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La investigación del AOVE golpea un muro en Grecia

Febrero 19, 2015
Por Athan Gadanidis

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Llevo más de un año informando sobre la controversia sobre la implementación de Reglamento de etiquetado de la UE 432/2012 en Grecia. Intentar deshacer este nudo gordiano de desinformación y ofuscación científica ha sido una tarea hercúlea.

Mi investigación ha continuado y ha ido más allá de los eventos que informé en artículos anteriores. Me he encontrado cara a cara con los intereses en conflicto, las intervenciones políticas, los celos profesionales y la posible mala conducta científica y el fraude dentro de la comunidad científica de la UE.

Cuando comencé este viaje, asumí que los científicos buscaban la verdad y la innovación. Al menos esa fue mi experiencia hasta entonces. Sin embargo, en la Grecia moderna, algunos académicos que están bien conectados por relaciones familiares o por afiliaciones políticas reciben un trato preferencial incluso cuando su trabajo es deficiente o incluso fraudulenta. Se da una gran cantidad de dinero a un pequeño número de académicos bien conectados en Grecia. Recientemente se informó que se obtuvieron fraudulentamente millones de euros en subvenciones de la UE para investigación. Los nombres de los investigadores involucrados no han sido publicados.

Las rivalidades académicas personales se revelaron cuando tres científicos prominentes enviaron una carta al anterior presidente del Parlamento griego; Dimitrios Boskou, Maria Tsimidou y Alexios-Leandros Skaltsounis el 18 de junio de 2014. Se opusieron a la pregunta que le plantearon al Ministro de Agricultura Athanasios Tsaftaris el año pasado por algunos miembros del parlamento en relación con el reglamento de etiquetado de propiedades saludables de la UE 432/2012.

Aquí hay un extracto:

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“Para nuestra sorpresa, descubrimos que un sitio web internacional (oliveoiltimes.com) informó que un grupo de funcionarios electos griegos presentaron una pregunta en el Parlamento, que está asociada con el análisis científico (RMN) para detectar dos sustancias específicas (oleocantal y oleaceína) en aceite de oliva virgen y pide a las autoridades competentes, a saber, EFET (Hellenic National Food Safety) y al Ministerio de Desarrollo Agrícola y Alimentación, que respalden un análisis científico (NMR) para mostrar la superioridad de ciertos aceites producidos en Grecia. Tales acciones creemos que son extremadamente equivocadas, científicamente vagas, creando una gran confusión entre los productores y muchas preguntas sobre su motivación ".

Lo que motivó a estos tres científicos a escribir una carta cuestionando las motivaciones de los funcionarios electos tomó un tiempo para darse cuenta. Sin embargo, lo que motivó a los funcionarios electos es más obvio.

La pregunta planteada por un grupo de parlamentarios que actuaban en nombre de los productores de oliva era pedir aclaraciones sobre por qué EFET se negó a implementar la regulación que Tsaftaris había abrazado con tanto entusiasmo antes. La RMN sería el instrumento perfecto para usar con este propósito. Pero necesitaba una decisión política y apoyo para que la RMN sea más accesible.

La comunidad científica mundial ha acogido con entusiasmo el Método de RMN para medir con precisión compuestos fenólicos individuales pero en Grecia se ha ignorado. ¿Por qué? Porque hay una gran cantidad de financiación de la UE en juego. La UE ha estado generosamente financiando a científicos griegos para encontrar nuevos métodos para medir compuestos fenólicos en el aceite de oliva con el fin de implementar el reglamento de etiquetado de la UE 432/2012, pero la RMN ya se inventó sin ningún financiamiento de investigación de la UE.

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La siguiente declaración de propiedades saludables está permitida en las etiquetas: Polifenoles del aceite de oliva. Contribuir a la protección de los lípidos en la sangre del estrés oxidativo. La declaración solo puede usarse para el aceite de oliva que contiene al menos 5 mg de hidroxitirosol y sus derivados (por ejemplo, complejo de oleuropeína y tirosol) por 20 g de aceite de oliva. Para soportar la información de la reclamación, se proporcionará al consumidor que el efecto beneficioso se obtiene con una ingesta diaria de 20 gm de aceite de oliva.

Contrariamente a la afirmación de salud anterior permitida por la UE, los tres científicos que escribieron la carta (Boskou, Tsimidou y Skaltsounis) afirmaron que no era posible cuantificar los beneficios para la salud de los compuestos fenólicos individuales en el aceite de oliva:

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“La cuestión planteada en el Parlamento griego es científicamente compleja y cuál es el método de análisis más eficiente, confiable y económico o qué sustancias deben identificarse, es algo que la comunidad científica debería responder en lugar de los miembros del Parlamento. El aceite de oliva es muy rico en componentes bioactivos, una clase de biofenoles químicamente relacionados con hidroxitirosol y tirosol y no es posible cuantificar la contribución de cada compuesto individual en el efecto beneficioso general para la salud ".

Pero la UE ya había cuantificado los beneficios para la salud del hidroxitirosol y sus derivados que se encuentran en el aceite de oliva. Esta fue la base de la declaración de propiedades saludables permitida en la etiqueta de los AOVE con alto contenido de polifenoles que califican. De hecho, se le preguntó a Tsaftaris porque tenía autoridad sobre EFET en medio de quejas de que EFET no permitía la implementación de la regulación de declaraciones de propiedades saludables de la UE.

Lo que lo hace aún más extraño es que los tres científicos que firmaron esta carta de protesta son muy respetados en el campo de la investigación sobre el aceite de oliva. Esto me hizo sentir mucha curiosidad. Así que busqué en sus relaciones entrelazadas. Tsaftaris también fue profesor en la Universidad Aristotélica de Salónica, donde Boskou y Tsimidou tienen su sede. ¿Podrían haber influido en EFET para que fracasara en la implementación de la regulación?

Me sorprendió ver el nombre de Skaltsounis en la carta. Skaltsounis es el jefe del departamento de Farmacognosia de la Universidad de Atenas, donde Prokopios Magiatis descubrió el método de RMN para medir con precisión individuos compuestos fenólicos en aceite de oliva. ¿Por qué no quiere que la RMN se use para medir el hidroxitirosol y sus derivados en el aceite de oliva para cumplir con la regulación? ¿Y por qué estos tres científicos estaban involucrando al presidente del Parlamento griego, que no tiene autoridad ni conocimiento sobre tales asuntos? ¿Creían que tenían tanto poder político?

Mi investigación arrojó una serie de irregularidades y rivalidades viciosas escondidas detrás de esta carta en particular. Pero primero una recapitulación de los eventos que condujeron a ella y algunos antecedentes adicionales.

Después de la pregunta inicial, Tsaftaris consultó con EFET y la respuesta fue: "el oleocantal y la oleaceína no pueden medirse e incluirse para calificar para la declaración de propiedades saludables porque no se mencionan específicamente en la regulación". Al escuchar lo que pensé que era un error y una decisión no científica, inmediatamente llamé y escribí una carta a la UE y solicité una aclaración sobre qué derivados específicos de hidroxitirosol deberían medirse para calificar para la declaración de propiedades saludables. También escribí a EFET explicando la regulación y defendiendo la inclusión de oleocantal y oleaceína. La regulación se refería a derivados de hidroxitirosol, como tirosol, etc. Un químico con conocimiento de química del aceite de oliva sabrían a qué otros derivados se referían. Incluso si no lo supieran, todo lo que tenían que hacer es buscarlo en Google como lo hice yo.

En consecuencia, EFET revirtió su decisión y confirmó que, de hecho, el oleocantal y la oleaceína deberían medirse para calificar para la declaración de propiedades saludables. Al escuchar esto, inmediatamente envié una carta a la UE informándoles que EFET había aceptado oleocanthal y oleacein y, por lo tanto, su opinión ya no era necesaria. También agregué: "entiendo que EFET, como autoridad sobre la calidad e inocuidad de los alimentos en Grecia, tiene jurisdicción para interpretar cómo deben implementarse las regulaciones de la UE". Les pedí que confirmaran ese hecho.

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La ironía de esta situación es que un reportero armado con una pasión por la lectura de documentos de investigación y resúmenes legales sin química formal o antecedentes legales, tendría que explicar la química detrás de las regulaciones de la UE y la posición legal de EFET en relación con la UE. Poco después de que publiqué la decisión positiva, EFET volvió a fracasar y pidió a la UE una aclaración sobre si debería incluirse el oleocanthal.

Este fue un giro devastador de los acontecimientos para Aceite de oliva griego, que contiene más oleocantal que oleaceína. Una decisión favorable de EFET habría sido un desarrollo muy positivo para una industria que necesita una buena noticia.

Mientras tanto, tuve que reenviar mi carta a la UE varias veces porque estaban reorganizando sus oficinas y departamentos. La UE finalmente respondió a mi pregunta después de un año de retraso y me informó que, de hecho, las agencias nacionales de inocuidad de los alimentos en los países miembros de la UE tienen plena autoridad para interpretar y aplicar las regulaciones de la UE. La única vez que la UE se involucra cuando hay una queja, en cuyo caso intentan mediar, pero la decisión final la determina el tribunal de justicia de la UE.

Al recibir el correo electrónico, respondí y pregunté si había algún reclamo presentado contra EFET por algún otro país o persona. Me proporcionaron un enlace donde se registran todas las quejas. Verifiqué que no hubo quejas contra EFET sobre este o cualquier otro problema de hecho.

Esto me llevó a la conclusión obvia de que la queja que causó que EFET cambiara de opinión se originó repetidamente desde el interior de Grecia. Pero, ¿quién fue responsable de detener la implementación de una regulación que tendría un efecto tan positivo en el aceite de oliva griego?

Decidí reunirme y entrevistar a las personas que escribieron la carta, comenzando con el Sr. Skaltsounis, ya que estaba en Atenas y había escrito a Boskou y Tsimidou anteriormente y mis correos electrónicos no fueron respondidos y las llamadas telefónicas no fueron respondidas. Tsimidou también estaba trabajando en un nuevo método para medir compuestos fenólicos en el aceite de oliva y había ignorado repetidamente el método de RMN.

Skaltsounis aceptó fácilmente una entrevista. Como jefe del departamento de Farmacognocia de la Universidad de Atenas, Skaltsounis estaba en el mismo departamento donde Magiatis y Melliou llevaron a cabo su investigación. Conocí a Skaltsounis en su laboratorio de la Universidad.

Skaltsounis había publicado recientemente un artículo en el que anunciaba el descubrimiento de un nuevo método de CE (electroforesis capilar) para medir el oleocantal y la oleaceína. Skaltsounis afirmó que este nuevo método fue verificado por HPLC y citó el documento de Magiatis sobre RMN como prueba de su validez. Le pregunté si Magiatis o Melliou verificaron su método usando RMN. "No saben lo que están haciendo", dijo enfáticamente.

Como no quería convertir esta entrevista en un debate, le permití continuar. Quería averiguar qué había detrás de sus ataques contra dos científicos que trabajan en su propio departamento. He visto rivalidades científicas antes, pero esta fue personal.

Skaltsounis me mostró generosamente su laboratorio y todo su trabajo de investigación en progreso. Felizmente posó para fotos mientras afirmaba no buscar publicidad como algunos "otros". Una referencia obvia a la publicidad que Magiatis y Melliou han recibido internacionalmente por su trabajo con la RMN cuantitativa.

Aquí hay un extracto de su trabajo de investigación:

“Hasta donde sabemos, aquí describimos el primer método CE validado adecuado para la determinación cuantitativa simultánea de oleocanthal y oleacein en aceite de oliva. Hasta ahora solo se ha informado que un ensayo cumple con estos criterios (Karkoula, Magiatis et al., 2012). En comparación con este último, que utilizó RMN cuantitativa, el ensayo CE es mucho más simple y económico, pero los resultados cuantitativos son comparables e igualmente reproducibles ... Otros enfoques más convencionales como HPLC requieren un tiempo de análisis más largo (40 versus 15 min) y facilitan la determinación de oleocanthal solamente (Impellizzeri & Lin, 2006) ".

Existe alguna duda sobre si los resultados son realmente precisos y reproducibles, ya que utilizan HPLC como uno de sus métodos de validación. HPLC ya ha sido refutada por Magiatis en un estudio del método de HPLC y lo publicó en una revista revisada por pares. En pocas palabras, el oleocantal y la oleaceína reaccionan con el metanol y / o el agua utilizada en la HPLC, lo que provoca mediciones imprecisas. Para que el método Skaltsounis CE funcione, se necesitan oleocanthal puro y oleaceína como patrones de referencia.

“Estamos tratando de producir oleocantal puro y oleaceína aquí en nuestro laboratorio. Planeamos que sean las primeras formas puras validadas y aceptadas de oleocantal y oleaceína ”, me dijo Skaltsounis.

"¿Entonces será el proveedor de oleocantal y oleaceína para todas las pruebas que se realizarían con este nuevo método?", Le pregunté. "Sí, por supuesto", dijo. "Tenemos otro laboratorio en las afueras de Atenas, donde también realizamos nuestro trabajo en cooperación con la Universidad", agregó.

“Entonces, con su método CE, ¿podría medir el oleocantal y la oleaceína para fundamentar la regulación de la UE?”, Pregunté. "Bueno, no sabemos cuáles medir porque cambian con el tiempo", explicó.

Me mostró un gráfico que ilustraba cómo el oleocantal y la oleaceína revierten a su hidroxitirosol y tirosol originales. "Eso simplemente prueba que el oleocantal y la oleaceína son derivados del hidroxitirosol y el tirosol". Pero Skaltsounis solo negó con la cabeza.

Para este reportero se hizo evidente por qué Skaltsounis no querría que esta regulación se implementara utilizando el método de medición de RMN.

Grecia se encuentra en medio de una fuga de cerebros que obliga a los científicos más brillantes y talentosos a buscar trabajo en el extranjero. Pero se pone peor. Grecia también parece estar sufriendo una fuga de propiedad intelectual.

La comunidad científica griega continúa innovando e inventando nuevos métodos e ideas y descubrimientos patentables. ¿Pero qué les pasa a ellos? ¿A dónde van? ¿Quién recibe el crédito y quién se beneficia?

Otro profesor me enteró de que Magiatis había presentado una queja oficial ante la Universidad de Atenas sobre una patente que Skaltsounis había registrado en la oficina de patentes de los EE. UU. En colaboración con la instalación de investigación del cáncer de la Ciudad de la Esperanza en California. Magiatis afirma que fue uno de los inventores, pero no fue acreditado y tampoco lo fue la Universidad de Atenas. Le pregunté a Magiatis sobre esto y él confirmó que efectivamente presentó la queja.

La queja presentada contra Skaltsounis con respecto a los derechos de patente de Magiatis y la Universidad de Atenas todavía se encuentra en un escritorio en algún lugar. Dos decanos sucesivos de la Universidad no han tomado ninguna medida para investigar la denuncia de mala conducta científica contra Skaltsounis hecha hace más de un año. Se encuentra sin respuesta y sin investigación como tantas otras cosas en Grecia.

Cabe señalar que el hermano de Skaltsounis es un juez de la Corte Suprema en Grecia. Se ha sugerido que tal vez esta sea la razón de la inacción. Quizás las autoridades no estén ansiosas por investigar posibles conductas indebidas contra el hermano de un juez de la Corte Suprema.

Envié una copia de este artículo a Boskou, Tsimidou y Skaltsounis pero no recibí respuesta ni comentario.

El hecho es que la RMN no solo mide el oleocantal y la oleaceína, sino también una serie de otros compuestos fenólicos, todo en un solo paso y en 3 minutos. No existe un flujo de ingresos continuo del método de RMN para los científicos que lo descubrieron. Hay un exceso de equipos de RMN inactivos o en universidades y laboratorios de investigación a nivel internacional. ¿No sería mejor usarlos en lugar de tratar de desarrollar otro método que solo mida dos compuestos fenólicos y requiera la compra de oleocantal puro y oleaceína?

El COI está a punto de decidir qué método deben aceptar oficialmente para la medición precisa de compuestos fenólicos individuales en el aceite de oliva. La respuesta es obvia.