A indústria de azeite da África do Sul é relativamente jovem em comparação com os países europeus que produzem azeite há centenas de anos. Apesar da entrada tardia, no entanto, os azeites sul-africanos comparam-se favoravelmente com alguns dos melhores do mundo, com vários produtores locais recentemente recebendo grandes honras em competições internacionais de azeite.

Como estes azeites continuam a atrair a atenção que merecem no estrangeiro, o paradoxo para a África do Sul é que a procura local é dominada por importações (80% de todo o azeite consumido é importado). Em uma indústria internacional repleta de óleos baratos e de imitação que foram rotulados erroneamente e até sujeitos a manipulação química, existem implicações significativas para o consumidor sul-africano, onde o mercado local é totalmente autorregulado.

A SA Olive (SAO), a associação voluntária que representa a indústria olivícola do país, iniciou um estudo abrangente de pesquisa de mercado para testar e comparar a qualidade dos azeites virgens locais versus importados. O principal objetivo do estudo, que foi realizado na 2011, foi informar o público sobre a verdadeira qualidade dos azeites disponíveis na África do Sul.

Usando parâmetros e tecnologia desenvolvidos pelo International Oliv Council (IOC), o estudo revelou que nenhum dos óleos locais mostrava qualquer sinal de estar abaixo do padrão, enquanto 26 por cento dos óleos importados eram falsamente rotulados como extra virgin. Diversos importadores foram expostos a repassar os azeites inferiores como virgens.

O teste de qualidade do azeite de oliva é especialmente relevante, uma vez que não existem regulamentos ou legislação que rege atualmente as importações de azeite de oliva na África do Sul. Por conseguinte, é importante que os consumidores possam distinguir a qualidade entre as variedades e as marcas de azeite em oferta.

O esquema de Compromisso de Cumprimento (CTC), uma iniciativa da SA Olive, foi desenvolvido para ajudar os consumidores com essa decisão. O selo de aprovação da CTC indica que o petróleo é 100 por cento da África do Sul e que o produtor está comprometido com a rotulagem verdadeira e está em conformidade com os padrões dos Códigos de Prática da SA, que são baseados em padrões internacionais de qualidade. O selo também exibe o ano da colheita, que indica o frescor do óleo.

Outra faceta equivocada da atual indústria de azeite na África do Sul diz respeito ao preço. Há uma percepção comum entre os consumidores de que os azeites de oliva de ponta geralmente alcançam preços mais altos. No entanto, o estudo da SA Olive provou o contrário. Mostrou que o preço médio de todos os azeites testados era R62.68 ($ 7.66) para 500ml. O preço médio para aqueles óleos que podem ser verdadeiramente classificados como extra-virgens foi R65.19 ($ 7.96), para o mesmo volume. Esta é uma pequena diferença a pagar por alguns the best olive oils no mundo.

Uma área em que os preços se tornam motivo de preocupação para os agricultores e produtores sul-africanos relaciona-se com o custo dos azeites importados. Os agricultores europeus recebem milhões de euros todos os anos para subsidiar seus preços e manter a indústria competitiva nos mercados de exportação. O resultado é que os óleos importados, como os da Itália ou da Espanha, costumam ter margens mais altas do que os azeites produzidos localmente, que não se beneficiam de quaisquer subsídios.

Na ausência de regulamentação para controlar o preço e a qualidade das importações, o estudo da SA Olive enfatiza a importância de informar o consumidor sobre os benefícios da escolha de azeites locais.

Da colheita à produção, a natureza de trabalho intensivo da indústria garante oportunidades de emprego para milhares de sul-africanos a cada ano. Outra vantagem que os produtores sul-africanos têm é a latitude. Eles pressionam seus óleos no período de entressafra europeu, quando o petróleo é escasso e a demanda do norte pelo "sabor fresco do moinho" é alta. Os sul-africanos devem ser tão orgulhosos de seus azeites quanto de seus bons vinhos. Educar o público é a chave para reduzir a dependência das importações e garantir que o potencial desse ouro líquido seja compartilhado com todos os sul-africanos.



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