José Ventura, director geral e sommelier de azeite da cooperativa de Valpaços (Foto: Pablo Esparza para Olive Oil Times)

A paisagem em redor de Valpaços é uma das colinas ondulantes, com manchas alternadas de florestas de pinheiros, sobreiros, azeitonas, amêndoas e figos. Esta é a paisagem por excelência de Trás-os-Montes, uma região predominantemente rural do interior do Noroeste de Portugal, que é a segunda maior região produtora de azeite do país, apenas depois do Alentejo.

José Ventura, director-geral da cooperativa dos olivicultores de Valpaços, mostrou um Olive Oil Times Repórter os olivais que cercam a aldeia.

Ventura trabalha nesta cooperativa, uma das maiores em Portugal, há mais de 25 anos.

“Comecei quase por necessidade. Meus pais não tinham meios para eu estudar, então trabalhei para a cooperativa e estudei ao mesmo tempo ”, disse ele, dirigindo-se à Fonte Merce, uma das pequenas aldeias levando suas azeitonas para a cooperativa.



"Depois que entrei no mundo do azeite, fiquei apaixonada por ele."

A cooperativa de Valpaços foi fundada em 1952 com apenas membros 28.

Agora, quase sete décadas depois, tem mais de 2,200 associados da cidade de Valpaços e vizinha Mirandela e produz mais de 2 milhões de litros de azeite por ano.

Apesar destes grandes números, a cooperativa conseguiu combinar uma produção de alta qualidade, tornando-se uma das mais renomadas produtoras portuguesas.

Este ano eles won two Gold Awards e dois Prêmios de Prata no NYIOOC World Olive Oil Competition, o mais recente reconhecimento que se soma a vários prêmios obtidos em edições anteriores do concurso.

Produzir azeite de alta qualidade não tem segredos, apontou Ventura. Mas a colheita no momento certo, quando a fruta está no estágio certo de maturação, é fundamental.

Pode parecer fácil. No entanto, reunir uma cooperativa tão grande até este ponto não tem sido uma tarefa direta.

“Houve uma resistência entre alguns membros em colher azeitonas em estágios iniciais, pois achavam que colher mais tarde, quando estão maduros, aumentaria seu desempenho”, lembrou ele.

A fim de mudar a mentalidade das pessoas sobre o momento certo para colher e melhorar a qualidade, a cooperativa foi pioneira de uma medida em Portugal há alguns anos atrás: “Colocamos em prática um sistema de recompensas para os agricultores associados que colhem no início da temporada. Aqueles que colhem cedo, ganham um bônus de 15 centavos por quilo ”, explicou Ventura. “O número de pessoas que aderiram à colheita inicial aumentou de forma constante”.

Portugal, com uma produção de 132,000 toneladas de azeite no ano passado, é o sétimo maior produtor depois da Espanha, Itália, Grécia, Túnis, Turquia e Marrocos, segundo dados do Conselho Internacional do Azeite.

Valpaços, uma cidade com uma população de cerca de 16,000, encontra-se entre as Terras Quentes e as Terras Frias de Trás-os-Montes. “De aqui para o sul, oliveiras e outras árvores frutíferas são cultivadas. Ao norte, também há algumas árvores frutíferas, mas elas cultivam principalmente castanhas ”, explica Ventura.

Ao contrário de outras regiões produtoras de azeite em Portugal, onde os olivais intensivos irrigados foram plantados nos últimos anos, a maioria das explorações nesta área ainda são tradicionais, mantendo uma distância de seis metros entre cada árvore.

“Ser capaz de preservar e manter os olivais tradicionais e não irrigados é a chave para fazer a diferença em termos de qualidade. Esta, e nossas cultivares locais, são as principais características que dão ao nosso azeite um sabor especial ”, disse Ventura, mostrando como oliveiras centenárias se misturam com as plantadas recentemente.

Tal como no resto da região de Trás-os-Montes, Cobrançosa, Madural e Verdeal Transmontana são as principais cultivares cultivadas em Valpaços.

"Continuamos fazendo as novas plantações da mesma forma que costumavam ser feitas há cinco séculos", disse Ventura.

“Em olivais intensivos, os custos são pequenos em comparação com aqui. Embora parte da colheita seja feita com meios mecânicos, grandes partes dela ainda são feitas manualmente e os custos são mais altos. Nós buscamos qualidade. Nunca podemos competir em termos de quantidade com outras regiões. ”

“Portanto, precisamos preservar os tradicionais olivais não irrigados. Esse é meu chamado e minha paixão. ”



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