Como los socios de River Run planearon el futuro negocio de su compañía de Florida en 2014, se encontraron a sí mismos en busca de nuevas vías para explorar. "Tenemos maíz, tenemos vacas, intentemos algo diferente", recordó Mike Casey, socio gerente de River Run Olive Oil. Su interés fue despertado por la floreciente industria del aceite de oliva de California y se preguntó si sería posible producir aceitunas en el sureste de los Estados Unidos. Le pidieron a Casey y su esposa Connie que investigaran.

Estamos dando pasos de bebé. Tenemos que llegar al olivo primero.- Mike Casey, aceite de oliva River Run

La investigación de la pareja Casey los llevó a un viaje por todo el país para explorar las operaciones en Georgia, California, Texas y Arizona. Sobre la base de su propia investigación independiente, entendieron que la latitud de la Florida Central estaba situada fortuitamente para el cultivo de olivos. Después de aprender bajo la guía de los productores, se dispusieron a determinar más detalles sobre las condiciones en sus propias áreas.

Casey consultó con varias estaciones meteorológicas alrededor del lugar para sus arboledas propuestas. Encontró que el área generalmente experimenta 500-700 horas de frío por año, donde la temperatura se encuentra aproximadamente a 50 ° F (10 ° C) con una consistencia relativa. Este período permitiría una ventana para poner los árboles en reposo. "Las estrellas se alineaban", dijo Mike Casey.

Sin embargo, Connie se preguntaba: "Si tienes éxito y cultivas los árboles, ¿qué demonios vas a hacer con todo el aceite?" Nació el aceite de oliva River Run. Con la ayuda de Connie y la educación que obtuvieron de los consumidores, los productores y los chefs, la nueva compañía puso en marcha un plan para comenzar sus propias plantaciones.

Casey enfatizó continuamente la falta de atención de la industria del aceite de oliva del sudeste, afirmando que solo ha existido durante aproximadamente 6-7 años. Para un cultivo que se ha cultivado durante milenios, esto no es más que un problema en el tiempo. "Hay muchos grados de conocimiento", dijo, explicando qué fuentes fueron las más importantes para embarcarse en el ambicioso proyecto.

Él atribuyó una gran cantidad de gratitud a los cultivadores en Georgia y Jennifer Gillett-Kaufman de la Universidad de Florida (UF), y Louise Ferguson, una graduada de la UF que se desempeñó como editora del Manual de Producción de Olivos. Casey también citó a Bruce Golino del vivero de olivos de Santa Cruz, Jim Etters de Seka Hills Oil Oil Co., a Adam Englehardt de la Asociación Americana de Productores de Aceite de Oliva y al equipo de Corto Olive Oil. Dijo que con el conocimiento proporcionado por estos colegas competentes, se sintió cómodo al decidir "lanzar una precaución al viento" en cierta medida, en lugar de dejar el terreno disponible sin usar.

Casey también hizo hincapié en la naturaleza de prueba y error de los esfuerzos necesarios para construir esta nueva industria. El transporte de nuevos árboles demostró ser un adversario inicialmente premonitorio, ya que la propagación solo tiene lugar en el oeste. El equipo originalmente optó por árboles más pequeños para ahorrar en costos de transporte, pero como explica Casey, "cuanto más pequeño es el árbol, mayor es la tasa de mortalidad". Los árboles nuevos sufrieron en las manos del largo viaje a Florida. La gente de California trató de explicarlo, pero éramos ingenuos e ignorantes ”. Algunas lecciones se aprenden mejor a través de la experiencia.

Al plantar los árboles, Casey recordó que "fueron al llano, tierra árida", tomando una página de sus colegas en California. Sin embargo, pronto aprendieron que las condiciones en Florida varían de las de la costa oeste, donde las precipitaciones miden 14 pulgadas por año a 40 de Florida. La humedad de California normalmente se mantiene en 20-30 por ciento, mientras que la de Florida puede variar desde 80-90 por ciento. Si bien la humedad y la humedad pueden hacer crecer rápidamente un árbol, también representan un obstáculo, ya que Casey pronto luchó contra una "proliferación de malezas", remarcando que "las malezas crecen más rápido que los árboles".

Él transmitió la curva de aprendizaje para dominar las variables de siembra, humedad y herbicida. Al perfeccionar su método, notó que hicieron algún daño de herbicida en árboles jóvenes y tempranos. Esta experiencia le enseñó al equipo que plantar en el césped, en lugar de la tierra intacta, ayudaría a combatir esta "fuerte presión de las malezas", y que "una vez que [ellos] establecieron el pasto y el césped, las malezas eran mínimas". Además, "jóvenes y tiernas ”La hierba también distrae a los insectos de comer en los olivos. Incluso con estas medidas en su lugar, las áreas ideales para plantar cambiaron con las condiciones climáticas. Un año después de plantar sus primeros árboles, el huracán Irma tomó el estado por asalto, lo que provocó que los niveles freáticos aumentaran. Esto planteaba preocupaciones adicionales a tener en cuenta o.

Las nuevas arboledas incorporan muchas de las últimas tecnologías para ayudar a lidiar con las innumerables variables presentes en la ejecución exitosa de una operación de olivo. Hay una estación meteorológica en cada una de las arboledas de River Run que mide el viento, la humedad y la evaporación, y manipula un sistema de riego computarizado basado en las condiciones. Hay una sonda de suelo por cada cuarenta acres de árboles.

Basándose en las proyecciones de California, Casey estima que cada árbol debería producir 15-40 libras de aceitunas por año, un amplio rango que da cuenta de la incertidumbre relativa. Las arboledas se sembraron predominantemente en la forma de súper alta densidad (SHD), aunque incorporan un modelo europeo para árboles más grandes y más viejos en la entrada de la granja. Esto permite que los investigadores de la UF tengan la oportunidad de comparar los dos modelos, y que los residentes de las áreas circundantes puedan participar en un programa de selección personal en el futuro. Casey señala que la resistencia de los olivos significa que están bien construidos para tal experimentación.

"Cuando realiza la elección de alta densidad, la elección es mecánica", señaló Casey. Las arboledas están plantadas con una variedad de variedades, incluida la Arbequina (lo que Casey llama "el caballo de batalla de la industria de la aceituna"), Arbosana y Koroneiki, alternando en filas para maximizar su potencial de polinización. Esto también planteó un desafío ya que Casey y su equipo encontraron que algunos polinizadores no prosperaron en temperaturas más frías. Experimentaron daños al recuperarse de inviernos fríos, aunque Casey sostiene que si los agricultores "se mantienen alejados por un tiempo [ellos] tendrán cierta recuperación".

Finalmente, al adaptar el conocimiento que adquirieron de sus contrapartes de California a sus distintas condiciones de la Florida, los bosques de River Run pudieron reducir su daño anual desde el porcentaje de 25 a 12: "El tiempo no estaba de nuestro lado para el trasplante".

También atribuye mucho éxito a los investigadores de la UF que han estado en el bosque, tomando innumerables muestras cada dos domingos por el bien de la investigación. "Somos muy afortunados de tener este tipo de relación".

Las preocupaciones de Casey predominantemente residen en hospedar su primera cosecha que se espera para el próximo año. Cuando llegue el momento, señaló que no habrá problemas para encontrar instalaciones en la zona para moler aceite de oliva de alta calidad. Afirma que la región del sudeste está "sobreexplotada" y que hay "más molinos que aceitunas". Muchos están cerca, desde Ocala y Live Oak hasta Valdosta. También tienen planes cooperativos exitosos y tienen relaciones preexistentes con la compañía. Dado el hecho de que han invertido tanto dinero en sus operaciones de siembra y crecimiento, actualmente no tiene ninguna intención de construir un molino propio en la propiedad de River Run.

Casey es un agricultor probado y verdadero, cuyo enfoque radica en producir el mejor producto en lugar de los canales de comercialización y comercialización más abajo en la cadena. "Estamos dando pasos de bebé", explicó. Antes de considerar estos próximos pasos, primero necesitan hacer crecer los árboles. En cuanto al lugar de River Run en el mercado más grande, Casey dijo humildemente: "Somos tan pequeños, estoy seguro de que Publix vende más petróleo en un día del que podemos hacer en un año".

Algún día planean penetrar en el mercado de especialidades, con su potencial de crecimiento en las áreas metropolitanas de la Florida pero, como señaló Casey, "Tenemos que llegar primero a la aceituna". Su compromiso de construir una base firme para el resto de la industria del sudeste para crecer puede llegar a ser un impacto que Casey aún tiene que darse cuenta.




Más artículos sobre: ,