Sam Shaw (à esquerda) colhendo azeitonas na Georgia Olive Farms

Como a indústria de azeite da Geórgia começou é uma história interessante de caminhos paralelos em direção ao mesmo objetivo. Por um caminho, a legisladora estadual da Geórgia, Mary Squires, estava procurando maneiras de melhorar a base agrícola do estado de Peach e começou a pesquisar a viabilidade do cultivo de azeitonas. Em outro caminho, alguns agricultores da Geórgia procuravam uma nova safra para complementar seus negócios de mirtilo e tinham a noção de plantar oliveiras.

Pode ter havido polinização cruzada dos dois caminhos ou pode ter sido apenas a perfeita convergência das condições econômicas e climáticas que resultou no início da nova indústria de azeite da Geórgia.

Em 2000, a Geórgia estava passando por uma seca severa. O Comitê de Recursos Naturais do Senado e o Meio Ambiente estudavam as fontes de água dos aqüíferos e viajaram para as terras do sudoeste da Geórgia. Mary Squires, membro do comitê, conheceu produtores que atribuíram baixos rendimentos das colheitas não apenas à seca, mas também às mudanças climáticas.

Quando um agricultor observou que precisava encontrar uma colheita resistente às mudanças climáticas, o gene de pesquisa de Squires foi ativado. Como ex-especialista em guerra da Guarda Nacional do Exército da Geórgia, ela havia conduzido muitos estudos sobre água subterrânea, ar, temperatura e solo. Ela “espanou” sua antiga pesquisa, plotou os dados de clima, solo e água da Geórgia e começou a procurar por culturas que crescessem nessas condições.

Mary Squires

Ela percebeu que o clima da Geórgia se parecia com um ambiente mediterrâneo e acrescentou azeitonas à sua lista de possíveis culturas. Em uma visita ao Savannah Trustees 'Garden, a primeira fazenda experimental pública do país operada de 1733 a 1748, ela notou uma placa confirmando que as azeitonas já foram cultivadas no local.

Escudeiros ligados a um horticultor de pêssego da United States Department of Agriculture (USDA) e compartilhou sua descoberta de azeitonas. O pesquisador indicou que não houve ensaios varietais de azeitonas realizados na região desde os esforços de Thomas Jefferson.

Na 1791, Jefferson adquiriu mudas de oliveiras da Europa e as enviou para a Carolina do Sul para o plantio. Ele disse que entre as plantas, as azeitonas "contribuem mais para a felicidade da humanidade". Infelizmente, as árvores não prosperaram e o experimento terminou.

O pesquisador do USDA estudou registros históricos e concluiu que a falha das oliveiras se devia a temperaturas baixas e ao uso de cultivares erradas. Além disso, ela obteve dados indicando que havia variedades 14 que poderiam crescer potencialmente na Geórgia e propôs plantar uma de cada varietal como teste.

Squires pediu uma estimativa de custo e uma proposta formal de pesquisa que ela poderia usar para obter financiamento privado para o projeto. No 2007, o projeto foi financiado e as árvores foram plantadas em estufa.

No 2008, a economia entrou em colapso, os empregos foram perdidos e o pesquisador encontrou uma posição em outro lugar. As árvores foram deixadas sem tratamento e morreram. Squires ficou arrasada com a perda e diz que seu envolvimento na pesquisa de azeitonas "morreu no solo no 2008".

Seus esforços se voltaram para promover a indústria de azeitonas da Geórgia e dos EUA onde quer que fosse e ela "se tornou uma garota propaganda de azeitonas".

Enquanto isso, Shawn Davis, um produtor de mirtilo da Geórgia, consultara o mesmo horticultor do USDA que Squires. Davis estava prevendo excedentes de safra de mirtilo e queria se ramificar em novas safras. Em 2007, ele optou por azeitonas e plantou hectares 14, relataram Jennifer Paire e Curt Harler (Growing Magazine, fevereiro 2011). Davis tornou-se um dos fundadores da George Olive Growers Association.

Jason Shaw

Na mesma época, a família Shaw decidiu experimentar o cultivo de azeitonas. Jason Shaw, agora representante da Georgia State, diz que ele e seu irmão Sam estavam "sempre interessados ​​em inovação" em sua fazenda. Eles consultaram John Post, um consultor agrícola da Califórnia, e a Extensão Cooperativa da Universidade da Geórgia para determinar se as azeitonas poderiam crescer em sua parte do Estado, perto de Lakeland.

Eles foram incentivados a experimentá-lo e instalaram árvores de super alta densidade que podiam ser colhidas pelas mesmas máquinas usadas na colheita de mirtilos. “Tivemos o inverno mais frio já registrado”, diz Shaw, mas as árvores “deram certo. Eles consideraram um bom teste.

Em 2009, Jason, Sam, seu primo Kevin e seu amigo Berrien Sutton formaram a cooperativa Georgia Olive Farms. Sua primeira colheita, e a primeira colheita comercial do estado em vários séculos, ocorreu no final do 2011.

A consultora de azeitonas Nancy Ash fez um teste de sabor e chamou o azeite extra-virgem de “doce, suave e macio”, e o especialista australiano Paul Miller também deu uma avaliação positiva ao azeite, relatou Jim Auchmutey na última revista de Atlanta.

Shaw diz que eles receberam grande imprensa e muito apoio por seus esforços de vários cantos, com a indústria de alimentos e os chefs sendo particularmente favoráveis.

A Georgia Olive Farms está adicionando uma área cultivada e ainda não está em plena produção, indicou Shaw. Ele acrescentou que eles compraram uma pequena usina e fizeram sua primeira moagem de azeite este ano.

Os proprietários da cooperativa querem ajudar a construir a indústria de oliva da Geórgia e estão oferecendo assistência a outros agricultores. Eles providenciarão a compra das árvores de Arbequina, Koroneiki e Arbosana e ajudarão no gerenciamento inicial das fazendas de oliveiras, mas alertam os agricultores de que a entrada no setor ainda é arriscada.

Sam e Jason Shaw

Shaw observa que há alguns agricultores adicionando azeitonas em seus pomares, mas a maioria está esperando para ver se a Georgia Olive Farms tem outro ano de colheita bom. "Todos os olhos estão sobre nós", explica Shaw. Ele acredita que, se a colheita for boa, haverá um grande salto no interesse dos agricultores.

O co-proprietário Berrien Sutton acha que a falta de usinas limitou o plantio de outros agricultores, mas a Georgia Olive Farms estabelecerá um centro de processamento que ajudará outros produtores a começar. Ele espera que pela 2015, haverá mais seis pomares na Geórgia em plena produção. Com a 2018, ele espera que os hectares da 2,000 sejam plantados com "crescimento exponencial" depois disso.

Se as previsões de Sutton estiverem corretas, a Geórgia está à beira de uma grande nova indústria. Embora as oliveiras experimentais de Mary Squires tenham morrido anos atrás, seu sonho foi realizado pelos agricultores da Geórgia, que tiveram seus próprios sonhos inovadores e intrépidos. Como resultado, hoje existe azeite na Geórgia.



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