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Pioneiros do azeite de oliva texano pronto para a próxima fase

Janeiro 7, 2013
Nancy Flagg

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Texas Agricultural Commissioner Todd Staples (extrema direita) e Jim Henry (segundo da direita) com colegas pioneiros do azeite de oliva texanos

O Texas é conhecido por seu petrazeite bruto. Ouro Preto. Chá do Texas. Mas, outro tipo de azeite está surgindo. Ouro líquido. Oleum olivae. Azeite.

O plantio das primeiras oliveiras no Texas precedeu os primeiros poços de petrazeite bruto em mais de 150 anos; no entanto, o petrazeite bruto foi o primeiro petrazeite a crescer no Texas. Porém, finalmente chegou a hora do azeite. Inspirando-se em plantações de árvores bem-sucedidas no início dos anos 1900, Trigg Dealey e Jim Henry, diretores co-fundadores do Texas Oil Council, tornaram-se atores-chave no início da indústria de azeite de oliva do Texas.

Na década de 1990, Dealey e o parceiro de negócios Baxter Adams plantaram 168 oliveiras italianas perto de San Antonio para testar a viabilidade do azeite de oliva lá, mas as árvores acabaram sendo perdidas devido ao congelamento. Enquanto isso, o empresário Jim Henry também fazia experiências com plantações em diferentes tipos de solo e zonas climáticas. Henry disse que ele "plantou de 20 a 40 acres no lugar errado e teve que movê-los. ”

Henry então plantou o primeiro pomar comercial do estado no sul. Encorajado pelos resultados, ele e seus parceiros Karen Lee, Jerry Farrell e Penny Farrell criaram o Texas Olive Ranch e plantaram 40,000 árvores. A fazenda produziu 3,000 galões de azeite em sua primeira colheita em 2007 e desde então ganhou medalhas por seus azeites.

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Um novo investimento de grande escala está em andamento com a compra de um terreno em Victoria, Texas, próximo à costa do Golfo, por Henry. Henry planeja plantar 300,000 novas oliveiras na área.

Henry explicou que "finalmente descobrimos onde colocar as árvores. As zonas de cultivo na região montanhosa e na região dos arbustos ao sul do Texas têm muitas flutuações de temperatura na primavera. O segredo para uma boa produção é ter uma temperatura durante o processo de floração e frutificação que não seja muito volátil. ” Ele acredita que a Costa do Golfo oferece um clima moderado favorável, particularmente durante o período crítico de janeiro a março.

Henry vê os novos pomares como uma atração turística. O rancho está localizado na Highway 59, uma importante via de Houston ao sul do Texas.

"Mais de 100,000 carros por dia passam direto pelo pomar. Compramos o terreno pela visibilidade da rodovia ”, diz Henry. "Muitos americanos não têm idéia de que as azeitonas são cultivadas na América. Mostrar o pomar para as pessoas que passam de carro é melhor do que qualquer outra forma de anunciar o setor ”, acrescentou Henry.

Levar o azeite de oliva extra virgem cultivado no Texas aos consumidores também é o objetivo de Karen Lee. Sua empresa, Cowgirl Brands, LLC em Kyle, Texas, é atacadista de azeite de oliva e vinagre balsâmico. Ela compra EVOO do Texas Olive Ranch, Farrell's Olive Orchards e outros produtores e garrafas e vende o azeite. Seus mercados principais são mercearias sofisticadas e mercados de produtores.

Ela disse que a Cowgirl Brands vai a 25 mercados de agricultores em todo o estado na maioria dos fins de semana, onde "pode falar com os consumidores e explicar as diferenças entre o Texan EVOO e as importações ”e oferecer amostras do sabor do azeite local fresco. Em um relatório, ela escreveu ao Comissão de Comércio Internacional dos EUA, Lee afirmou que os consumidores que experimentaram a diferença entre o azeite local e as importações com preços valorizados, "preferem apaixonadamente o azeite de oliva produzido internamente e exigem o azeite de oliva extra virgem mais fresco e produzido localmente que puderem obter. ”

Lee observa que o preço do azeite do Texas não é competitivo com as importações, em parte porque o custo de produção do azeite do Texas é alto durante a fase de desenvolvimento da indústria. Assim que a infraestrutura estiver instalada e o volume de produção aumentar, os produtores poderão comercializar o petrazeite para comerciantes maiores e vendê-lo a preços mais competitivos.

O volume e o número de produtores estão aumentando. Jim Henry diz que o estado agora tem 50 produtores, embora ele estima que apenas 5 a 10 deles sejam operadores comerciais.

John Gambini, da Texas Hill Country Olive Company, é um dos novos produtores de azeite. Sua abordagem é diferente de outras, pois ele viajou para a Califórnia e comprou cinco variedades de árvores mais velhas para trazer de volta ao Texas. Ele plantou as árvores na primavera de 2009 e elas deram frutos no outono do mesmo ano.

Gambini diz que seu pomar é o único pomar de azeitonas orgânico certificado no Texas e ele observa que seus azeites de oliva ganharam medalhas na competição de azeite de oliva extra virgem do Condado de Los Angeles.

Gambini tem 2,000 árvores em sua terra a sudoeste de Austin. Ele é "empolgado com o futuro do azeite no Texas ”e planeja comprar mais terras mais ao sul e plantar 100,000 árvores.

Jim Henry acredita que chegou a hora de os agricultores do estado assumirem grandes áreas comerciais produção de azeite e trazer seus métodos de cultivo experientes para o empreendimento. "Não há meio-termo - o equipamento é caro e deve haver área suficiente para suportar o equipamento ”, disse Henry. Ele também acrescentou que o Texas Olive Ranch atualmente fornece serviços de moagem para outros produtores para ajudá-los em seu início.

O boom do azeite de oliva no Texas ainda está em sua infância e produz apenas uma pequena fração do que a Califórnia produz. No entanto, Karen Lee projeta que nos próximos dois anos, a área plantada no Texas dedicada ao azeite de oliva quadruplicará e haverá "um barco cheio de novas árvores. ”

Não há dúvida de que haverá uma indústria de azeite de oliva viável no Texas, assegura Lee, "aquele cavalo saiu do celeiro. ”

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