As azeitonas da missão espalharam-se pela Califórnia desde a sua introdução, no final da 1700, às missões do El Camino Real. Com o tempo eles se tornaram a principal cultivar de azeitonas de mesa e azeite de oliva, tão amplamente cultivada que a Missão está listada como a única cultivar de azeitona dos Estados Unidos no World Catalogue of Olive Varieties. O entendimento era que, apesar de sua origem no Velho Mundo, a Missão era uma cultivar diferente que passou por mudanças genéticas no Novo Mundo e era diferente de qualquer outra. No entanto, as modernas técnicas de impressão digital de DNA sugerem o contrário.

Na última década, bancos de germoplasma de oliveira baseados na bacia do Mediterrâneo (berço ancestral da oliveira) usaram técnicas de DNA para caracterizar, identificar e preservar variedades de azeitonas silvestres e comerciais. Esse trabalho tem sido usado para resolver casos conflitantes de sinônimos (nomes diferentes aplicados a uma única cultivar em locais diferentes) ou homônimos (o mesmo nome de variedade usado para duas cultivares diferentes). No Agbiolab Usamos os mesmos métodos de impressão digital para combinar plantas de azeitona que poderiam ter sido rotuladas erroneamente ou identificadas incorretamente.

Assim, foi surpreendente que amostras de azeitona coletadas de vários pomares de oliveiras da Missão e de árvores antigas compartilhassem uma impressão digital de DNA correspondente à de Picholine Marocaine. Como o próprio nome indica, Picholine Marocaine (não confundir com Picholine da França, ou Redding Picholine dos EUA) é a variedade mais comum no Marrocos. Ele compartilha características agronômicas e morfológicas com azeitonas de missão, e ambos são cultivares de azeitona de dupla finalidade que produzem óleo de boa qualidade.

Poderia este achado genético tentador ser corroborado por registros históricos? As azeitonas da missão são realmente Picholine Marocaine? Por que eles foram escolhidos para as missões do Novo Mundo? Congratulamo-nos com qualquer contribuição que possa lançar alguma luz sobre este enigma.

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