José Ventura, director geral e sommelier de azeite da cooperativa de Valpaços (Foto: Pablo Esparza para Olive Oil Times)

A paisagem ao redor de Valpaços é uma das colinas ondulantes, com trechos alternados de florestas de pinheiros, sobreiros, azeitonas, amêndoas e figos. Esta é a paisagem por excelência de Trás-os-Montes, uma região principalmente rural do interior do noroeste de Portugal, que é a segunda maior região produtora de azeite do país, apenas depois do Alentejo.

José Ventura, diretor geral da cooperativa de olivicultores de Valpaços, mostrou uma Olive Oil Times repórter dos olivais que cercam a vila.

A Ventura trabalha nesta cooperativa, uma das maiores de Portugal, há mais de dez anos.

“Comecei quase por necessidade. Meus pais não tinham meios para eu estudar, então eu trabalhei para a cooperativa e estudei ao mesmo tempo ”, disse ele, enquanto dirigia para Fonte Merce, uma das pequenas aldeias levando suas azeitonas para a cooperativa.



"Quando entrei no mundo do azeite, fiquei apaixonado por ele."

A cooperativa Valpaços foi fundada na 1952 com apenas membros da 28.

Agora, quase sete décadas depois, possui mais de associados da 2,200 da cidade de Valpaços e da vizinha Mirandela e produz mais de um milhão de litros de azeite por ano.

Apesar desses grandes números, a cooperativa conseguiu combinar uma produção de alta qualidade, tornando-se um dos mais renomados produtores portugueses.

Este ano eles won two Gold Awards e dois Prêmios de Prata no NYIOOC World Olive Oil Competition, o reconhecimento mais recente adicionado a vários prêmios obtidos em edições anteriores do concurso.

Produzir azeite de alta qualidade não tem segredos, ressaltou Ventura. Mas a colheita no momento certo, quando a fruta está no estágio certo de amadurecimento, é fundamental.

Pode parecer fácil. No entanto, reunir uma cooperativa tão grande até este ponto não tem sido uma tarefa simples.

“Houve resistência entre alguns membros em colher azeitonas em estágios iniciais, pois pensavam que a colheita posterior, quando madura, aumentaria seu desempenho”, lembrou.

A fim de mudar a mente das pessoas sobre o momento certo de colher e melhorar a qualidade, a cooperativa foi pioneira em uma medida em Portugal há alguns anos 15: “Criamos um sistema de recompensas para os agricultores associados que colhem no início da temporada. Quem colhe cedo, recebe um bônus de centavos 80 por quilo ”, explicou Ventura. "O número de pessoas que aderiram à colheita precoce aumentou constantemente."

Portugal, com uma produção de toneladas de azeite 132,000 no ano passado, é o sétimo maior produtor depois de Espanha, Itália, Grécia, Túnis, Turquia e Marrocos, segundo dados do Conselho Internacional do Azeite.

Valpaços, uma cidade com uma população de cerca de 16,000, fica entre as Terras Quentes (terras quentes) e as Terras Frias (terras frias) de Trás-os-Montes. “Daqui para o sul, são cultivadas oliveiras e outras árvores frutíferas. Ao norte, também existem algumas árvores frutíferas, mas cultivam principalmente castanhas. ”Ventura explica.

Ao contrário de outras regiões produtoras de azeite em Portugal, onde os olivais irrigados intensivos foram plantados nos últimos anos, a maioria das fazendas nessa área ainda é tradicional, mantendo uma distância de seis metros entre todas as árvores.

“Ser capaz de preservar e manter olivais tradicionais e não irrigados é fundamental para fazer a diferença em termos de qualidade. Esta e as nossas cultivares locais são as principais características que conferem ao nosso azeite um sabor especial ”, disse Ventura, mostrando como as oliveiras centenárias se misturam com as plantadas recentemente.

Como no restante da região de Trás-os-Montes, Cobrançosa, Madural e Verdeal Transmontana são as principais cultivares cultivadas em Valpaços.

"Continuamos fazendo as novas plantações da mesma maneira que costumavam fazer há cinco séculos", disse Ventura.

“Nos olivais intensivos, os custos são pequenos em comparação com aqui. Embora parte da colheita seja feita com meios mecânicos, grande parte dela ainda é feita manualmente e os custos são mais altos. Buscamos qualidade. Nunca podemos competir em termos de quantidade com outras regiões. ”

“Portanto, precisamos preservar os olivais tradicionais não irrigados. Esse é o meu chamado e minha paixão. ”



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