Los investigadores convierten las aguas residuales del molino de oliva para usos prácticos

La investigación ha descubierto cómo reducir el efecto perjudicial de las aguas residuales de las almazaras de aceite de oliva en el medio ambiente.

Octubre 12, 2017
Por Mary West

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El aceite de oliva es apreciado por sus usos culinarios y beneficios para la salud en todo el mundo. Sin embargo, el proceso de producción del aceite da como resultado grandes cantidades de aguas residuales, lo que reduce la fertilidad del suelo, contamina las vías fluviales y daña los ecosistemas circundantes.
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Ahora, los científicos han encontrado una manera de transformar algunos de estos negativos en positivos. Han desarrollado un procedimiento que transforma el contaminante en productos útiles; a saber, biofertilizantes, combustibles verdes y agua potable para riego de cultivos.

El objetivo es utilizar los recursos locales de forma sencilla para desarrollar una economía circular.- Jeguirim, Mulhouse Institute of Materials Science

En la revista fabricación de aceite de oliva proceso, las aceitunas se trituran y se mezclan con agua. Posteriormente, se extrae el aceite y se desechan las aguas residuales sucias. La mayor parte del aceite de oliva se produce en países mediterráneos, donde el procedimiento de molienda genera aproximadamente 8 mil millones de galones de aguas residuales por año. Cantidades tan grandes representan un desafío para su eliminación.

La eliminación de las aguas residuales puede resultar problemática. Desecharlo en arroyos puede contaminar el agua potable y representar un peligro para la vida acuática. Usarlo en cultivos puede ser perjudicial para el suelo y afectar los rendimientos de la cosecha. Los científicos han intentado quemar las aguas residuales con otros desechos, pero el proceso ha sido demasiado caro o ha creado cantidades inaceptables de contaminación del aire.

En un nuevo estudio, Mejdi Jeguirim y sus colegas se preguntaron si podrían transformar las aguas residuales de las almazaras (OMW) en productos prácticos y sostenibles. Combinaron OMW con aserrín de ciprés, otro residuo común en el área mediterránea. Después de secar rápidamente la mezcla, recolectaron el agua evaporada, que podría usarse de manera segura para el riego de cultivos.

Luego, el equipo sometió la parte sólida de la mezcla a pirólisis, que es la aplicación de altas temperaturas sin oxígeno al material orgánico. En ausencia de oxígeno, la combustión no ocurre en el material; sin embargo, se descompone en carbón y gases combustibles. Los científicos recolectaron el gas y lo condensaron en bioaceite, un combustible que podría servir como fuente de calor para secar la mezcla de aserrín OMW y realizar la pirólisis.

Por último, recolectaron el carbón, que era una rica fuente de potasio, nitrógeno, fósforo y otros nutrientes. Después de usar esto durante cinco semanas como biofertilizante para plantas en macetas, observaron que mejoró significativamente el crecimiento de las plantas, lo que resultó en hojas más grandes y mayores rendimientos.

"Este proyecto ofrece la posibilidad de gestionar las aguas residuales de las almazaras como fuente de nutrientes para las plantas ”, dijo Jeguirim, del Instituto de Ciencia de Materiales Mulhouse de Francia. "El objetivo es utilizar los recursos locales de forma sencilla para desarrollar una economía circular. Los principales beneficios provienen del impacto ambiental que se reduce, y también de la producción de un biofertilizante ”.

El estudio fue publicado en la revista. Química e ingeniería sostenibles de ACS.



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