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Planta de energía en España alimentada por residuos de aceite de oliva

Febrero 9, 2015
Sukhsatej Batra

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Aunque en su etapa inicial, la nueva planta de energía en Andalucía, España, está generando electricidad, salvando el medio ambiente de toxinas dañinas y preservando el espacio de los vertederos al usar los desechos de la producción de aceite de oliva como combustible.

Financiado por la Unión Europea con socios de Reino Unido, Suecia, España y Grecia, el prototipo de central eléctrica o proyecto Biogas2PEM-FC, es producto de una investigación llevada a cabo en el KTH Royal Institute of Technology de Estocolmo, Suecia en colaboración con PowerCell , una empresa nórdica de tecnologías limpias líder en tecnología de pilas de combustible.

El desarrollo del proyecto Biogas2PEM-FC tardó dos años en completarse. La primera planta de energía prototipo, instalada en una instalación de producción de aceite de oliva operada por la cooperativa de San Isidro de Loja, Granada, cumple su objetivo de producir energía a partir de los desechos generados durante producción de aceite de oliva.

Carina Lagergren, investigadora principal del proyecto en KTH Royal Institute of Technology enfatizó que "Lo más importante fue encontrar una solución para todos los residuos tóxicos que sobraron de la producción de aceite de oliva ”.

Los residuos de aceite de oliva son tóxicos para el medio ambiente; es ácido, muy salino y contiene pesticidas, compuestos orgánicos tóxicos y otros contaminantes peligrosos. El método actual de eliminación de residuos de aceitunas en fosas de lodo es potencialmente dañino para el medio ambiente ya que las toxinas pueden filtrarse a los alrededores.

En lugar de verter los residuos de aceite de oliva en pozos de lodo, los 30 millones de metros cúbicos estimados de aguas residuales producidas anualmente por las almazaras podrían usarse para la producción de biogás, según Per Ekdunge, coordinador del proyecto y vicepresidente de PowerCell.

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Carina Lagergren explicó el proyecto de aceite de oliva al presidente Barack Obama en 2013 (Foto: David Callahan)

La nueva central utiliza residuos de aceite de oliva para producir "energía limpia ”en un proceso de tres pasos.

Los residuos de aceite de oliva primero se someten a la digestión por bacterias anaeróbicas para producir biogás, que consiste en compuestos de metano, dióxido de carbono y azufre. En la segunda fase, un reformador convierte el biogás en dióxido de carbono e hidrógeno, que en la tercera y última etapa, son convertidos por las pilas de combustible en calor y electricidad con la adición de oxígeno.

El subproducto final es un residuo libre de tóxicos que se puede eliminar de forma segura en los vertederos sin preocuparse por la lixiviación de toxinas.

Aunque costosa, lejos de ser perfecta y aún en sus pruebas iniciales, la planta produce 1 kW de potencia. Hay planes para producir hasta 200 kW de energía que suplirían el 50 por ciento de las necesidades de energía de la planta de procesamiento, explicó Lagergren.

Otros planes para este proyecto incluyen formas de disminuir los costos y aumentar la eficiencia del prototipo.

El uso de la tecnología para producir energía limpia a partir de otros desechos agrícolas también es posible, según Ekdunge. Este concepto interesó mucho al presidente de Estados Unidos, Barack Obama, cuando visitó el Real Instituto de Tecnología de KTH en 2013 mientras el proyecto aún estaba en investigación.


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