Sam Shaw (à esquerda) colhendo azeitonas na Georgia Olive Farms

Como a indústria de azeite da Geórgia teve seu início é uma interessante história de caminhos paralelos em direção ao mesmo objetivo. Em um único caminho, a legisladora do estado da Geórgia, Mary Squires, estava procurando maneiras de melhorar a base agrícola do Estado de Pêssego e começou a pesquisar a viabilidade do cultivo de azeitonas. Em outro caminho, alguns fazendeiros da Geórgia estavam procurando uma nova cultura para suplementar seus negócios de mirtilo e tinham a noção de plantar oliveiras.

Pode ter havido polinização cruzada dos dois caminhos ou pode ter sido apenas a perfeita convergência das condições econômicas e climáticas que resultaram no início da nova indústria de azeite da Geórgia.

Em 2000, a Geórgia estava passando por uma seca severa. O Comitê de Recursos Naturais e Meio Ambiente do Senado estava estudando as fontes de água do aqüífero e fez uma viagem de campo às terras do sudoeste da Geórgia. A membro do comitê, Mary Squires, encontrou produtores que atribuíam baixos rendimentos agrícolas não apenas à seca, mas também às mudanças climáticas.

Quando um agricultor observou que precisava encontrar uma cultura resistente à mudança climática, o gene de pesquisa de Squires foi ativado. Como ex-especialista em guerra na Guarda Nacional do Exército da Geórgia, ela havia conduzido muitos estudos de lençol freático, ar, temperatura e solo. Ela "espanou" sua antiga pesquisa, traçou os dados sobre clima, solo e água da Geórgia e começou a procurar por cultivos que crescessem nessas condições.

Mary Squires

Ela percebeu que o clima da Geórgia se assemelhava a um ambiente mediterrâneo e acrescentou azeitonas à sua lista de possíveis plantações. Em uma visita ao Savannah Trustees 'Garden, a primeira fazenda experimental pública do país operada de 1733 a 1748, ela notou uma placa confirmando que as azeitonas já foram cultivadas no local.

Squires conectados com um horticultor de pêssego do United States Department of Agriculture (USDA) e compartilhou sua descoberta de oliveiras. O pesquisador indicou que não houve nenhum ensaio varietal de azeitonas conduzido na região desde os esforços de Thomas Jefferson.

Na 1791, Jefferson adquiriu mudas de oliveiras da Europa e as enviou para a Carolina do Sul para o plantio. Ele disse que entre as plantas, as azeitonas “contribuem mais para a felicidade da humanidade”. Infelizmente, as árvores não prosperaram e o experimento acabou.

O pesquisador do USDA estudou registros históricos e concluiu que a falha da oliveira era devida a temperaturas frias e ao uso de cultivares erradas. Além disso, ela obteve dados indicando que havia varietais 14 que poderiam potencialmente crescer na Geórgia e ela propôs o plantio de um de cada varietal como um teste.

A Squires solicitou uma estimativa de custo e uma proposta formal de pesquisa que ela poderia usar para obter financiamento privado para o projeto. No 2007, o projeto foi financiado e as árvores foram plantadas em uma estufa.

Em 2008, a economia entrou em colapso, os empregos foram perdidos e o pesquisador encontrou uma posição em outro lugar. As árvores foram deixadas sem tratamento e morreram. Squires ficou arrasada com a perda e diz que seu envolvimento na pesquisa com oliveiras “morreu no chão em 2008”.

Seus esforços, em vez disso, voltaram-se para promover a indústria olivícola da Geórgia e dos EUA onde quer que ela fosse e ela “se tornou uma garota-propaganda para as azeitonas”.

Enquanto isso, Shawn Davis, um agricultor de mirtilo da Geórgia, havia consultado o mesmo horticultor do USDA que o Squires. Davis estava prevendo excedentes de culturas de mirtilo e queria se ramificar em novas culturas. Em 2007, ele decidiu usar azeitonas e plantou 14 acres, relataram Jennifer Paire e Curt Harler (Revista Growing, Feb 2011). Davis tornou-se um dos fundadores da George Olive Growers Association.

Jason Shaw

Mais ou menos na mesma época, a família Shaw decidiu experimentar o cultivo de azeitonas. Jason Shaw, agora um representante do estado da Geórgia, diz que ele e seu irmão Sam estavam "sempre interessados ​​em inovação" em sua fazenda. Eles consultaram John Post, um consultor agrícola da Califórnia, e da University of Georgia Cooperative Extension para determinar se as azeitonas poderiam crescer em sua parte do Estado, perto de Lakeland.

Eles foram encorajados a experimentá-lo e instalaram árvores de alta densidade que poderiam ser colhidas pelas mesmas máquinas que usavam na colheita de mirtilo. “Tivemos o inverno mais frio já registrado”, diz Shaw, mas as árvores “chegaram bem. Eles consideraram um bom teste.

Em 2009, Jason, Sam, seu primo Kevin e seu amigo Berrien Sutton formaram a cooperativa Georgia Olive Farms. Sua primeira colheita, e a primeira colheita comercial do estado em vários séculos, ocorreu no final do 2011.

A consultora de oliveiras Nancy Ash realizou um teste de sabor e chamou a extra virgin O azeite de oliva "doce, suave e macio" e o especialista australiano Paul Miller também deram ao azeite uma revisão positiva, relatou Jim Auchmutey na última revista de Atlanta.

Shaw diz que eles receberam grande imprensa e muito apoio para seus esforços de muitos cantos, com a indústria de alimentos e chefs sendo particularmente favorável.

A Georgia Olive Farms está adicionando acres e ainda não está em plena produção, indicou Shaw. Ele acrescentou que eles compraram um pequeno moinho e fizeram a primeira moagem de azeite este ano.

Os proprietários da cooperativa querem ajudar a construir a indústria olivícola da Geórgia e estão oferecendo sua assistência a outros agricultores. Eles providenciarão a compra das árvores Arbequina, Koroneiki e Arbosana e ajudarão no manejo inicial das fazendas de oliveiras, mas alertam os agricultores de que entrar na indústria ainda é arriscado.

Sam e Jason Shaw

Shaw observa que há alguns agricultores adicionando azeitonas aos seus pomares, mas a maioria está esperando para ver se a Georgia Olive Farms tem outro bom ano agrícola. “Todos os olhos estão voltados para nós”, explica Shaw. Ele acredita que, se a safra for boa, haverá um grande salto no interesse dos agricultores.

O coproprietário Berrien Sutton acha que a falta de usinas limitou as plantações de outros agricultores, mas a Georgia Olive Farms estabelecerá um centro de processamento que ajudará outros produtores a começar. Ele espera que, pela 2015, haja mais seis pomares na Geórgia em plena produção. Por 2018, ele espera que 2,000 hectares sejam plantados com "crescimento exponencial" depois disso.

Se as previsões de Sutton se confirmarem, a Geórgia está à beira de uma nova indústria importante. Embora as oliveiras experimentais de Mary Squires tenham morrido anos atrás, seu sonho foi realizado pelos agricultores da Geórgia, que tinham seus próprios sonhos inovadores e intrépidos. Como resultado, hoje há azeite na Geórgia.



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