vendas de azeites premium de Portugal, mas está longe de ser a norma.

Parte do problema para os produtores tradicionais é que os consumidores portugueses estão principalmente a olhar para os preços do azeite.

“As pessoas ainda se concentram no preço e nas maiores marcas”, disse Carrilho. “Por exemplo, o Sovena marcas, eles estão em todas as prateleiras dos supermercados com um preço muito competitivo. As prateleiras estão cheias de suas duas marcas e não há espaço para o petróleo tradicional e, quando há, a diferenciação de preço é enorme, às vezes o dobro ou mais ”.

Apesar dos desafios para os produtores tradicionais que foram trazidos para a região pela barragem, sem ela, a qualidade do azeite português também não teria aumentado.

"No final das contas, foi uma coisa muito boa porque as pessoas são mais competitivas e a qualidade subiu agora como resultado", disse Carrilho. “A produção de azeite de oliva foi feita da maneira tradicional antes e, depois que a barragem chegou, as pessoas ficaram mais interessadas em plantar de maneira diferente e plantar mais, além de construir moinhos novos e mais modernos que produziram óleo com melhor qualidade.”

No entanto, Carrilho e muitos outros produtores locais estão preocupados com o fato de que, apesar do aumento de sua qualidade geral, logo serão superados pelos produtores superintensivos. A menos que o governo português aja logo, disse ela, ainda mais dessas fazendas locais serão expulsas.

"Bem, é a nossa herança", disse ela. “Se o governo português não fizer nada, vai desaparecer, tenho certeza.”




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