José Ventura, director general y sommelier de aceite de oliva de la cooperativa de Valpaços (Foto: Pablo Esparza para Olive Oil Times)

El campo alrededor de Valpaços es uno de colinas suavemente onduladas con parches alternos de bosques de pinos, alcornoques, aceitunas, almendras e higos. Este es el paisaje por excelencia de Trás-os-Montes, una región principalmente rural en el interior del noroeste de Portugal, que es la segunda región productora de aceite de oliva más grande del país, solo después de Alentejo.

José Ventura, director general de la cooperativa de productores de olivos de Valpaços, mostró un Olive Oil Times Reportero de los olivares que rodean el pueblo.

Ventura ha estado trabajando en esta cooperativa, una de las más grandes de Portugal, durante más de 25 años.

“Comencé casi por necesidad. Mis padres no tenían los medios para estudiar, así que trabajé para la cooperativa y estudié al mismo tiempo ”, dijo, mientras conducía a Fonte Merce, uno de los pequeños pueblos que llevan sus aceitunas a la cooperativa.



"Una vez que entré en el mundo del aceite de oliva, me apasioné".

La cooperativa Valpaços fue fundada en 1952 con solo miembros de 28.

Ahora, casi siete décadas después, tiene más de 2,200 asociados de la ciudad de Valpaços y la vecina Mirandela y produce más de 2 millones de litros de aceite cada año.

A pesar de esas grandes figuras, la cooperativa ha logrado combinar una producción de alta calidad, convirtiéndose en uno de los productores portugueses más reconocidos.

Este año ellos won two Gold Awards y dos premios de plata en el NYIOOC World Olive Oil Competition, el reconocimiento más reciente que se sumó a varios premios obtenidos en ediciones anteriores del concurso.

La producción de aceite de oliva de alta calidad no tiene secretos, señaló Ventura. Pero la cosecha en el momento adecuado, cuando la fruta está en la etapa correcta de maduración, es clave.

Puede parecer fácil. Sin embargo, reunir una cooperativa tan grande en este punto no ha sido una tarea sencilla.

"Hubo una resistencia entre algunos miembros para cosechar aceitunas en etapas tempranas, ya que pensaron que la cosecha posterior, cuando están maduras, aumentaría su rendimiento", recordó.

Con el fin de cambiar la opinión de la gente sobre el momento adecuado para cosechar y mejorar la calidad, la cooperativa fue pionera en Portugal hace algunos años en 15: “Establecimos un sistema de recompensas para aquellos agricultores asociados que cosechan al comienzo de la temporada. "Los que cosechan temprano, obtienen una bonificación de centavos 80 por kilo", explicó Ventura. "El número de personas que se unieron a la cosecha temprana aumentó constantemente".

Portugal, con una producción de 132,000 toneladas de aceite de oliva el año pasado, es el séptimo productor más grande después de España, Italia, Grecia, Túnez, Turquía y Marruecos, según datos del Consejo Internacional del Aceite de Oliva.

Valpaços, una ciudad con una población de aproximadamente 16,000, se encuentra en la bisagra entre las Terras Quentes (tierras cálidas) y las Terras Frias (tierras frías) de Trás-os-Montes. “Desde aquí hacia el sur, se cultivan olivos y otros árboles frutales. Hacia el norte, también hay algunos árboles frutales, pero crecen principalmente castañas ”, explica Ventura.

A diferencia de otras regiones productoras de aceite de oliva en Portugal, donde se han plantado olivares de regadío intensivo en los últimos años, la mayoría de las granjas en esta área aún son tradicionales, manteniendo una distancia de seis metros entre cada árbol.

"Poder preservar y mantener los olivares tradicionales no irrigados es clave para hacer una diferencia en términos de calidad. "Esto, y nuestras variedades locales, son las características clave que le dan a nuestro aceite de oliva un sabor especial", dijo Ventura, mostrando cómo los olivos centenarios se mezclan con los plantados recientemente.

Como en el resto de la región de Trás-os-Montes, Cobrançosa, Madural y Verdeal Transmontana son los principales cultivares cultivados en Valpaços.

"Seguimos haciendo las nuevas plantaciones de la misma forma en que solían hacerlo hace cinco siglos", dijo Ventura.

“En olivares intensivos, los costos son pequeños en comparación con aquí. Aunque parte de la cosecha se realiza con medios mecánicos, gran parte de ella todavía se realiza manualmente y los costos son más altos. Buscamos la calidad. Nunca podemos competir en términos de cantidad con otras regiones ".

“Por eso necesitamos preservar los olivares tradicionales no regados. Esa es mi llamada y mi pasión ".



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